¿Qué es la metamorfosis en los animales?

La metamorfosis en los animales supone un gran cambio en la apariencia del animal, lo cual conlleva además una serie de importantes cambios fisiológicos no tan conocidos.
¿Qué es la metamorfosis en los animales?

Escrito por Yamila

Última actualización: 10 julio, 2022

El ciclo de vida de los animales cambia demasiado entre cada una de las especies. Esto significa que su desarrollo no solo consiste en crecer y desarrollarse, sino que algunos pasan por cambios complejos como la metamorfosis que reacondiciona toda su apariencia.

Nos parece un poco extraño que antes de ser mariposa, este precioso insecto de alas coloridas haya sido una oruga… ¿Cómo ha podido cambiar tanto de aspecto? Pues es gracias a un mecanismo utilizado en varios animales. Si quieres saber qué es la metamorfosis no dudes en leer el siguiente artículo que ponemos a tu disposición.

¿Qué es la metamorfosis?

Se trata de un proceso biológico y natural gracias al cual un animal cambia su forma física de manera drástica. Este proceso no solo afecta su apariencia, sino que también modifica su comportamiento, su metabolismo y su modo de vida. Por ello, cuando nos preguntamos qué es la metamorfosis, no podemos responder que se trata ‘del paso de oruga a mariposa’, ya que el mecanismo es bastante más complejo.

Varios insectos, moluscos, anfibios, crustáceos y equinodermos sufren esta transformación, la cual incluso es necesaria para completar su ciclo de vida. Sin este proceso, varios organismos serían incapaces de reproducirse, lo que significaría la extinción para su especie.

La metamorfosis en los insectos

Comenzamos explicando qué es la metamorfosis en los insectos porque suelen ser los más conocidos por nosotros, aunque por supuesto no sean los únicos. En ellos el proceso involucra la ruptura de los tejidos larvales y el reemplazo en la cantidad de células.

Mariposa en una flor

Además, merece la pena destacar que en los insectos este mecanismo sucede en varias etapas: primero es una larva o ninfa, después una pupa y por último un adulto. En medio de cada fase de crecimiento muda de ‘coraza’ protectora.

Dentro de la metamorfosis de los insectos podemos destacar dos grandes tipos: por un lado, el hemimetabolismo (metamorfosis incompleta), más sencillo y por el cual un individuo pasa por diferentes mudas sin dejar de alimentarse. Ejemplos de esta modalidad de metamorfosis son los saltamontes y las chinches.

Por otra parte, el holometabolismo (metamorfosis completa), es más complejo porque el huevo nace como larva y debe pasar por varias mudas antes de entrar en la pupa, y luego completar el crecimiento; en uno de sus estadios deja de comer (pupa) y se queda inmóvil. Este proceso se produce en el 80 % de los insectos, como por ejemplo las mariposas, los escarabajos, las moscas y las avispas.

En ambos casos, las hormonas efectoras son las encargadas de llevar a cabo el crecimiento y metamorfosis del insecto, a través de diversas señales enviadas al cerebro. Asimismo, el proceso de muda se relaciona con señales neuronales y ambientales, así como también con el ritmo circadiano; ello hace que aumente la producción hormonal y se active el crecimiento.

La metamorfosis en los anfibios

Si nos preguntamos qué es la metamorfosis en los anfibios, básicamente tenemos que hacer referencia a un cambio principal de larva o renacuajo hasta adulto.

Durante este crecimiento el individuo se prepara para vivir fuera del agua, ya que al nacer puede nadar y respirar a través de branquias. Además, es ayudado por una cola y una boca circular, y es de un tamaño más pequeño.

Posteriormente, le crecen patas, delanteras y traseras; la cola y los dientes puntiagudos desaparecen y modifica el tipo de respiración, adaptada a la vida en la tierra, a través de pulmones.

Como si todo lo anteriormente descrito no fuese suficiente, el cráneo pasa de ser cartilaginoso a óseo y se le desarrollan los músculos de la lengua. Aunque estos animales regresen al agua para reproducirse y desovar, ya no estarán todo el tiempo en un medio acuático.

En estos animales de sangre fría, la metamorfosis está controlada por dos hormonas secretadas por la glándula tiroides: la tiroxina (o T4) y la triyodotironina (T3), esta última la más importante.

La metamorfosis en los moluscos y crustáceos

En un tercer grupo podemos contemplar a los anélidos, crustáceos, equinodermos y moluscos, los cuales llevan una metamorfosis ‘incompleta’. Esto quiere decir que los individuos nacen con un aspecto muy parecido al que luego tienen de adultos, pero la principal diferencia reside en que con cada muda van desarrollando estructuras más complejas y aptas para la reproducción.

Uno de los casos más conocidos de metamorfosis en los crustáceos es la del cangrejo ermitaño, el cual ‘deja su casa’ o caparazón cuando, a medida que pasa el tiempo, este le queda demasiado pequeño.

Animales que presentan metamorfosis

Algunos de los animales que sufren metamorfosis son los siguientes:

  • Abeja (Apis mellifera).
  • Caracoles (Gastropoda).
  • Saltamontes (Orthoptera).
  • Medusas (Cnidaria).
  • Mariposas (Lepidoptera).
  • Ranas (Anura).
  • Salamandras (Urodela).
  • Escarabajos (Coleoptera).
  • Arañas (Arachnida).

Como te puedes dar cuenta, la metamorfosis es un mecanismo increíble que modifica de manera profunda la biología de las especies. Incluso los animales pequeños como los insectos, resguardan procesos increíbles que asombran con su gran complejidad. Esta es una muestra más del gran trabajo de la evolución, la cual dota a los organismos de capacidad intrigantes y curiosas.

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Fuente de la imagen principal: Eduardo Martinez



  • Bruch, C. (1906). Metamorfosis y biología de coleópteros argentinos II. Revista del Museo de la Plata, 12, 207-218.
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