Características de los mamíferos voladores

Este artículo fue redactado y avalado por el biotecnólogo Alejandro Rodríguez
· 7 febrero, 2019
Los mamíferos voladores son un reducido grupo de especies que tienen la capacidad de volar, planear o desplazarse por el aire

Puede sonar chocante, pero existen. En este artículo vamos a hablar sobre un grupo de especies muy particular: los mamíferos voladores. ¿Quieres saber qué características tienen y qué especies tienen la capacidad de  ‘volar’? A continuación, todos los detalles.

¿Qué características comunes tienen?

Los mamíferos (clase Mammalia) pueden clasificarse a nivel general según su adaptación al medio en el que habitan. Según este criterio, existen mamíferos terrestres, mamíferos marinos y mamíferos voladores.

De entre las casi 4 400 especies de mamíferos que se conocen, algo más de un 20 % de ellas tienen la capacidad de desplazarse por el aire.

Para ello, todas estas especies poseen un rasgo común: la existencia de alas o extremidades especialmente adaptadas para el desplazamiento aéreo. En el resto de características fisiológicas coinciden con los demás mamíferos: presencia de pelaje, glándulas mamarias para la lactancia o capacidad de regulación de su temperatura corporal.

¿Qué tipos de mamíferos voladores existen?

Dentro de este grupo especial de animales, se pueden distinguir dos tipos: mamíferos de vuelo activo o de vuelo pasivo:

  • Vuelo activo: en este grupo se engloban los animales que pueden impulsarse con el batir de sus alas, al igual que las aves. Estos animales han desarrollado mecanismos de adaptación para el vuelo activo. En este grupo encontramos a los murciélagos (orden Chiroptera), los únicos mamíferos que realmente pueden volar.
Tipos de mamíferos voladores

  • Vuelo pasivo: las especies de este grupo tienen la capacidad de planear en el aire. Para tal fin, la piel entre sus extremidades posteriores y anteriores se ha transformado en una fina membrana. Es esta membrana la que les permite controlar la caída cuando saltan y planean en una dirección concreta. En este grupo encontramos muchas especies distintas de mamíferos, como las ardillas voladoras, el colugo o lémur volador y los ratones voladores.

Curiosidades de los mamíferos voladores

Dentro de este grupo cabe destacar algunos datos que llaman la atención:

  • El mamífero volador más pequeño es el murciélago nariz de cerdo de Kitti (Craseonycteris thonglongyai). Mide unos tres centímetros y pesa alrededor de dos gramos.
  • En el otro lado encontramos al zorro volador de Filipinas (Acerodon jubatus), con una envergadura de hasta 2,5 metros. Es el murciélago más grande conocido hasta la fecha.
  • Algunas especies se valen de un sistema de ecolocalización para navegar y localizar a sus presas. Mediante la emisión de ondas sonoras y el rebote de estas en los obstáculos, estos animales pueden calcular la distancia hasta ese obstáculo o presa.
Curiosidades de los mamíferos voladores

El mamífero volador más antiguo

Investigaciones recientes sugieren que un fósil encontrado en China podría ser la clave para explicar que los primeros mamíferos empezaron a desplazarse por el aire casi al mismo tiempo que las aves.

Los restos encontrados datan de 125 millones de años de antigüedad. Al estudiarlo a fondo, los investigadores encontraron evidencias de la existencia de una membrana de piel parecida a la que usan los mamíferos de vuelo pasivo actuales. Este hallazgo es, hasta el momento, la evidencia fósil del mamífero volador más antiguo conocido.

  • Meng, J., Hu, Y., Wang, Y., Wang, X., & Li, C. (2006). A Mesozoic gliding mammal from northeastern China. Nature444(7121), 889.

 

  • Panyutina, A. A., Korzun, L. P., & Kuznetsov, A. N. (2015). Flight of mammals: from terrestrial limbs to wings. Springer.