Vocalizaciones en pingüinos dentro y fuera del agua

8 mayo, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por la bióloga Silvia Conde
Distintas especies de pingüinos realizan una serie de vocalizaciones en tierra y bajo el agua en su medio natural.

La imagen más común que tenemos de los pingüinos es de aves grandes, blancas y negras, no voladoras y de andares algo torpes sobre el hielo, pero compensado por su gran habilidad de natación en las frías aguas de la Antártida.

Lo que no imaginamos es que existen muchas más especies de pingüinos de tamaños y comportamientos muy particulares. Estas simpáticas aves tienen características que nunca imaginarías. Por ejemplo, ¿Sabías que los pingüinos realizan vocalizaciones dentro y fuera del agua?

Llamadas en tierra

No todos los pingüinos habitan aguas heladas o se deslizan por placas de hielo. Hay pingüinos que toman el sol en las playas del sur de África, Sudamérica, Australia, Nueva Zelanda y otras islas oceánicas como las Galápagos. Estos últimos corresponden a las únicas especies de pingüinos que habitan en el hemisferio norte.

Los pingüinos en tierra son especies ruidosas que emiten diferentes graznidos y llamadas para encontrar a sus parejas o a sus polluelos. Esta llamada es vital para localizar a los pollos correctos dentro de las colonias tan numerosas que forman estas especies.

El pingüino africano

Un caso particular es el pingüino asno (Spheniscus demersus), más conocido como «Jackass», con un graznido tan similar al de un asno que se le ha adjudicado ese nombre.

Las vocalizaciones de esta especie se han estudiado en cautividad, donde resulta más fácil aislar el sonido, y se han encontrado hasta cuatro tonalidades distintas en adultos y dos en polluelos.

Aquí te presentamos los distintos tipos y su función:

  • Llamadas de contacto. Estas llamadas son de una sola sílaba, duran alrededor de un segundo y los pingüinos las ejecutan de pie, con los cuellos estirados y el pico entreabierto.
  • Llamadas de lucha. Cada pingüino extiende su cuello hacia el rival, emite la vocalización y seguidamente puede dar un picotazo.
  • Llamadas de exhibición. Los pingüinos extienden horizontalmente las alas, con los picos abiertos y emiten pulsos de ruidos para acabar con un canto largo y fuerte. Estas llamadas tienen el objetivo de atraer a potenciales compañeras de cría.
  • Gemidos de mendicidad y petición de las crías. Los primeros son cortos y los emiten en secuencia hasta que son alimentados, los gemidos de petición son más agudos, pero pueden prolongarse unos minutos tras la alimentación.
Grupo de pinguinos en la playa.
Las vocalizaciones son esenciales para encontrar a relativos en un mar de individuos de la misma especie.

Las vocalizaciones de los pingüinos dentro del agua

Dado que los pingüinos pasan tanto tiempo en el agua, cabe preguntarse si también realizan vocalizaciones en ella. Un grupo de investigadores de la Universidad Nelson Mandela en Sudáfrica nos da la respuesta a esta incógnita.

Las especies elegidas para el estudio son el pingüino rey (Aptenodytes patagonicus), el pingüino macaroni (Eudyptes chrysolophus) y el pingüino gentú (Pygoscelis papua).

En total, el equipo liderado por Andréa Thiebault registró 203 vocalizaciones subacuáticas distintas. Se trataban de gritos muy cortos y que realizaban únicamente cuando se encontraban solos cazando.

Thiebault creyó que no lo realizaban como una forma de comunicación, sino que los pingüinos podrían estar utilizando estos sonidos para aturdir a sus presas bajo el agua y aumentar el éxito de su caza. Este comportamiento no se ha encontrado en las mismas especies en cautividad ya que se alimentan de peces muertos.

Grupo de pinguinos reyes.

Los pingüinos realizan su «canto» a través de la siringe

La siringe es el equivalente a la laringe en los humanos y es la estructura anatómica que permite el canto en las aves.

La vocalización en los pingüinos aún es un aspecto de su vida un tanto desconocido. Los investigadores siguen profundizando para llegar a descifrar el lenguaje y las formas de comunicación de las 18 especies de pingüino distintas que se conocen en nuestro planeta.

Se sospecha que hay diferencias entre las especies que anidan y las que no. Las primeras parecen valerse del tono, la frecuencia y la armonía para realizar llamadas únicas de un ejemplar a otro. Las segundas parecen utilizar un patrón de ritmo único para cada individuo de la colonia.

Como hemos podido ver, la comunicación animal entraña secretos que aún se escapan al entendimiento humano. Una cosa es segura: la naturaleza no deja los comportamientos al azar, pues en el mundo natural todo tiene una utilidad.

  • Favaro L, Ozella L, Pessani D (2014) The Vocal Repertoire of the African Penguin (Spheniscus demersus): Structure and Function of Calls. PLoS ONE 9(7).
  • Andréa Thiebault​, Isabelle Charrier, Thierry Aubin, David B. Green, et al. First evidence of underwater vocalisations in hunting penguins. Zoological Science, 2019.
  • National Geographic, Pengüins.