La rana más peligrosa del mundo (Phyllobates terribilis)

La rana dardo dorada es el vertebrado más venenoso del mundo. Una baja dosis de su toxina es letal para cualquier mamífero común.
La rana más peligrosa del mundo (Phyllobates terribilis)
Silvia Conde

Escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde el 13 enero, 2021.

Última actualización: 13 enero, 2021

Phyllobates terribilis, o como es más conocida, la rana dardo dorada, es el vertebrado terrestre más venenoso del mundo. Es un anfibio endémico de la costa pacífica de Colombia, característico por sus llamativas tonalidades y letal potencial.

Este peligroso anuro mide tan solo 55 milímetros, pero es uno de los más grandes de la familia de ranas dardo. Las tribus indígenas utilizan esta rana para obtener el veneno para los dardos que usan para cazar, de ahí su característico apodo.

¿Cómo es la rana de dardo dorada?

Como todas las ranas dardo o dendrobates, la rana dardo dorada es de pequeño tamaño y brillantes colores, ya que presenta una tonalidad aposemática. El color puede cambiar según la variedad y la zona donde se encuentre el animal, pues se reconocen tres tonos posibles para la especie:

  • Verde: esta variedad se encuentra en el área de La Brea, en Colombia. Son unas ranas de color verde pálido, metálico o blancas. Es el color más común de los animales en cautividad.
  • Amarillo: este color es el que da nombre a la especie y la tonalidad va desde el amarillo pálido hasta el dorado intenso.
  • Naranja: son los ejemplares menos comunes- Hay distintas intensidades de color, desde el naranja metálico hasta el amarillo anaranjado.

Una forma fácil de reconocer a estas ranas es por la protuberancia de su boca, que da la falsa ilusión de la presencia de dientes. Este aspecto se debe a una placa ósea adicional en la mandíbula que se proyecta hacia afuera.

A veces puede ser muy difícil identificar a Phyllobates terribilis, ya que es muy parecida a otras congéneres del mismo taxón.

Una rana amarilla.

A salvo de los depredadores: el comportamiento de la rana Phyllobates

En la naturaleza, se cree que las ranas venenosas doradas viven hasta 5 años o más. No se ha confirmado la esperanza de vida de estos anuros en el entorno silvestre, pues estas ranas solo se han observado en cautiverio, donde han vivido hasta los 5 años de edad.

Debido a sus altos niveles de toxicidad, estos pequeños animales tienen pocos depredadores, lo que contribuye a su larga vida útil. Las ranas venenosas doradas son diurnas y estrictamente terrestres. En su medio natural, se las encuentra sentadas en el suelo o sobre la vegetación.

La mayoría de las ranas de la familia de los dendrobátidos, a la que pertenece esta especie, son bastante reservadas. Sin embargo, Phyllobates terribilis es bastante diferente, ya que se cree que debido a su naturaleza extremadamente tóxica no le tienen miedo a la depredación. ¿Qué hay que temer cuándo todo tu cuerpo es letal?

El veneno de Phyllobates terribilis

¿Por qué es tan venenosa esta rana? Resulta interesante conocer que la piel de la rana dardo dorada está recubierta de batracoxina, un veneno que causa una contracción sostenida de los músculos —contracción tetánica—, lo que puede producir la muerte por la parálisis de los músculos respiratorios y cardiacos de quien entra en contacto con ella.

Un mero roce con la piel es suficiente para adquirir la toxina, pero también es peligrosa fuera del cuerpo de la rana, en objetos impregnados con ella. Estos anuros no son animales agresivos, pero debido a la letalidad de su veneno, es mejor no acercarse a ellos para no correr riesgos.

Los efectos del veneno son inocuos para la rana —es inmune a su propia toxina—, pero en un humano puede causar la muerte en poco tiempo. En estas ranas se pueden encontrar alrededor de 1900 microgramos de batracotoxinas y se cree que solo de 2 a 200 microgramos son letales para los humanos. Los números hablan por sí solos.

La toxina se almacena en las glándulas de la piel, por lo que cualquier depredador que intente comerse a una de estas ranas notará un mal sabor y caerá en unos pocos segundos. El único caso de depredador resistente a la batracoxina es la serpiente Liophis epinephelus, que se alimenta de ranas jóvenes debido a su tamaño.

La rana dardo dorada pierden toxicidad en cautividad

En cautividad, Phyllobates terribilis no es tan rica en la toxina venenosa. Las ranas cautivas pierden su toxicidad cuando son privadas de ciertas presas naturales de la especie, ya que no es posible conseguirlas fácilmente en un entorno en cautiverio.

Las ranas venenosas doradas son insectívoras y se alimentan principalmente de especies de hormigas Brachymyrmex y Paratrechina. También consumen pequeños invertebrados como termitas y escarabajos y usan sus lenguas largas y pegajosa para capturar a sus presas con un movimiento rápido.

No está claro cuál de las especie de su dieta suministra el componente necesario para producir el veneno, pero una de las apuestas es el escarabajo Choresine, presente en la selva lluviosa colombiana.

Las ranas nacidas en cautiverio son inofensivas, pero un ejemplar de origen salvaje puede retener las toxinas durante años, por lo que hay que extremar la precaución a la hora de adquirir un ejemplar y solo elegir criadores de confianza en el proceso.

Una rana amarilla sobre un fondo negro.

Una especie en peligro

Phyllobates terribilis es una especie amenazada, en peligro según la Unión Internacional para la conservación de la naturaleza (IUCN). Sus principales amenazas son la pérdida de hábitat debido a los cultivos ilegales, la tala, las actividades mineras y la contaminación resultante de la fumigación de cultivos ilegales.

Esta rana también se ve afectada por el comercio internacional de mascotas, aunque se desconoce la proporción capturada en el medio silvestre, pero es probable que sea pequeña.

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  • IUCN SSC Amphibian Specialist Group. 2017. Phyllobates terribilisThe IUCN Red List of Threatened Species 2017: e.T55264A85887889.
  • JW Daly, CW Myers, JE Warnick, EX Albuquerque. Levels of batrachotoxin and lack of sensitivity to its action in poison-dart frogs (Phyllobates) Science. 20 JUN 1980 : 1383-1385.
  • animaldiversity.org