¿Cómo nacen las ballenas y cómo es su reproducción?

15 Febrero, 2021
Este artículo ha sido escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde
Las ballenas se reproducen una vez o durante todo el año, según la especie. Las hembras dan a luz en el agua una sola cría, que permanece con ellas durante su primer año de vida.

Sabemos de las ballenas y otros cetáceos marinos a través de sus avistamientos, pero esto es solo una pequeña parte de su vida ¿Qué ocurre el resto del tiempo bajo las profundidades marinas? ¿Cómo nacen las ballenas? ¿Cómo es su reproducción?

Las ballenas son mamíferos marinos. Como tal, se reproducen en el agua, la hembra pasa por una larga gestación y da a luz a un ballenato, al que amamantará durante un año completo. ¿Quieres saber más sobre la reproducción en estos animales? Sigue leyendo.

¿Cómo es la reproducción de las ballenas?

Aunque hay ligeras variaciones entre las diferentes especies de ballenas, cuando machos y hembras llegan a la madurez sexual —entre los 5 y 7 años—, tiene lugar el apareamiento. Las ballenas tienen fecundación interna y puede producirse en una época determinada del año, cuando las hembras están receptivas, o durante todo el año.

Además, la reproducción puede ser con un solo macho o varios. Esto incrementa el éxito de la reproducción y la variabilidad genética de la especie, al menos a largo plazo.

Por ejemplo, en el caso de las ballenas francas australes —al contrario de lo que ocurre en otras especies—, no existe competencia a la hora de buscar pareja y la hembra puede copular con todos los machos de un grupo. La batalla ocurre a nivel espermático: la madre queda gestante del macho con mayor calidad seminal.

Una ballena saltando.

¿Existe el cortejo en las especies de ballenas?

También encontramos diferencias entre especies de ballenas durante el cortejo. Algunos de ellos pueden parecer violentos, ya que se producen luchas entre machos mediante golpes al contrincante con las aletas o cabeza. Otros son más relajados y consisten en cantos, llamadas y roces a las hembras.

Los machos de ballenas jorobadas (Megaptera novaeangliae) son un buen ejemplo del cortejo mediante cantos continuos y cambiantes durante la época de reproducción.

La cópula de las ballenas también es un fenómeno curioso, ya que en muchas ocasiones participan 3 ejemplares. Más de una vez se ha podido grabar este comportamiento en individuos de ballena gris.

Hay varias teorías que intentan explicar esta interacción. Algunas apoyan que el tercer macho tendría la función de colaboración para asegurar el apareamiento y no se reproduce, mientras que otras teorías apoyan la cópula con múltiples machos sin agresión entre ellos.

El apareamiento suele ser rápido y tras la cópula los implicados se separan y siguen su camino.

La gestación y lactación en las ballenas

El periodo de gestación oscila entre los 10 y 16 meses, según la especie de ballena. Es una gestación larga y se produce en el agua. Las ballenas eligen las aguas más cálidas para dar a luz durante las migraciones. Suele nacer cada vez una sola cría.

La madre ayuda a la cría a salir a la superficie a respirar tras el parto y esta permanecerá con su madre durante su primer año de vida. El tamaño de un ballenato depende de la especie y el tamaño de la madre, pero, como norma general, las crías suelen tener aproximadamente el 6 % del peso corporal de la hembra adulta.

Durante el primer año, los ballenatos no pueden permanecer bajo el agua tanto tiempo seguido como los adultos, así que necesita continuamente la ayuda de su madre. La lactancia ocurre debajo de la superficie, las crías de ballena no pueden respirar y alimentarse al mismo tiempo, por lo que dado el esfuerzo que realizar para comer, los periodos de lactancia tienden a ser cortos.

La leche materna contiene suficiente materia grasa —en torno al 45-60 %— para permitir el crecimiento del ballenato incluso siendo breve la lactancia.

Los ballenatos llaman a sus madres

La relación de los ballenatos con sus madres es muy estrecha, en un medio acuático y con posibles depredadores es importante mantener este vínculo.

Las crías de ballena viven junto a sus madres durante el primer año de vida, nadan todo el tiempo cerca de ella y se comunican mediante llamadas discretas y roces. Estas tenues llamadas permiten a la madre vigilar a su cría, a la vez que pasa desapercibida ante depredadores, como las orcas u otros machos que quieran aparearse con la hembra.

Por desgracia, se cree que la contaminación acústica en el mar puede estar interfiriendo la comunicación entre las ballenas.

Unas ballenas jorobadas migrando.

Las ballenas tienen un ciclo de vida largo y la reproducción ocurre cuando las hembras alcanzan la madurez sexual en torno a los 7 años y se aparean varias veces, con uno o varios machos. Tras una larga gestación, dan a luz a una sola cría, que permanecerá junto a ellas durante su primer año de vida.

  • Zoidis, A., & Lomac-MacNair, K. (2017). A note on suckling behavior and laterality in nursing humpback whale calves from underwater observations. Animals, 7(7), 51.
  • ballenapedia.com
  • High suckling rates and acoustic crypsis of humpback whale neonates maximise potential for mother-calf energy transfer (Functional Ecology) doi: DOI 10.1111/1365-2435.12871.