La mariposa cola de golondrina: las más grandes y exóticas

María Eugenia Thomas · 7 marzo, 2019
Este magnífico insecto sorprende por su gran tamaño y extravagante vistosidad; su nombre hace referencia a las extensiones en las alas posteriores que se parecen más bien a la cola de una golondrina

La mariposa cola de golondrina gigante o Papilio cresphontes es una mariposa sorprendente, de aspecto exótico y muy abundante en el continente americano. La mariposa adulta es un visitante bienvenido en jardines, plantaciones y paisajes en general.

La etapa larvaria o de oruga puede considerarse una plaga debido a su hábito de alimentarse del follaje de la mayoría de las especies Citrus. Algunas larvas pueden defoliar rápidamente plantas pequeñas o jóvenes. Sin embargo, las larvas pueden ser toleradas en árboles cítricos de gran tamaño.

Distribución geográfica de la mariposa cola de golondrina

Este ejemplar de la naturaleza está ampliamente distribuido en todo el continente americano. Su rango se extiende desde el sur de Nueva Inglaterra a través de los estados del norte de los Grandes Lagos hasta Ontario, a través de las partes del sur de las Planicies Centrales hasta las Montañas Rocosas.

La especie se extiende hacia el sur hasta el Caribe, hacia el suroeste de los Estados Unidos y, a través de México, hacia América Central y del Sur. La mariposa cola de golondrina es muy común en todo el estado de la Florida.

Características morfológicas

La mariposa cola de golondrina adulta macho puede llegar a medir en promedio unos 14 centímetros de longitud y la hembra cerca de 14,7 centímetros. Las superficies del ala dorsal de esta mariposa son negras con una barra amarilla diagonal llamativa a través de las alas anteriores.

Las superficies del ala ventral son principalmente amarillas. La cola en forma de alas de golondrina puede variar de color según la ubicación geográfica. Algunas colas están rellenas de amarillo, otras son todas negras y algunas más de color rojo brillante justo en el interior de la banda azul en el alerón ventral posterior.

Papilio machaon

Los cinco estadios larvales difieren en apariencia, pero todos comparten un parecido con los excrementos de las aves. Los estadios más jóvenes son imitadores de heces de aves más realistas debido a su tamaño más pequeño.

Las larvas maduras generalmente descansan sobre tallos o pecíolos de las hojas, pero las larvas más jóvenes a menudo descansan a simple vista en las superficies superiores de las hojas. Estas últimos son predominantemente negras o marrones con una banda blanca, y tienen ‘pelos’ prominentes.

Ciclo de vida

La mariposa cola de golondrina adulta bebe néctar de muchas flores y es común su visita en jardines espectaculares donde abunden azalea, buganvilla, madreselva japonesa, vara de oro y algondocillo de pantano. También puede beber líquido del estiércol.

Los machos adultos patrullan las rutas migratorias a través de bosques de pino o huertos de cítricos en busca de hembras. El vuelo es muy fuerte y pausado, y las mariposas pueden desplazarse largas distancias. El cortejo y la cópula ocurren por la tarde.

Las hembras apareadas generalmente ponen sus huevos individualmente en la superficie superior de las hojas de las plantas huésped. Los huevos son esféricos, miden de 1 a 1,5 mm y son de color crema a marrón. Típicamente tienen un recubrimiento irregular de una secreción anaranjada que recuerda el aspecto de la piel de naranja.

Mariposa macaón

Las larvas pueden hacer la metamorfosis en pequeñas ramitas de la planta huésped o pueden viajar una distancia corta a una estructura orientada verticalmente, como una cerca u otra planta. La crisálida pardusca suele estar orientada a 45º con respecto al sustrato de la pupa. Al menos dos y algunas veces tres generaciones ocurren cada año en la Florida.

Control biológico

La larva de la mariposa cola de golondrina se considera una plaga menor de la naranja dulce. Las plantas hospedadoras de las larvas incluyen miembros de la familia de los cítricos, el zapote blanco y otras plantas exóticas.

Las pupas están inmóviles e indefensas contra los insectos parásitos. Las etapas larvales parecen estar más protegidas contra los enemigos que la etapa pupal. Las larvas se defienden contra los depredadores, tanto insectos como invertebrados, como contra los insectos parásitos por ser menos visibles a través de la coloración y el patrón críptico. Es decir, por parecerse a los excrementos de las aves.

Además, las larvas poseen una glándula en la parte media detrás de la cabeza que utiliza cuando es atacada por pequeños depredadores. Esta glándula emite una secreción de químicos muy nocivos y picantes que huele a mantequilla rancia. Esta secreción es repelente y tóxica para depredadores como hormigas y arañas.

  • https://ypte.org/factsheets/butterfly-swallowtail/overview#section