¿Por qué el pelaje de los gatos cambia de color?

¿A qué atribuir los cambios de coloración en el pelaje de los gatos? Conoce los principales factores que afectan la producción de melanina, el pigmento responsable del color del pelo
¿Por qué el pelaje de los gatos cambia de color?
Luz Eduviges Thomas-Romero

Escrito y verificado por la bioquímica Luz Eduviges Thomas-Romero.

Última actualización: 24 enero, 2022

Las características del pelaje de los gatos están determinadas por su genética, y es que sus genes son los responsables de la coloración, el patrón, la longitud y la textura del pelaje felino. Dependiendo de la herencia, el ejemplar contará con patrones específicos (tabby, tortoiseshell, cálico y más) y colores uniformes o variados (gris, blanco, negro, marrón, anaranjado, crema, etc.)

A pesar de su carga genética, algunas veces podemos apreciar un cambio en la coloración del pelaje del gato y surge la siguiente pregunta: ¿cómo puede suceder este cambio? Sigue leyendo, que en este artículo te lo explicaremos.

El envejecimiento afecta el pelo de felinos

En primer lugar, es necesario citar el cambio del color del pelaje del gato por motivos naturales. Este es un cambio común a medida que envejecemos: el advenimiento de canas. Esta marca del envejecimiento puede ser oportuno recordatorio de nunca dar por sentado el amor incondicional que recibimos de nuestras mascotas.

Las canas de vejez son más comunes en la cara de los gatos ancianos, sobre todo alrededor de la boca y los bigotes. Estas surgencias no son más que vellos que carecen de melanina por el envejecimiento celular. Es algo completamente normal y no hay de qué preocuparse. Aun así, no todos los felinos desarrollan canas a pesar de su avanzada edad.

La temperatura de la piel puede inducir un cambio de coloración

Este es el caso para las razas orientales como el Himalaya y el siamés. Los gatitos del Himalaya nacen con un pelaje de color casi cremoso, mientras los gatitos siameses nacen blancos. A medida que comienzan a crecer, zonas de pelo oscuro comienzan a aparecer en sus abrigos de acuerdo a la temperatura de la piel en distintos puntos de su anatomía.

De esta manera, en zonas más cálidas como el cuello y el cuerpo, su pelaje se mantiene más claro. En otras áreas donde la piel está más fría –la cola, patas, cara y orejas– el pelo se vuelve más oscuro. La temperatura del ambiente también puede jugar un papel en el color del pelaje. Por tanto, sus puntos pueden oscurecerse o volverse más claros según la temporada.

Tal y como indican fuentes profesionales, el cambio de color dependiente de la temperatura en la raza siamesa se debe a una mutación en la proteína tirosinasa, implicada en la producción de melanina. En los seres humanos esta enzima funciona a temperatura corporal, pero en estos félidos se desempeña mejor a 25 °C.  Así pues, los siameses producen más pigmento en las zonas más frescas de su cuerpo (oreja, cola, extremidades).

Es importante resaltar que un cambio en el color del pelaje en estas razas también puede indicar que está enfermo y que tiene una temperatura más alta de lo normal.

Mirada de un gato

El pelaje negro puede tornarse marrón rojizo si el gato no come carne

Es importante conocer que, para mantener un abrigo negro oscuro y en condiciones ideales, los gatitos necesitarán un buen suministro del aminoácido tirosina, el cual es transformado en melanina gracias a la enzima tirosinasa ya citada y otros compuestos. La razón de este requerimiento es que la tirosina es necesaria para la formación de eumelanina, el pigmento responsable del color negro en el pelaje.

Así, si existe una deficiencia de tirosina, el pelaje sufrirá una decoloración y cambiará de negro a un color rojizo o naranja oxidado. Ten presente que la deficiencia de tirosina es causada por la falta de nutrición de proteínas animales (carne o pescado). Por ello, este desajuste se puede solventar otorgándole al felino la cantidad adecuada nutrientes de origen animal.

Los gatos son animales carnívoros estrictos. Por ello, su dieta debe basarse en proteína y grasa de origen animal. 

