¿Qué comen los escarabajos?

Los escarabajos son invertebrados esenciales para la manutención de los ecosistemas y el reciclaje de la materia orgánica. ¿Quieres saber de qué se alimentan?
¿Qué comen los escarabajos?
Samuel Sanchez

Escrito y verificado por el biólogo Samuel Sanchez el 21 octubre, 2021.

Última actualización: 21 octubre, 2021

Los escarabajos son animales invertebrados fascinantes, pues se presentan en todas las formas, los tamaños y los colores que se pueda imaginar. Su grupo taxonómico registra una variedad apabullante, razón por la cual han colonizado prácticamente todos los ecosistemas de la Tierra. La pregunta que aquí nos atañe es simple: ¿qué comen los escarabajos?

Conocer la dieta de los coleópteros es interesante a muchos niveles, pues la mayoría de especies se encargan de reciclar la materia orgánica en descomposición presente en los suelos. Si quieres saber más sobre los hábitos alimenticios de estos fascinantes insectos, sigue leyendo.

¿Qué son los escarabajos?

Antes de explorar sus elecciones alimenticias, vemos de interés conocer qué son los escarabajos. Se engloba bajo este nombre común a todo insecto categorizado taxonómicamente en el orden Coleoptera, el cual cuenta con unas 400 000 especies. Este es el taxón animal más diverso de toda la Tierra, pues representa al 40 % de los insectos y al 25 % de todas las formas de vida animales.

Los coleópteros se caracterizan por tener un exoesqueleto duro y un par de alas anteriores endurecidas que sirven de protección (élitros). Su cuerpo está dividido en 3 secciones; cabeza con mandíbulas horizontales, antenas y ojos compuesto; tórax con 3 pares de patas y los lugares de inserción para las alas (élitros y alas voladoras); y abdómen segmentado que cuenta con los espiráculos respiratorios.

Los escarabajos son cosmopolitas y han colonizado la inmensa mayoría de los hábitats de la Tierra, incluyendo zonas costeras y ambientes de agua dulce. De todas formas, se suele considerar que los ecosistemas tropicales son los que presentan una mayor variedad de estos invertebrados.

Los escarabajos representan al orden biológico más amplio y diverso de la Tierra.

Un escarabajo, de los insectos que se alimentan de madera.

¿Qué comen los coleópteros?

Responder a qué comen los escarabajos es complejo, pues la diversidad dentro de este taxón es inabarcable. Por ello, te mostramos las elecciones dietéticas de estos animales con base en sus estrategias vitales. ¡No te lo pierdas!

1. Escarabajos fitófagos

El aparato digestivo de la mayoría de los escarabajos está adaptado a una dieta herbívora y la digestión suele tener lugar en el intestino medio. Los coleópteros fitófagos son aquellos que se alimentan principalmente de plantas, en específico de los brotes tiernos y de las hojas de la materia vegetal arbustiva.

Los representantes más conocidos dentro de este grupo son los carábidos pertenecientes a la subfamilia Melolonthinae. Estos invertebrados suelen alimentarse de tejidos vegetales verdes y vivos, pero tampoco rechazan madera y fruta en descomposición si se presenta la oportunidad. Algunas de estas especies tienen larvas con hábitos rizófagos, es decir, que se alimentan de raíces.

Muchos escarabajos comen materia vegetal en descomposición, pero no todos se alimentan de hojas verdes y vivas.

Un escarabajo fitófago sobre una hoja.

2. Escarabajos polinívoros

Los polinívoros son aquellos escarabajos que se alimentan del polen de las flores, los granos microscópicos que contienen gametos reproductivos. Los principales representantes de esta adaptación trófica son los pertenecientes a la subfamilia Cetoniinae. Este taxón cuenta con unas 4000 especies, aunque quedan muchas por describir.

Es común ver a los escarabajos polinívoros visitando las flores de distintas plantas durante el día. Al alimentarse de este modo ayudan a la reproducción de diversas especies de vegetales, pues al posarse sobre ellos los fecundan de forma inadvertida con el polen de otro ejemplar.

¿Qué comen los escarabajos que se alimentan de flores?

3. Escarabajos descomponedores

La inmensa mayoría de larvas de escarabajo se alimentan de materia orgánica en descomposición. Esto incluye madera podrida, compost, hojas muertas, frutas e, incluso, carne o productos animales presentes en los suelos. De todas formas, hay algunas especies que llevan a cabo esta estrategia trófica también en su etapa adulta.

La subfamilia Dynastinae es la que mejor representa a los escarabajos descomponedores. Esta cuenta con unas 1500 especies y 225 géneros y sus representantes se conocen en la cultura popular como escarabajos rinoceronte. Tanto larvas como adultos se alimentan de madera podrida, hojas muertas, savia, frutos caídos y humus de los suelos.

El estado larvario de estos escarabajos puede durar años, pero los adultos suelen ser enormes y fascinantes.

Un escarabajo hércules.

4. Escarabajos carnívoros

Los escarabajos carnívoros pertenecen a la familia Carabidae, un taxón que contiene unas 40 000 especies repartidas por todo el mundo. Estos coleópteros destacan bastante con respecto al resto, ya que suelen tener un cuerpo esbelto, unas mandíbulas poderosas y una velocidad de carrera admirable para perseguir a sus presas.

La mayoría de carábidos son nocturnos, pues cuando se esconde el sol aprovechan para salir de sus guaridas y dar caza a sus presas de forma activa. La mayoría son considerados beneficiosos en el mundo de la agricultura, ya que acaban con plagas sin tener que recurrir al uso de pesticidas químicos.

Un ejemplar de Anthia sexmaculata adulto.

5. Escarabajos necrófagos

El término necrófago hace referencia a aquellos animales que se alimentan de seres vivos ya muertos. Los escarabajos de la familia Dermestidae son el mejor ejemplo de ello dentro del grupo de los coleópteros. Aunque algunas de las especies de este taxón son plagas de productos humanos, otras se han especializado en comer carne muerta.

Algunos derméstidos se utilizan para limpiar cadáveres en el ámbito de la zoología, ya que dejan los huesos de los animales muertos limpios. También son de utilidad en la medicina forense, pues permiten a los investigadores inferir de forma general el tiempo que lleva muerta una víctima.

¡Qué comen los escarabajos derméstidos?

6. Escarabajos coprófagos

Cerramos este listado con unos de los coleópteros más famosos de la Tierra. Los escarabajos coprófagos o peloteros son un grupo diverso que contiene a los taxones Geotrupidae, Scarabaeinae y Aphodiinae. Estos invertebrados habitan en muchos ecosistemas, pero son típicos de praderas, sabanas y desiertos.

Como su propio nombre indica, estos insectos se alimentan de las heces de herbívoros y omnívoros. Algunos de ellos hacen una bola con las heces y la transportan de forma activa hasta el refugio en el que se encuentran las larvas, de ahí su nombre (escarabajos peloteros). De todas formas, a veces también se nutren de frutas, hojas muertas y setas.

Las curiosidades del escarabajo pelotero son múltiples.

Como puedes ver, responder a la pregunta de qué comen los escarabajos es una tarea compleja. La mayoría de las especies son herbívoras o fitófagas, pero algunas muestran adaptaciones dirigidas a los hábitos carnívoros o la descomposición de residuos. Sin duda, este orden de insectos nunca dejará de sorprendernos. 

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