Animales que adoptan crías de otra especie: ¿por qué?

8 mayo, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por la bioquímica Luz Eduviges Thomas-Romero
Los animales que adoptan crías de otras especies brindan la oportunidad de investigar la importancia de los genes y el medio ambiente en la conducta de los animales adoptados.

Se sabe que muchos animales acogen huérfanos de su propia especie y los crían como propios. Sin embargo, el registro de casos en de animales que adoptan crías de otra especie es mucho más sorprendente.

Según expertos, los animales cuidan a los huérfanos jóvenes de su propia especie para transmitir los genes de la familia. Esto se debe a que la adopción mejora la supervivencia y la reproducción de los parientes cercanos del animal que adopta. Por tal razón, se explica que los animales sientan el instinto que conduce a este comportamiento altruista.

Pero, ¿qué posible beneficio puede obtener un animal al cuidar de otro de una especie diferente? Continúa leyendo si quieres saber la respuesta.

¿Qué razones asisten a los animales que adoptan crías de otra especie?

En primer término, los animales que adoptan crías de otra especie lo hacen por beneficio mutuo. Esto significa que padres adoptivos y crías se benefician de alguna manera de la relación. Por ejemplo, es posible que al agregar un miembro de otra especie a un grupo de animales puedan obtener más alimentos o una mayor seguridad.

En ocasiones, el beneficio mutuo puede ser tan simple como el compañerismo social, siempre que las condiciones creadas no generen competencia o amenazas no deseadas.

Es importante acotar que durante el alumbramiento y la lactancia las hembras de mamíferos producen oxitocina, una hormona que induce comportamientos maternales. Este estado hormonal puede hacerlas más aptas para recibir crías que no son los suyas.

Perro san bernardo con gatitos.

¿Sienten empatía los animales que adoptan crías de otra especie?

Si bien no existen evidencia directa que pruebe la empatía en animales, muchos científicos creen que esta es la causa de la mayoría de las adopciones entre diferentes especies.

En concordancia con esta idea, se esgrime el argumento que los mamíferos tenemos las mismas estructuras cerebrales y el mismo sistema relacionado con los sentimientos y emociones.

Así, esta capacidad de empatía llevaría a los animales a adoptar a otros para aliviar el dolor o hambre en la cría o la soledad en sí mismos. Esta empatía se muestra en ejemplos bien documentados.

¿Existen aspectos negativos de la adopción entre especies?

Sin duda, los casos de animales que adoptan crías de otra especie van en contra de la teoría darwiniana de supervivencia del más apto. Aunque no resulte evidente, existen diversos aspectos negativos de ayudar a otros o adoptar miembros adicionales de la familia.

Específicamente, el padre adoptivo no solo está disminuyendo su propio éxito reproductivo, sino que también está utilizando su propia comida y energía para ayudar a la cría adicional.

Gata junto a su cría y unos patitos.

¿Cómo influye en el mundo animal la adopción de crías de otra especie?

Principalmente, la adopción entre especies influye las futuras relaciones entre el adoptante y las especies del adoptado. Por ejemplo, se ha demostrado que los gatitos criados por una madre gallina crecen sin el instinto de dañar a la gallina o sus propios polluelos.

Experimentalmente, ha sido demostrado que gatos criados con ratas no atacan a ninguna rata de esa especie en particular. También,  se conoce que un gato criado por un loro resiste pacientemente el ataque de cualquier especie de ave. En suma, se cree que estas adopciones entre especies crean relaciones complejas, que ayudan a establecer interacciones sociales positivas entre diferentes especies.

Los perros destacan entre los animales que adoptan crías de otra especie

En las redes sociales, existen abundantes ejemplos de perras como madres sustitutas para una variedad de especies desde pollitos, pavos, cerdos y ardillas hasta tigres y cervatillos. Suele suceder que las perras opten por cuidar y hasta amamantar a crías que fueron rechazadas por sus propias madres. Entre estos ejemplos:

  • En el zoológico de Hangzhou en China, tres cachorros de león blanco nacidos en cautiverio han elegido una perra para ser su nueva madre adoptiva. Los cachorros fueron abandonados por su madre y ahora están siendo amamantados por la perra. El zoológico argumenta que esta adopción minimiza la interacción humana con los cachorros, y puede facilitar la reinserción de los leones con otros de su propia especie.
  • En el santuario Hillside Animal Sanctuary en Norfolk, Gran Bretaña un lechón fue adoptado por una perra de raza bóxer quien lo cuidó con esmero.

 En el mundo salvaje ¿También existen animales que adoptan crías de otra especie?

Durante más de tres años, investigadores de la Polinesia Francesa han rastreado a un delfín nariz de botella inusual (Tursiops truncatus) mientras criaba una cría de ballena con cabeza de melón (Peponocephala electra) junto a su propio recién nacido biológico. Su cuidado incluyó el amamantamiento de su hija adoptiva. Este caso único no tiene precedentes en los delfines hasta donde sabemos.

Madre delfín nadando junto a su cría.
Fuente: Science Direct

Otro ejemplo del mundo silvestre, es el caso de una adopción completa de un cachorro de leopardo por una leona asiática de rango libre, es decir, que no vivía en manada.

Los investigadores piensan esta interacción sin precedentes, es muy rara en animales que compiten por los mismos recursos. Además, sugieren que los factores que favorecieron esta adopción fueron el instinto materno, la inexperiencia de la leona, junto con la semejanza física y de comportamiento entre los cachorros de león y leopardo.

  • Carzon, P., Delfour, F., Dudzinski, K., Oremus, M., & Clua, É. (2019). Cross‐genus adoptions in delphinids: One example with taxonomic discussion. Ethology, 125(9), 669-676.
  • Mittal, D., Chakrabarti, S., Khambda, S. B., & Bump, J. K. (2020). Spots and manes: the curious case of foster care between two competing felids. Ecosphere, 11(2).
  • Levy, S. (2002). Parenting Paradox Cross-fostering Species. National Wildlife Magazine, https://www.nwf.org/Magazines/National-Wildlife/2002/Parenting-Paradox