La deficiencia de cobre en la dieta induce cambios en el pelaje de los gatos

Aunque no es común, una deficiencia de cobre puede causar la despigmentación de las capas de colores, lo que hace que el pelaje de un gato negro se vuelva marrón. Este mineral es necesario para convertir el aminoácido tirosina en el pigmento melanina. Además, el cobre tiene muchas otras funciones. Por ejemplo, es un componente de varias enzimas y participa en la absorción y el transporte de hierro.

Las fuentes dietéticas de cobre incluyen el hígado y algunos granos, pero los alimentos para mascotas generalmente se complementan con cobre durante su síntesis para garantizar que las mascotas obtengan todo lo que necesitan. Por ello, este problema se da más en gatos que toman alimentos crudos.

Gato tumbado

Cambio de tono por exposición al sol

A los felinos les encanta el sol y adoran ponerse panza arriba en las ventanas y las terrazas bien iluminadas. No es para menos, ya que gracias a este acto acumulan calor y aceleran su metabolismo con un gasto energético mínimo.

Por desgracia, la exposición a los rayos UV del sol degrada la melanina, lo que provoca que los gatos negros se vuelvan algo más “oxidados” si se exponen de más. Por suerte, el manto de pelaje de los felinos está en constante renovación y recuperarán en cuestión de meses su tono natural si se limita un poco su frecuencia de baños solares.

Vitiligo

El vitiligo es una condición muy extraña, pero hay que tenerla en cuenta a la hora de explicar el cambio del color del pelaje en los gatos. En este caso, el sistema inmunitario del felino destruye a los melanocitos, las células en las que se producen las reacciones citadas a la hora de sintetizar melanina. Por esta razón, aparecen parches despigmentados en el cuerpo del animal a medida que envejece.

El vitiligo es un trastorno que afecta a la estética del gato, pero poco más. Por ello, no se requiere un tratamiento farmacológico específico. Aun así, algunos veterinarios recomiendan ciertos remedios caseros para ralentizar la destrucción de los melanocitos (reducir el estrés, recetar aminoácidos y aplicar otros suplementos).

Estrés

Estudios científicos han demostrado que el estrés puede propiciar la aparición de canas en perros. En gatos esto aún no se ha podido confirmar, pero desde luego todas las evidencias preliminares lo indican.

La pérdida de pigmentación se ha asociado a niveles altos de la hormona noradrenalina en el organismo de los animales. Esta hormona, a su vez, se libera en momentos de estrés y dolor físico. Tu gato podría estar volviéndose más blanco de lo normal por estrés y ansiedad si además muestra los siguientes signos clínicos:

  1. Se esconde y evita cualquier tipo de interacción.
  2. Maúlla mucho más de lo normal, sobre todo si no hay otros felinos en casa.
  3. Se muestra agresivo (mucho más de lo normal y de forma injustificada).
  4. No descansa.
  5. Está apático.
  6. No tiene interés en acicalarse a sí mismo.

En estos casos, lo más recomendable es que intentes descubrir la fuente de estrés e impedir que el gato entre en contacto con ella. Si es imposible, busca ayuda de un etólogo. Los problemas emocionales del felino pueden ser tan (o más) serios que los físicos.

El pelaje de los gatos puede cambiar de color por condiciones médicas

Es importante descartar la presencia de fallas en el metabolismo o absorción de tirosina en gatos negros –que reciben una dieta balanceada– cuyo abrigo ha cambiado de color. Resulta necesario acotar que ciertas condiciones de salud pueden interferir con el metabolismo de la tirosina; en estos casos, el pelaje negro puede tornarse marrón.

Un ejemplo que hay que citar es la enfermedad hepática, pues es en este órgano en el que la fenilalanina se convierte en tirosina. Adicionalmente, los problemas de la tiroides y los riñones también han sido implicados como causa de un cambio en el color del pelaje.

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Sin duda, cuando cambia el pelaje de los gatos es apropiado consultar a tu veterinario. No podemos detener el proceso de envejecimiento, pero sí saber por qué su pelaje puede estar cambiando de color. A veces es algo natural, pero en otras ocasiones esta variación responde a un cuadro patológico que debe ser abordado cuanto antes.

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