Dimorfismo sexual: cuatro ejemplos impresionantes

28 mayo, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por la bioquímica Luz Eduviges Thomas-Romero
El dimorfismo sexual refiere a la diferencias entre machos y hembras de una misma especie animal. Aunque estas diferencias pueden ser sutiles, algunas especies muestran dramáticos cambios morfológicos.

El dimorfismo sexual es el proceso por el cual machos y hembras de la misma especie a veces pueden verse radicalmente diferentes. Generalmente, esta diferenciación se desencadena por el proceso de selección sexual a través del apareamiento competitivo.

La manifestación del dimorfismo sexual puede darse de muchas maneras: diferencias en tamaño, coloración, comportamiento y la presencia de características sexuales secundarias como plumas de la cola o astas.

Aunque los humanos tenemos un grado relativamente bajo de dimorfismo sexual, otras especies pueden presentar diferencias bastante extremas. Aquí veremos algunos ejemplos de especies con un alto grado de dimorfismo sexual.

¿Qué ventajas puede brindar el dimorfismo sexual en una especie?

Influye en la selección sexual

Este concepto refiere a la preferencia de ciertos compañeros sexuales para el apareamiento. Si un individuo es elegido, aumentará su posibilidad de reproducción. Algunos rasgos tienen la función de aumentar el atractivo individual, como plumas o pieles de colores brillantes. Estos carácteres tienen un alto costo para el animal.

En este sentido, los rasgos exagerados, aunque favorecen el llamado de atención, aumentan la exposición a los depredadores. Los machos asumen este costo.

En el juego final de la evolución, a menudo es más importante reproducirse y transmitir sus genes que tener una supervivencia a largo plazo.

Interviene en el proceso de selección natural

Cabe señalar que la selección natural es la supervivencia de los organismos más aptos de la especie para desarrollar su papel en un nicho particular. Es posible, dado que machos y hembras a menudo tienen diferentes roles en su especie, que la selección natural actúe de manera diferente en ellos.

Por ejemplo, muchas aves hembras tienen colores apagados que les permiten mezclarse con su entorno. Cuando ellas son responsables de proteger los huevos, las que tengan colores más apagados podrán esconderse mejor de los depredadores y así sobrevivir y transmitir sus genes.

1. Los demonios del mar: Una dramática diferencia de tamaño

En la mayoría de los casos, cuando existen diferencias de tamaño entre el macho y la hembra de una especie, el macho es el más grande. Pero, en algunas especies la relación se invierte siendo la hembra la que muestra mayor tamaño.

Resulta muy interesante conocer el caso extremo de dimorfismo sexual inverso de las especies de peces rape de aguas profundas. En estas especies, las hembras crecen mucho más que el macho y son ellas las que poseen el señuelo característico que sirve para cazar. Este es el caso de los “Demonios del mar”, de la familia de peces ceratiidae, famosos por su señuelo bioluminiscente.

Así, las hembras de Ceratias holboelli llegan a medir 77 centímetros, mientras los machos tienen un máximo de 14 centímetros. Pero hay más, los machos pasan gran parte de sus vidas en una relación de parasitismo.

De hecho, uno o más machos se unen (con su boca) de forma permanente a una hembra, y con el tiempo llegan a fusionar sus sistemas circulatorios con el de ella. Así, conforman una quimera genética madura. Paulatinamente, en el macho crecen grandes testículos, mientras que el resto de su cuerpo se atrofia.

Mantis religiosa: reproduccion
No solo los vertebrados muestran dimorfismo sexual: muchos artrópodos también.

2. La matriarcas de las ballenas barbadas también presenta dimorfismo sexual inverso

Es un rasgo común en las 13 especies de ballenas barbadas, que las hembras adultas sean mucho más grandes que los machos.

Esta diferencia puede deberse al rol de las hembras, que suelen emprender migraciones de larga distancia entre sus áreas de alimentación y sus áreas de reproducción tropical. Durante la migración pueden no alimentarse.

Adicionalmente, las hembras tienen el agregado estrés del embarazo y lactancia durante los periodos sin alimentación.

3. El dimorfismo sexual no solamente se ve, también puede oírse

En muchas especies, desde mamíferos a anfibios, es posible apreciar vocalizaciones sexualmente dimórficas. Este es el caso de las ballenas jorobadas, donde solamente los machos cantan canciones largas y elaboradas. La función de estos cantos ha sido objeto de mucha especulación: atraer a las hembras o evitar a otros machos.

En los lugares de reproducción pueden sincronizar los cantos con el estro (celo) en las hembras. La canción de la ballena jorobada es particularmente intrigante porque las canciones cambian con el tiempo. Resulta interesante conocer que todos los miembros de una misma población de ballenas cantan canciones similares.

4. La magnificencia del pavo real: los ojos ganan

Mientras que las hembras son marrones, grises y de color crema, el macho del pavo real es célebre por su exquisito plumaje. Su elaborada cola se refleja en el peso: Los machos pesan entre 2.7 – 6 kilogramos y tienen una envergadura de 1.4 – 1.6 metros y su longitud puede alcanzar 2 metros.

La hembra es más pequeña, con una longitud de unos 95 cm y un peso de 2,75 – 4 kilogramos.

Cuando se despliega, la cola del macho se extiende en un amplio abanico, mostrando plumas doradas, marrones, verdes y negras. Se ha demostrado que a mayor abundancia de ocelos (manchas oculares) y complejidad del patrón, mayor éxito en la conquista.

No es de extrañar que los machos asuman los costos de estas magníficas exhibiciones si ello supone un mayor éxito reproductivo.

Dimorfismo sexual del pavo real: macho y hembra.

Como hemos podido ver, los dimorfismos sexuales dependen de las especies que los muestran y las necesidades biológicas de las mismas. Una cosa es clara: a los machos les importa más dejar huella en forma de descendencia, que su bienestar personal.

  • Ralls, K., & Mesnick, S. (2009). Sexual dimorphism. In Encyclopedia of marine mammals (pp. 1005-1011). Academic Press.
  • Munroe, T., Costa, M., Kobyliansky, S. & Arnold, R. 2015. Ceratias holboelli. The IUCN Red List of Threatened Species 2015: e.T18127741A21910125. https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2015-4.RLTS.T18127741A21910125.en  Downloaded on 14 May 2020.
  • Fowler, E. 2011. "Pavo cristatus" (On-line), Animal Diversity Web. Accessed May 14, 2020 at https://animaldiversity.org/accounts/Pavo_cristatus/