9 curiosidades sobre la melena de los leones

El león es el único felino que presenta melena. Acá te aclaramos todas las dudas relacionadas con ella.
9 curiosidades sobre la melena de los leones
Georgelin Espinoza Medina

Escrito y verificado por la bióloga Georgelin Espinoza Medina.

Última actualización: 13 abril, 2022

La melena de los leones es un aspecto evidente que diferencia a los machos de las hembras. Estos felinos muestran su superioridad y dominancia con sus flamantes pelos que los hacen ver muy elegantes. Sin embargo, ¿te has preguntado en realidad qué función cumple y si existen ejemplares sin este atributo?

Si tienes esas curiosidades, llegaste al lugar ideal. Acá te traemos todas las características asombrosas relacionadas con la melena de los leones.

Curiosidades sobre la melena de los leones

Un mamífero placentario del orden carnivora.

El león (Panthera leo) es un felino de gran tamaño, carnívoro y un ágil rápido cazador. Su melena es un rasgo distinguible. Aparece en los machos como una tupida capa de pelos que se extiende alrededor de la cara y el cuello por encima de las orejas y puede llegar a taparlas. A continuación unas curiosidades interesantes relacionadas con esta característica tan llamativa.

1. Origen de la melena de los leones

La historia de los leones se inicia en África, alrededor de 2 millones de años atrás. Desde allí, se extendieron a otros continentes (asiático, europeo y americano). De acuerdo a la evidencia en pinturas rupestres, se piensa que los primeros de estos felinos no tenían melena.

Una de las hipótesis que se maneja es que este rasgo apareció en las poblaciones africanas hace unos 300 o 200 mil años. Los individuos con esta característica presentaron cierta ventaja selectiva, lo que permitió la expansión de los leones con melena en el resto de los continentes y el reemplazo de los individuos que la carecían.

2. El león es el único felino con melena

Dentro de la familia de los felinos (Felidae) existen cerca de 40 especies, entre los que tenemos tigres, jaguares, leopardos, guepardos, pumas y otros gatos (salvajes y domésticos). De todas, el león es el único ejemplar que presenta melena. Un rasgo marcado del dimorfismo sexual en hembras y machos.

3. Son variables en los individuos

La melena es variable en cuanto a las coloraciones. Así, pueden ser desde rubias, rojizas, hasta pardas. Por lo general, los leones más viejos presentan los tonos más oscuros en sus melenas. También se han observado discrepancias en cuanto a la densidad, pues algunos ejemplares poseen sus melenas más frondosas que otros.

Estas diferencias en el aspecto de las melenas dependen de varios factores como la genética, edad, producción de testosterona y hasta por las condiciones climáticas.

4. Los leones nacen sin melena

Si bien es cierto que la melena es un rasgo distinguible y notorio en los machos. Las crías no nacen con ella. Su desarrollo se produce entre los 11 y 12 meses de vida, cuando los leoncillos comienzan con la producción hormonal de testosterona, un dato interesante sobre el crecimiento de estos felinos.

5. Facilita la reproducción

La función que cumple la melena es facilitar la reproducción, porque se trata de una característica vistosa a la que las hembras prestan mucha atención. Esto se debe a que refleja el estado de salud y la capacidad de pelea. Las leonas quieren para su descendencia ejemplares fuertes, sanos, longevos y fértiles, es decir, con melenas largas y oscuras. Así consiguen mejor defensa para la manada y sus crías.

Al principio se pensaba que las melenas estaban presentes con el fin de otorgarles a estos animales mejor defensa durante las peleas con otros leones. Debido a que podían reducir los mordiscos en la zona del cuello. Hoy en día esa hipótesis fue abandonada, ya que los estudios recientes confirman las ventajas reproductivas de los leones con mejores melenas.

Las melenas también envían información a otros leones sobre el posible éxito en la lucha entre machos. Un ejemplar podría abstenerse de pelear con otro con una melena más larga y oscura.

6. La melena de los leones produce más calor

Como nos dice la lógica, mientras más pelo, mayor es la temperatura corporal y así sucede con las melenas. Entonces no todo es color de rosa y el rey de la selva también puede sufrir estrés por calor gracias a su mejor atributo.

Existen investigaciones que comprueban esta premisa. Además, muestran que la longitud y densidad de las melenas pueden variar de manera estacional o geográfica, gracias a las condiciones climáticas imperantes, otro dato curioso sobre los leones.

7. Las leonas no necesitan melena

Las melenas constituyen un atributo llamativo, pero también representan un alto costo. Los leones pueden ser más visibles para la presa y perder agilidad por causa de esta capa de pelos. También hemos afirmado que producen más calor y gasto energético.

Por lo general, las leonas son las encargadas de la caza, por lo que no necesitan una melena que les entorpezca el trabajo. Así, también pueden pasar desapercibidas.

8. ¿Hay leones sin melena?

Aunque parezca impresionante, sí existen leones sin melena, los de Tsavo, un Parque Nacional ubicado al sur de Kenia, en África. A diferencia de lo que ocurre en otros lugares del mundo, los machos de esta zona son pobres o carentes de este pelaje característico alrededor de la cara.

La explicación es simple, se trata de un sitio de calor extremo y pocas precipitaciones anuales, por lo que presentar melena sería muy riesgoso para los leones debido al costo energético.

9. ¿Y leonas con melena?

El león es uno de los mamíferos más rápidos del mundo.

Un hecho inusual e increíble es que también hay leonas con melena. Las observaciones se realizaron en Botswana, en el Delta del Okavango, en cinco ejemplares femeninos. Además, presentaron comportamientos masculinos como la frecuencia de rugidos fuertes, dejar marcas de olor o incluso montar a otras hembras.

La hipótesis que se maneja es que se trata de casos de leonas con mayores producciones de testosterona. También se cree que son infértiles.

Como te has podido dar cuenta, cada adaptación de los animales tiene una razón de ser. El hecho de que exista la melena de los leones encierra un motivo bien sustentando en las investigaciones. Por lo general, está presente en los machos para darle una ventaja reproductiva. No obstante, esto no siempre es así, por lo que no te vas a sorprender si algún día tienes la oportunidad de ver un león sin este atributo o una leona con melena.

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