Zorro cangrejero: características, distribución y alimentación

El zorro cangrejero es uno de los cánidos más extendidos por los bosques de Sudamérica. Por suerte, sus poblaciones no se encuentran en peligro inmediato.
Zorro cangrejero: características, distribución y alimentación
Samuel Sanchez

Escrito y verificado por el biólogo Samuel Sanchez.

Última actualización: 09 febrero, 2022

El zorro cangrejero (Cerdocyon thous) es un cánido carnívoro de hábitos primordialmente nocturnos, habitante de los bosques de Sudamérica. Se trata de una especie generalista que no hace ascos a diferentes ambientes y fuentes de alimento y, por tanto, la acción humana todavía no ha provocado su declive.

Esta desconocida especie pertenece al género Cerdocyon, compuesto por un total de 2 especies. El zorro cangrejero es el único representante vivo de este grupo, pues su pariente (Cerdocyon avius) extinto habitó desde 4,9 millones de años hasta hace 11 000 años. Si quieres conocerlo todo sobre este cánido tan esquivo como enigmático, sigue leyendo.

Características del zorro cangrejero

A pesar de las claras diferencias morfológicas con otros zorros —como Vulpes vulpes—, este animal sigue un patrón corporal bastante similar al resto de representantes de este grupo. El zorro cangrejero presenta una longitud de unos 65 centímetros, sin contar una gruesa y tupida cola, que mide unos 28,5 centímetros. Este cánido pesa, aproximadamente, unos 5-7 kilos.

El color de su pelaje suele ser grisáceo-negro, con tintes rojizos en la zona del vientre, orejas, extremidades y cola. Por otro lado, C. thous presenta unas patas relativamente cortas en comparación al resto de su cuerpo, pero estas muestran una complexión fuerte y preparada para la carrera. En general, este cánido tiene carácteres comunes con otras muchas especies de zorros.

Un zorro cangrejero entre la vegetación.

Hábitat y estado de conservación

El zorro cangrejero es una especie de cánido común en los bosques del norte y centro de Sudamérica. Sus densidades poblacionales más altas se han citado en Venezuela, Colombia, Brasil, Ecuador y Paraguay, aunque también se ha observado en otras regiones, como Chile y Argentina. Como puedes ver, ocupa prácticamente todo América del Sur.

Sus lugares de actividad favoritos son las sabanas tropicales, los bosques subtropicales y los bosques riparios, entre otros lugares húmedos con vegetación densa. Además, estos zorros toleran bien los ambientes altos, pues se han observado ejemplares en zonas a más de 2000 metros por encima del nivel del mar.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) cataloga a esta especie como de «preocupación menor (LC)». No se han detectado declives poblacionales importantes y, además, desde los años noventa esta especie se ha extendido hasta Panamá. De todas formas, en algunas regiones concretas, la caza amenaza su integridad.

Curiosidades sobre el zorro cangrejero

A continuación, te presentamos una serie de curiosidades del zorro cangrejero que no te dejarán indiferente. Desde la genética a su potencial dispersor de semillas, este cánido tiene muchos rasgos especiales.

Su genoma, al descubierto

Se han realizado múltiples estudios genéticos de este animal y, gracias a ellos, sabemos que los núcleos de sus células presentan 74 cromosomas —36 pares—. Para que compares esta cifra con el ser humano, te damos el siguiente dato: nuestro cariotipo engloba un total de 46 cromosomas, repartidos en 23 parejas.

Además, investigaciones en el portal Pubmed argumentan que existen claras diferencias genéticas entre sus poblaciones. Parece ser que los ejemplares del nordeste de Brasil presentan divergencias genómicas con otros núcleos poblacionales. Se estima que esta escisión se produjo hace, aproximadamente, 400 000 años.

El apodo de «cangrejero» no es anecdótico

Tradicionalmente, el zorro cangrejero se ha categorizado como una especie omnívora oportunista que tolera muy bien las alteraciones antropogénicas. Los registros sobre su ecología trófica muestran que este cánido siente predilección por presas invertebradas, más específicamente, cangrejos acuáticos.

Más allá de esto, los zorros cangrejeros también se alimentan de huevos de vertebrados, tortugas, especies vegetales, insectos y, en menor medida, otros reptiles o anfibios. Cuando hay abundancia de alimento, prefieren depredar sobre presas pequeñas y de caza fácil, en comparación con otros cánidos.

Un poderoso dispersor de semillas

Este zorro también se alimenta de frutos cuando están disponibles, con todo lo que ello conlleva. Según estudios publicados en el portal Researchgate, el zorro cangrejero podría ser un dispersor de semillas muy importante en los ecosistemas tropicales, ya que recorre largas distancias y las excreta con sus heces por todo el territorio.

Un zorro cangrejero descansando.

El zorro cangrejero es uno de los cánidos que más fácilmente se pueden observar en los bosques sudamericanos. Junto al perro venadero (Speothos venaticus) y al aguara guazú (Chrysocyon brachyurus), es el cánido dominante del ecosistema tropical. Por suerte, sus poblaciones están estables, así que podremos disfrutar de su compañía por mucho tiempo.

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