5 curiosidades del ave picozapato

El picozapato ¿una cigüeña con pico de pelícano? Sin duda, este ave es una de las más curiosas y enigmáticas que se pueden encontrar en la naturaleza.
5 curiosidades del ave picozapato
Silvia Conde

Escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde.

Última actualización: 29 enero, 2021

Conocer criaturas tan extrañas como el picozapato nos ayuda a crear conciencia sobre su estado y conservación. Este ave de apariencia prehistórica es la única de su familia y su nombre hace referencia a la forma de su enorme pico.

El picozapato solo vive en África, pues habita concretamente en la zona este y tropical en pantanos y riberas, desde Sudán hasta Zambia. Se trata de un animal curioso y singular, con múltiples características que lo definen. Aquí te lo contamos todo sobre él.

El picozapato ¿pico de pelícano y cuerpo de cigüeña?

Es un gran ave de color gris azulado, con el vientre y las plumas de la cola de colores más claros. Mide entre 110 y 140 centímetros de altura y hay especímenes aún más altos. Tiene una envergadura alar de más de 2 metros y su peso puede oscilar de 4 a 7 kilogramos.

El aspecto de este animal recuerda al de una cigüeña, por sus patas largas y el cuello grueso y largo. En cambio, su pico es como el de los pelícanos —con los que está emparentado—, pero con la punta en forma de gancho.

Un ave en la maleza.

1. El picozapato es una de las aves más longevas que existen

La esperanza de vida de estos animales es larga, ya que se estima en unos 50 años, pero esta cifra puede variar en el hábitat salvaje.  Su ciclo de vida es lento, pues los juveniles no alcanzan la madurez sexual hasta los 3 o 4 años aproximadamente.

2. La especie se encuentra amenazada

Esta especie está catalogada como vulnerable según la Lista Roja de datos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) y en peligro de extinción según la Lista Roja de Aves de Uganda, por lo que está protegida por todo el continente. Los humedales que habita también pertenecen a áreas protegidas.

Su población es pequeña, pero se encuentra ampliamente distribuida. Además, el número de picozapatos está sufriendo un continuo declive debido a la caza, la alteración de su zona de anidación y la modificación y quema de su hábitat natural.

Actualmente, la población no llega a superar los 5300 individuos totales. Este número es estimado, ya que es difícil acceder a los humedales que habita la especie para realizar censos más exactos.

El picozapato se suele encontrar en humedales grandes no perturbados, cubiertos de pastos, cañas y papiros, sobre todo en las zonas de vegetación más corta, que es más fácil de penetrar. A veces, también pueden verse ejemplares posados en árboles.

3. Es un ave solitaria y sedentaria

El picozapato es un ave sedentaria que no migra, pero realiza movimientos estacionales debido a las variaciones significativas del nivel del agua en su área. Estas variaciones también tienen consecuencias en la disponibilidad de alimento.

La especie es monógama, ya que no cambia de pareja durante sus temporadas de reproducción. Una pareja de picozapatos puede poner de 1 a 3 huevos, en un intervalo de 5 días. La baja tasa de reproducción se compensa con la alta supervivencia de los adultos.

Las crías crecen lentamente y durante sus primeras semanas se alimentan de 1 a 3 veces al día, gracias al cuidado de ambos padres. La atención parental es una estrategia vital para la especie.

4. No es precisamente fraternal

En estas aves se produce el siblicidio. Uno de los polluelos, generalmente el de mayor tamaño, mata a los más jóvenes. Los individuos que llegan a la madurez sexual son los supervivientes de la nidada. Este fenómeno no es extraño, ya que se produce en más especies de aves.

5. Su alimentación es principalmente piscívora

Los picozapatos se alimentan predominantemente de peces y muestran preferencia por la especie de pez Protopterus aethiopicus, pero también se alimentan de otras especies de peces y animales acuáticos como anfibios, reptiles e incluso pequeñas aves acuáticas.

Este animal encuentra a sus presas en pantanos de agua dulce, en áreas donde hay relativamente poco oxígeno en el agua, con vegetación flotante o enraizadas en las orillas, aunque también explora canales con poca vegetación. Estos son los lugares donde más abundan los peces.

Un picozapato volando.

El picozapato es una de las aves más extrañas que conocemos actualmente en nuestro planeta. La inaccesibilidad de su hábitat natural y las amenazas a las que se ve expuesta la especie hacen muy difícil saber más sobre su comportamiento y ciclo de vida.

Por esta misma razón, su conservación es vital. Las medidas se centran en proteger y recuperar el área original del picozapato para ayudar así a aumentar la densidad poblacional de la especie.

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  • Shoebill, Balaeniceps rex. Survival Blueprint. Evolutionary Distinct & Globally Endangered.
  • BirdLife International. 2018. Balaeniceps rexThe IUCN Red List of Threatened Species 2018: e.T22697583A133840708.

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