Cigarras: hábitat y características

Durante la primavera y el verano, es probable que al caminar por el campo escuchemos el «canto» de las cigarras, famoso en todo el mundo. Estos invertebrados tan alborotadores guardan muchos misterios.
Cigarras: hábitat y características
Elsa M. de Arribas

Escrito y verificado por la bióloga Elsa M. de Arribas el 20 Mayo, 2021.

Última actualización: 20 Mayo, 2021

¿Recuerdas esos momentos en los que paseabas por el campo y escuchabas un sonido que no asociabas a los ruidos de la calle? Seguramente, estabas escuchando el «canto» de las cigarras. Dicho esto, ¿sabes a qué grupo de animales pertenecen las cigarras?

Las cigarras son unos insectos alados que ocupan prácticamente todo el globo, con más de 3200 especies descritas hasta la fecha. Si quieres conocer más sobre ellas, sigue leyendo.

Hábitat de las cigarras

Las cigarras constituyen la familia de los cicácidos (Cicacidae), que a su vez se engloba dentro de los hemípteros. Al pertenecer a este grupo, están emparentadas con otros hemípteros, como las chinches o los pulgones, muy conocidos y con mala fama.

Por otro lado, estos insectos varían su nombre según las regiones en las que se estudien. Por ejemplo, en América del Sur se llaman ‘chicharras’ o ‘cocuyos’. En cuanto a su distribución, se localizan en todos los continentes del mundo, a excepción de la Antártida.

Las cigarras están presentes tanto en zonas cálidas como en zonas frías, con una altitud que varía desde la orilla del mar hasta los 3000 metros.

Una cigarra marrón en un árbol.

Características y alimentación

Según el país en el que nos encontremos, referirse a las cigarras puede ser un quebradero de cabeza. Cada región tiene su propio nombre para estos animales, que pueden denominarse como ‘chicharras’, ‘cocuyos’ o ‘chiquilichis’, entre otros. A continuación, te contamos algunos rasgos definitorios de esta familia.

Tienen aparato bucal suctor y ocelos

Pese a tanto nombre, son reconocibles por su forma y por su tamaño. Las cigarras rondan entre los 15-66 milímetros de largo y poseen una tonalidad característica de colores café, negro, gris o verde. En cuanto a sus ojos, aparentan tener 2, pero en realidad tienen 5, con unos 3 ojos triangulares simples (ocelos) más allá de los compuestos, situados a cada lado.

En su cabeza también se encuentra un aparato bucal succionador, con el que se alimentan de la savia. Tras la eclosión, las ninfas caen al suelo y se entierran en él. De esta manera, se alimentan de la savia de las raíces y los adultos de la de los vegetales. Así, pueden vivir entre 2 y 17 años.

Las cigarras no cantan, sino que estridulan

Al igual que los grillos, las cigarras «estridulan», es decir, generan un sonido estridente. Cuando emiten este sonido, anuncian la llegada de la semana santa o de la cuaresma en los países centrales de América del Sur. Por otro lado, en los países del norte de este continente, las cigarras aparecen con la llegada del verano.

Normalmente relacionamos el canto con los pulmones, pero «respirar» con el abdomen es clave. En el caso de las cigarras, generan su canto a través de ciertas estructuras, que funcionan como cajas de resonancia. Dichas cajas están situadas en el abdomen y se llenan y vacían de aire, a través de las membranas conocidas como ‘timbales’.

Además, los machos cantan solamente durante el cortejo —para atraer a las hembras— y cada especie de cigarra tiene sonido propio. Aunque para la mayoría suenen todas igual, esto no es cierto. Realmente, en el mundo existen miles de especies distintas de cigarras, todas con un sonido único.

Algunas especies emergen cada 17 años

Cada 17 años, se produce un surgimiento masivo de ejemplares del género Magicicada, en Estados Unidos. Según los expertos, este comportamiento es una clara técnica de supervivencia. Parece ser que esta capacidad de temporización les permite a las cigarras esquivar a los depredadores y a evitar la extinción. Además, se cree que esta adaptación podría estar relacionada con la radiación solar.

Las cigarras que invaden EEUU cada 17 años son especiales.

Curiosidades de las cigarras

No solo es importante hablar sobre las características o el hábitat de las cigarras. También es interesante conocer diferentes curiosidades sobre estos insectos cantarines, que forman parte de distintas culturas de todo el mundo. No te pierdas los datos que vienen a continuación.

Aunque las cigarras son sordas, dan conciertos de rock

Ya se ha mencionado que las cigarras macho son las únicas que cantan, pues usan este sonido como reclamo para las hembras. Sin embargo, las cigarras son sordas, por lo que parece contradictorio que utilicen el canto para atraerse. Esto tiene una explicación: las hembras se sienten atraídas por las vibraciones del sonido que genera el macho. 

Por otro lado, se han medido los decibelios que puede alcanzar el canto de estos insectos. Según dichas medidas, el canto de las cigarras alcanza hasta 115 decibelios, lo que permite que sea clasificado entre los sonidos más fuertes del mundo. Por ello, ha llegado a ser comparado con un concierto de rock.

Presentes en numerosas culturas

Al recorrer los distintos continentes del mundo, este insecto forma parte de diferentes culturas, como la asiática o la americana. Dentro de ellas, son considerados símbolos de inmortalidad y han servido como base para muchas creencias populares.

Hay muchas curiosidades de las cigarras.

En definitiva, las cigarras son insectos aparentemente sencillos por fuera, pero que ocultan una gran complejidad comportamental. No solo algunas de sus especies son capaces de alcanzar los 17 años de edad, sino que llenan el campo con su canto.

Por último, cabe destacar que su presencia es completamente inocua. No pican ni hacen daño al ser humano, así que no hay excusa para no respetar a estos invertebrados. Si seguimos conviviendo en paz con ellos, podremos disfrutar de sus cantos durante muchos veranos más.

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