¿Sabías que las parejas de nutrias se toman de la mano cuando duermen?

Seguro que has dado con algún video viral de nutrias cogidas de la mano. Pues bien, este comportamiento esconde más matices de los que se aprecian en la pantalla.
¿Sabías que las parejas de nutrias se toman de la mano cuando duermen?
Sara González Juárez

Escrito y verificado por la psicóloga Sara González Juárez.

Última actualización: 11 agosto, 2022

Si estos animales te parecían adorables, tienes que ver imágenes documentadas de cuando las nutrias se toman de la mano. Como animales gregarios que son, da la inmediata sensación de que lo hacen igual que lo haría un humano, por afecto. Sin embargo, la razón subyacente es otra, aunque igual de adorable.

En este artículo podrás conocer mejor a las nutrias y a esta costumbre que tienen en alta mar. Se trata de animales muy inteligentes que, a pesar de la dificultad que entraña recopilar datos en su entorno natural, siempre sorprenden para bien. No te pierdas nada.

Características de la nutria marina

La especie que vamos a tratar, que es la que muestra este comportamiento de cogerse de la mano, es la nutria marina (Enhydra lutris). Este mamífero marino pertenece a la familia de los mustélidos, donde también se encuentran los tejones, las comadrejas o los hurones.

Se puede encontrar esta especie en dos zonas del Pacífico: a lo largo de la costa central de California y aguas de Rusia, Alaska y Canadá. Las aguas que suelen habitar son costeras y templadas, normalmente no más profundas de 30 metros (aunque son capaces de sumergirse hasta 45 metros).

Es fácil encontrarlas en bosques de algas gigantes (Macrocystis pyrifera).

La dieta de las nutrias marinas es estrictamente piscívora. Se alimentan de peces e invertebrados marinos que encuentran en su hábitat. Dependiendo de lo hábil que sea el individuo, su dieta será diferente, pues es más complicado atrapar un pez que un cangrejo, por ejemplo.

¿Se puede tener una nutria como mascota?

Comportamiento

Las nutrias marinas se congregan en grupos llamados balsas. Por lo general, las hembras evitan a los machos salvo en época de apareamiento y estos tienden más a la territorialidad. Por esto mismo, ellos suelen tener un área de movimiento más amplia que las hembras.

Se trata de un animal de hábitos diurnos con picos crepusculares a la hora de alimentarse. Pasan la mayor parte del tiempo en el agua, pero si se reúnen demasiadas nutrias o comienza una tormenta, se desplazan a tierra.

La principal vía de comunicación de las nutrias marinas es el contacto físico. Aparte de esto, también utilizan vocalizaciones: las crías chillan para llamar a su madre y los adultos tienen un repertorio amplio de gemidos, gruñidos y silbidos para expresarse.

¿Por qué las nutrias se toman de la mano?

Un aspecto muy interesante, a la par que adorable, es que las nutrias se toman de la mano mientras duermen. Sin embargo, el motivo de esta acción es más pragmático que afiliativo: lo hacen para que la corriente no las separe hasta que se despierten.

Este gesto, que se volvió viral tras grabarse en condiciones de encierro en un zoológico, ya era conocido por los etólogos que las observaban en libertad. De hecho, este comportamiento es mucho más complejo e interesante en el medio natural de estos mustélidos.

Balsas de nutrias agarradas de las manos

Las nutrias, salvo cuando nadan ágilmente para cazar, pasan la mayor parte del tiempo flotando. A pesar de ser los animales con el pelaje más denso del mundo (100 000 pelos por centímetro cuadrado), no tienen una capa de grasa protectora bajo la piel, así que necesitan resguardarse del frío.

¿Y cómo lo hacen? Con el contacto físico. Cuando las nutrias se toman de la mano, también consiguen aprovechar el calor corporal de sus congéneres. De hecho, las madres llevan a sus crías sobre su vientre para que no cojan frío.

De esta forma, no es difícil ver balsas de varias nutrias, todas agarradas de las manos.

Algas como amarre

Otro comportamiento muy curioso a este respecto tiene que ver con la gran capacidad intelectual de las nutrias. Son animales muy inteligentes, tanto que son capaces de utilizar herramientas como rocas contra las que partir la concha de sus presas.

Esto también se aplica al momento de descanso, pues otra técnica que tienen las nutrias marinas para no separarse mientras duermen es envolverse en las algas gigantes para no desplazarse. De esta manera, estas plantas acuáticas hacen las veces de ancla, evitando que la corriente se lleve al ejemplar lejos del grupo.

La nutria marina, adorable en internet y masacrada en la naturaleza

Las nutrias marinas tienen un papel fundamental en los ecosistemas de bosques de algas. Controlan los invertebrados herbívoros que, de lo contrario, proliferarían hasta terminar con el propio entorno. Como cualquier otra especie dentro de un bioma, la nutria no es un animal que pueda eliminarse de la ecuación.

Sin embargo, a principios del siglo XX se cazó a las nutrias marinas casi hasta su extinción, dejando poco más de 1000 ejemplares en todo el planeta. En la actualidad se encuentra en peligro de extinción (EN) a pesar de los esfuerzos que han logrado aumentar su población.

Unas nutrias de un río miran con curiosidad.

La caza, la pesca y las intrusiones humanas son las mayores amenazas a las que se enfrentan estos animales. También se veían amenazadas por parasitosis y enfermedades infecciosas, como la toxoplasmosis, debido a que las personas tiraban las heces de los gatos domésticos por el retrete, cuyas aguas iban a dar al mar.

Internet ya nos trae el lado bonito de los animales. Sin embargo, cuando estas imágenes nos llegan al corazón, no se debe parar ahí: es necesario tomar acciones para que todos esos seres vivos sigan tomándose de la mano mientras duermen, envolviéndose con algas y, en definitiva, respirando.

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