¿Qué son los marsupiales?

Yamila · 18 diciembre, 2017
Estos mamíferos salvajes provienen en su mayoría de Australia, si bien también se encuentran en el continente americano; su característica fundamental es que las hembras cuentan con una 'bolsa' donde se completa el desarrollo de los embriones

Se trata de un grupo de mamíferos cuyas hembras cuentan con una ‘bolsa’ donde se completa el desarrollo de los embriones. En este artículo te contaremos qué son los marsupiales, típicos de Australia y también presentes en América.

Características de los marsupiales

Dentro de los mamíferos existen diferentes clases, separados entre sí por una o varias características inherentes. En el caso de los marsupiales, su principal diferencia en relación a los demás vertebrados con mamas es que el desarrollo de los embriones se desarrolla poco tiempo en el útero materno.

Para completar el crecimiento se ‘agarran’ a las glándulas mamarias de la madre, ubicadas en la parte exterior del vientre. Esta especie de bolsa, llamada marsupio, está sostenida al cuerpo por unos huesos especiales, que no están presentes en otros animales.

Otra diferencia que cabe señalar a nivel óseo entre los marsupiales y otros grupos es el tamaño de su cráneo; es bastante pequeño en relación con el cuerpo.

Kanguro
Fuente: Alexandre Estanislau

Ejemplos de marsupiales

Los marsupiales son un grupo muy heterogéneo, ya que está compuesto por topos, canguros, marmotas y ratas. En este sentido, los hay con diferentes tamaños y distintos tipos de alimentación: herbívora, carnívora, insectívora o frugívora.

De las 270 especies dentro de esta clasificación, 200 habitan en Australia y el resto en América, y es que no hay ejemplares autóctonos en los demás continentes. Algunos ejemplos son:

1. Canguro

Es el más conocido de los marsupiales, conocido mundialmente por su forma de desplazarse a través de saltos. Otra de sus imágenes típicas es la de la madre llevando a su bebé en una bolsa a la altura del vientre.

Uno de los canguros más populares es el gris gigante, el cual habita en pastizales y bosques al este de Australia, y que se alimenta de hierbas y pasto. Es muy similar a la especie del canguro rojo –con el que difiere en el color del pelaje– cuyo macho puede medir hasta dos metros de alto y pesar 66 kilos.

2. Zarigueya norteamericana

Este marsupial es el único que vive en Norteamérica, concretamente al norte del río Bravo, y es de hábitos nocturnos. Además, esta zarigueya del tamaño de un gato doméstico es solitaria y una excelente oportunista. Cuando siente que está en peligro, despide un olor muy fuerte y se arroja al suelo como si estuviese muerta.

3. Walabí de pantano

Esta especie, bastante común en el norte de Australia y que no se encuentra en peligro de extinción, es parecida al canguro pero de menor tamaño. La gestación del walabí, de quien toma su nombre la selección de rugby de ese país, dura 38 días y luego la cría es cargada por la madre durante nueve meses en el marsupio.

4. Koala

Endémico de Australia, el koala es un animal de movimientos lentos y comportamiento pacífico con una fisonomía muy particular: cuerpo pequeño, cabeza grande (poco común entre los marsupiales), orejas redondas y peludas y nariz grande y negra.

Se alimenta principalmente de eucaliptos y, debido a que esa comida no le aporta muchos nutrientes, lleva una vida sedentaria. De hecho, casi siempre está durmiendo entre las ramas de los árboles y, aunque por ello nos parezca un ‘osito de peluche’, no pertenece a la familia de los úrsidos.

5. Comadreja overa

Distribuida a lo largo de todo Sudamérica, la comadreja overa se adapta cualquier tipo de hábitats, incluidos zonas urbanas, y vive como máximo cuatro años. Los machos son más grandes que las hembras, y ambos sexos presentan una larga cola que presenta una longitud casi igual que la de su cuerpo.

Se reproduce hasta tres veces al año y la gestación interna dura 14 días. Pasado ese tiempo da a luz a crías de un centímetro de longitud que se ‘pegan’ a las ubres de la madre, y permanecen allí seis semanas. Luego trepan al lomo y solo se mueven para alimentarse de la leche materna durante los siguientes seis meses.

Diablo de tasmania
Fuente: Klomiz

6. Diablo de Tasmania

Por último hablaremos de uno de los pocos marsupiales carnívoros que aún viven en el planeta, que proviene en la isla de Tasmania, como su propio nombre lo indica. Es de tamaño similar al de un perro pequeño, su cuerpo está cubierto de pelo negro y tiene orejas llamativas de color rojizo.

En cuanto a su comportamiento, podemos indicar que grita muy fuerte, es feroz al comer, puede cazar, pero también alimentarse de carroña y suele ser bastante solitario. Las crías permanecen aferrados al marsupio de su madre durante 100 días, momento en el cual alcanzan los 200 gramos de peso y son expulsados del hogar.

Fuente de las imágenes: Ted Lester, Alexandre Estanislau y Klomiz