Las lepas: hábitat, características y alimentación

Debido a que las lepas exhiben una concha resistente que las protegen, pocos animales son capaces de utilizarlos como alimento. De hecho, la mayoría de sus depredadores son gasterópodos, estrellas de mar y algunos cangrejos.
Las lepas: hábitat, características y alimentación
Cesar Paul Gonzalez Gonzalez

Escrito y verificado por el biólogo Cesar Paul Gonzalez Gonzalez.

Última actualización: 25 noviembre, 2022

Las lepas son un tipo de crustáceo marino que suele encontrarse adherido a diferentes superficies o animales del océano. Si bien es cierto que su apariencia puede pasar desapercibida por parecerse mucho a la concha de los gasterópodos, en algunos países son conocidos porque se pegan a los botes, muelles y boyas.

El nombre científico de la especie es Lepas anatifera. Pertenece a la familia Lepadidae, un grupo de organismos que también son conocidos como anatifas, percebes falsos o lepas cuello de ganso. Sigue leyendo este espacio y descubre todo lo que tienes que saber sobre las lepas.

Hábitat y distribución

Las lepas tienen una distribución bastante amplia, ya que se les puede encontrar en la mayoría de los mares de la región tropical y los océanos con aguas templadas. Por lo común, se mantienen cerca de la superficie o adheridas a diferentes objetos flotantes como maderas, botes, balsas e incluso tortugas. Sin embargo, también se les puede encontrar en rocas y otras estructuras de la costa.

Varias lepas ancladas al sustrato
Lepas anatifera.

Características de las lepas

La especie se caracteriza por presentar una cubierta muy similar a una concha. Contrario a lo que parece, su recubierta calcárea está compuesta por 5 diferentes placas, lo que le da una apariencia más ovalada y curvada. En promedio, sin tomar en cuenta su cuerpo real, las placas miden alrededor de 5 centímetros de longitud.

Como es de imaginar, el cuerpo real de las lapas se encuentra plegado al interior de su cubierta. Debido a que se compone casi por completo de músculos y es indefenso a cualquier depredador, pasa la mayor parte del tiempo recluido dentro de su concha. Sin embargo, cuando necesita adherirse a una superficie, es capaz de alargar un músculo tubular (pedúnculo) hasta 90 centímetros.

Aunque no lo parezca, las lepas se anclan a su sustrato con una fuerza increíble. Esto es gracias a que su pedúnculo produce unas secreciones especiales que los pega con firmeza a la superficie. De hecho, según un estudio publicado en la revista científica Journal of Morphology, el adhesivo que producen las lepas se mantiene en forma líquida, lo que es único entre los animales marinos.

Comportamiento

Las lepas son animales sésiles que no tienden a demostrar comportamientos muy complejos. Si no están adheridos a una superficie, suelen flotar a la deriva hasta encontrar un nuevo espacio en donde anclarse. Por lo común, suelen mantenerse dentro de su concha, pero en algunos casos pueden llegar a estirarse o extender sus músculos para alimentarse.

Alimentación de las lepas

Aunque parezca extraño, las lepas son depredadores que capturan presas pequeñas como camarones, pólipos y peces voladores jóvenes. Esto lo logran gracias a que cuentan con unas estructuras especiales con forma de plumas, las cuales actúan como un “filtro” para capturar animales pequeños que pasen cerca. Claro está, también son capaces de alimentarse con la materia orgánica que flota en el agua.

Lepas anclado al sustrato mostrando sus cirros
Lepas anatifera.

Reproducción

Las lepas son animales hermafroditas que presentan ambos sexos en el mismo organismo. Sin embargo, necesitan encontrarse con otros organismos para fecundar sus gametos, pues un individuo no puede fecundarse a sí mismo. Esto no representa un gran problema para la especie, pues los gametos se liberan al entorno y las corrientes oceánicas ayudan a encontrar a las parejas.

A pesar de que los gametos masculinos se liberan al medio, la fecundación de las lepas es interna. Esto significa que dichos gametos deben encontrarse con otro individuo para comenzar a producir los huevos. Los ejemplares resguardan a sus crías dentro de la cavidad que se crea entre su concha y sus músculos, los cuales eclosionarán una semana después en forma de larvas.

Como se puede observar, las lepas son animales peculiares y únicos entre la fauna del mar. Además, son esenciales para el mantenimiento del ecosistema, pues fungen como especies filtradoras que reducen la materia orgánica del agua. Por ello, aunque llegan a ser un poco molestas por anclarse a los botes y otras superficies de uso humano, su presencia es crucial en la naturaleza.

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