El gavilán: características y comportamiento

Esta pequeña especie de ave rapaz se encuentra en peligro de extinción; el uso de pesticidas en el pasado o los accidentes contra estructuras humanas, entre otros percances, son los culpables de que se encuentre en tal situación
El gavilán: características y comportamiento
Francisco María García

Escrito y verificado por el abogado Francisco María García.

Última actualización: 11 enero, 2022

El nombre científico de esta ave, el gavilán común, es Accipiter nisus. Pertenece al orden de las aves Accipitriformes,  el cual cuenta con unas 266 especies divididas en 4 familias taxonómicas. Por su parte, el propio gavilán común se escinde en 6 subespecies diferentes. ¿Cómo es esta majestuosa ave?

Los ejemplares de esta pequeña ave rapaz pueden encontrarse desde la península ibérica hasta Vietnam y Japón, pasando por el norte de África. Es una especie empleada con asiduidad en cetrería por los humanos, aunque se considera de difícil adiestramiento.

En la historia, algunas culturas antiguas como la griega, la egipcia y la germana consideraron sagrado al gavilán. Le han ido atribuyendo ciertos ‘poderes’ por sus cualidades y vuelo. Dado que algunos la catalogan como una ave en riesgo de extinción, a continuación veremos sus características y comportamiento para identificarla y protegerla.

El gavilán: características físicas

El gavilán común es una especie de ave de presa diurna típica en el Paleártico. Hasta hace un tiempo se encontraba englobada en el orden de los Falconiformes, si bien revisiones genéticas lo han situado a día de hoy en el grupo taxonómico Accipitriformes, y a su vez en la familia Accipitridae. 

El ave en la etapa adulta presenta gran dimorfismo, es decir, diferencias anatómicas según el sexo, y en este caso es la hembra más grande que el macho. Alcanza hasta un 25 % más de tamaño, con una envergadura entre 67-80 centímetros y alrededor de 300 gramos de peso. Los machos no suelen superar los 190 gramos de peso.

En cuanto a su altura, el macho puede llegar a medir 28 centímetros y la hembra 38. Tiene alas cortas, redondeadas en el borde, y la cola un poco más larga. Estas dos características le permiten tener a la especie un vuelo rápido y efectivo para la caza de presas.

Su plumaje es gris azulado en la parte superior, mientras que el dorso se muestra blanquecino con abundantes franjas pardas. Esta dualidad de colores lo hace atractivo a la vista. Los ojos amarillos y dilatados en el centro le otorgan la mirada atenta y penetrante que le caracteriza. Para quien lo mira, se hace evidente que el gavilán lo ve todo y está pendiente de cualquier cosa que se mueva.

El tipo de alimentación se ve favorecido por la forma de su pequeño pico, encorvado en la punta para agarrar y arrastrar las presas. Sus patas fuertes y grandes garras le permiten sujetar la comida e ingerirla. Sin duda, el gavilán es un depredador de los aires letal, silencioso y extremadamente efectivo.

El gavilán emite un sonido muy característico en su etapa reproductiva, cuando ‘chilla’ con pitidos cortos, agudos y repetitivos, similar a pronunciar “ki-ki-ki-k”i.

El gavilán: hábitat

Subespecies de gavilán común

Se podría decir que el gavilán común es una superespecie, ya que engloba a varios seres vivos muy similares entre ellos, pero no lo suficiente como para considerarse parte del mismo taxón. Estas son las 6 subespecies de A. nisus que se conocen a día de hoy:

  • Accipiter nisus nisus: se distribuye primariamente por Europa occidental y Asia. Es la forma típica que adopta la especie.
  • A. n. nisosimilis: descrita en 1833, esta subespecie se puede encontrar en Siberia, China y varios terrenos aledaños. Se diferencia de la subespecie tipo en que es algo más grande y en su naturaleza migratoria.
  • A. n. wolterstorffi: descrita en el año 1901, es la más pequeña de las subespecies registradas hasta ahora. Es residente de las islas Sardinia y Corsica.
  • A. n. granti: de constitución pequeña y oscurecida, esta subespecie es endémica de las Islas Canarias y Madeira.
  • A. n. melaschistos: se encuentra principalmente en Afganistán y el sur de Asia, dependiendo de la época del año. Es aún más grande que A. n. nisosimilis. 
  • A. n. punicus: es residente del norte de África y muy similar a la subespecie típica A. nisus nisus.

