Los 5 animales menos longevos del mundo

La vida de algunos animales es realmente corta. Las efímeras unos invertebrados notorios por ello, pues en su estadio adulto solo sobreviven por algunas horas o días.
Los 5 animales menos longevos del mundo
Francisco Morata Carramolino

Escrito y verificado por el biólogo Francisco Morata Carramolino.

Última actualización: 10 mayo, 2021

La esperanza de vida es uno de los aspectos más variables entre las especies. Mientras que algunos animales como el tiburón de Groenlandia pueden alcanzar más de 300 años de existencia, otros son mucho menos longevos.

La esperanza de vida en condiciones naturales es relativamente difícil de medir, ya que requiere un monitoreo muy constante del animal o el uso de técnicas moleculares. En cautividad es mucho más sencillo, pero las condiciones son muy diferentes a la naturaleza y, en consecuencia, la esperanza de vida también.

Aunque los animales más grandes suelen vivir más tiempo, esto no siempre se cumple. Otros factores también pueden influir en la longevidad, como el sexo, la casta o el grupo (taxón) al que pertenezca la especie. Dicho esto, muchos de los animales menos longevos son invertebrados. Aquí podrás aprender más sobre ellos.

Algunos de los animales menos longevos del mundo

Para algunos animales, la idea de vivir una existencia corta, pero intensa, es la única opción. En las siguientes líneas, te contamos algunos rasgos sobre 5 especies que destacan por su longevidad reducida.

1. Pez killi turquesa (Nothobranchius furzeri)

Este pez pequeño, que puede alcanzar los 6,5 centímetros, tiene una esperanza de vida extraordinariamente corta. Habita de forma natural en charcas temporales africanas, que se desecan todos los años. Por tanto, tiene una presión evolutiva enorme para desarrollarse muy rápido y poner huevos, que resistirán hasta la llegada de nuevas aguas.

En consecuencia, los peces killi turquesa cuentan con una de las vidas más cortas de todos los vertebrados, si no la más corta. En cautividad, se ha registrado una esperanza de vida que varía entre los 3 y 12 meses.

Esta vida tan breve ofrece una oportunidad excepcional para estudiar a nivel científico el envejecimiento, que normalmente ocurre a lo largo de años o décadas en otros animales.

Los peces turquesa son unos de los animales menos longevos del mundo.

2. Efímera americana (Dolania americana)

Las efímeras son un orden de insectos famosamente poco longevos. Viven tan poco que hasta su nombre lo refleja. Entre todas las efímeras, Dolania americana tiene una de las esperanzas de vida más breves.

Algunas personas creen que las efímeras viven tan solo unas horas o unos días, pero esto no es del todo cierto. Estos insectos pasan la inmensa mayoría de sus vidas como larvas acuáticas, sumergidas en ríos. Esta etapa puede durar en torno a un año, dependiendo de la especie.

Cuando las efímeras están listas, se transforman en adultos mediante la metamorfosis. Todos los adultos emergen a la superficie al mismo tiempo, viven un par de días como máximo y mueren tras reproducirse.

Dolania americana es un caso muy especial. Aunque su fase larvaria se alarga sobre un año, los adultos solo viven en torno a 5 minutos. En este periodo, tienen que encontrar pareja, reproducirse y poner los huevos en el agua.

Una efímera sobre una hoja.

3. Caenorhabditis elegans

Este minúsculo nematodo, con aspecto de gusano transparente, mide solo 1 milímetro de longitud y se alimenta de microorganismos. Su tiempo de vida varía en función de condiciones ambientales, como la temperatura o niveles de oxígeno, pero suele extenderse entre los 12 y 18 días.

Aunque parezca mentira, C. elegans ha sido uno de los animales más importantes para los seres humanos en el último siglo. Se ha utilizado como modelo animal durante décadas, lo cual ha permitido grandes avances en genética, biología y el estudio de innumerables enfermedades.

Un nemátodo muy poco longevo.

4. Mosquito común (Culex pipiens)

Estos insectos voladores, muy conocidos por los hábitos hematófagos de las hembras, son otros de los animales menos longevos. Sin embargo, a diferencia de los nombrados hasta ahora, su supervivencia depende del sexo.

Tras eclosionar, los mosquitos pasan los primeros 5 días de su vida como larvas acuáticas. Tras ello, se transforman en pupas, que tardan entre 2 o 3 días en producir un mosquito adulto. Hasta este momento, no hay cambios notables entre los machos y las hembras.

En el estado adulto se observan las diferencias en esperanza de vida. Los machos viven en torno a una semana, mientras que las hembras alcanzan el mes de vida. Ambos intervalos son muy cortos.

El mosquito es uno de los animales menos longevos del mundo.

5. Lepidodermella squamata

Este invertebrado, que tan solo alcanza los 0,19 milímetros, habita en las aguas dulces de todo el mundo. Es un gastrotrico, es decir, pertenece a un filo de animales minúsculos de aspecto peludo, imperceptibles y muy desconocidos para los humanos.

Todos los gastrotricos tienen una vida muy corta. Lepidodermella squamata no es una excepción, pues tan solo vive una o 2 semanas aproximadamente.

¿Por qué estos animales viven tan poco tiempo?

El estudio de la longevidad y la senescencia son campos complejos sobre los que aún no existen muchas respuestas claras. Aun así, se conocen algunos factores que podrían estar interviniendo en el envejecimiento y la muerte de los animales, seres humanos incluidos.

Curiosamente, uno de los más importantes podría ser el oxígeno. Esta molécula, que la inmensa mayoría de seres vivos necesitan para sobrevivir, también tiene unos efectos secundarios problemáticos.

El oxígeno se utiliza en muchas reacciones metabólicas que los organismos llevan a cabo, tales como la respiración. Estas reacciones son imprescindibles, pero también producen unos desechos llamados especies reactivas de oxígeno (ROS).

Las especies reactivas de oxígeno atacan al organismo y producen efectos adversos, cuya acumulación podría no ser otra cosa que el envejecimiento animal. Aun así, también hay otros factores que juegan un papel importante en el envejecimiento tisular.

Algunos de los animales más pequeños, en especial en el caso de los endotermos, tienen un metabolismo mucho más acelerado que sus parientes más grandes. Por lo tanto, es posible que sufran más rápidamente los efectos de las especies reactivas de oxígeno.

Una representación de la selección r/k.

Como se ha podido observar, la esperanza de vida de algunos animales es muy breve. Aunque en muchos casos no se sabe por qué sus vidas son tan cortas, muchos de los animales menos longevos son muy exitosos. La esperanza de vida reducida podría ser una estrategia adaptativa y beneficiosa para algunos animales.

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