El gavilán: hábitat

Este pájaro de presa suele habitar bosques húmedos y densos como robledales y pinares, pero también áreas boscosas cercanas a poblados humanos. Aunque es de hábitos sedentarios, los ejemplares que viven más cerca del norte migran a zonas del sur entre septiembre y noviembre. La capacidad de desplazamiento migratorio depende de la subespecie analizada y la población.

Al dividirse en varias subespecies, este gavilán tiene un terreno de forrajeo total de hasta 23 600 000 kilómetros cuadrados, con una población de más de 1 millón de ejemplares estimados en el año 2009. Es una de las aves de presa más comunes en toda Europa, y en algunos países como Irlanda los ejemplares se han animado a vivir en los parques y bosques de las grandes ciudades.

Esta especie es típica de zonas templadas y subtropicales del Viejo Mundo (Eurasia).

Alimentación

Sus presas preferidas son pequeñas aves, incluso sus crías, aunque es capaz de cazar eventualmente otras de gran tamaño, hasta de medio kilo. Se cuentan entre sus opciones estorninos, zorzales, gorriones y mirlos. Los pájaros de pequeño porte suponen hasta el 97 % de sus elecciones dietéticas. Las presas de mayor tamaño suelen ser atacadas por las hembras.

Según la disponibilidad de alimento, estos pájaros de presa pueden alimentarse de roedores, insectos, anfibios y lagartijas. La caza es rápida y certera gracias a sus características físicas, en particular la forma de las alas y su larga cola. Para realizar el ataque, el ejemplar ronda un área y se eleva para luego descender como una flecha hacia su objetivo. También utiliza postes para limpiar a sus presas antes de llevarlas al nido.

Algunas hembras grandes cazan aves de hasta 150 gramos de peso, mientras que los machos reservan sus capacidades a depredar sobre víctimas de unos 40 gramos.

Reproducción

El gavilán común es una especie vivípara, como todas las aves. Forma parejas monógamas que duran toda la época reproductiva, si bien puede elegir nuevos compañeros al año siguiente. Su lugar predilecto para la reproducción y la construcción del nido son los bosques, ya sean coníferos o mixtos. Los nidos suelen colocarse cerca del tronco de árboles grandes, justo en los puntos en los que empiezan las ramas.

La hembra pone entre 3 y 6 huevos entre los meses de mayo y junio una vez se reproduce y la incubación tarda 30 días en promedio. El nido de los gavilanes, construido entre ramas de árboles o en lo alto de arbustos, se compone de pequeñas ramas y cortezas. El éxito reproductivo de la pareja está positivamente correlacionado con el tamaño de la hembra, tal y como indican estudios.

El gavilán macho se esmera en la alimentación de las crías y la madre hasta que estas puedan volar, cerca de los 30 días de nacidas. Por ello, pierde algo de peso y de fortaleza durante la época reproductiva. Los polluelos alcanzan la madurez al cabo de 2 o 3 años.

Los pequeños gavilanes que nacen tienen el pico grisáceo con una punta negra y patas de un tono amarillo. Su plumaje es blanco con toques negros, aunque en unos días cambian las plumas de la cabeza.

El gavilán: reproducción

La situación actual del gavilán es España

El Catálogo Nacional de Especies Amenazadas incluye al gavilán en los animales “de interés especial”. Asimismo, en el Libro Rojo de las Aves está en la categoría “vulnerable”. Aun así, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) considera que se trata de una especie en la categoría de “Preocupación menor (LC)”.

En el pasado siglo XX el gavilán fue víctima del uso de pesticidas organoclorados y organofosforados en Europa, lo que mermó la población. Estos abonos producían infertilidad en la especie y, por ello, fueron prohibidos posteriormente.

El gavilán puede ser víctima de accidentes contra estructuras humanas, como alambres espinados o cables. También suele verse en desventaja con respecto a otras aves con las que compite; según su lugar de asentamiento, le puede afectar la escasez de presas. Sus depredadores naturales son los búhos y lechuzas, así como halcones, águilas, el azor y la marta, entre otros.

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  • Kim, K. Y., Park, Y. C., Yoon, Y. J., & Yoon, K. B. (2021). The complete mitochondrial genome of Eurasian Sparrowhawk Accipiter nisus (Accipitriformes: Accipitridae). Mitochondrial DNA Part B6(3), 713-714.
  • Accipiter nisus, ADW. Recogido a 11 de noviembre en https://animaldiversity.org/accounts/Accipiter_nisus/

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