Las conversaciones de los ratones cantores

Este artículo fue redactado y avalado por el veterinario Eugenio Fernández Suárez
· 11 marzo, 2019
Los ratones cantores que viven en Centroamérica tienen vocalizaciones muy llamativas que podrían ayudar a la ciencia médica

Los ratones cantores de Alston (Scotinomys teguina) son una especie muy poco conocida de roedor que se puede encontrar en muchos de los bosques de Centroamérica. Ahora, un grupo de científicos americanos ha estudiado su comunicación, que presenta similitudes con las conversaciones humanas. Esto podría tener aplicaciones para el estudio y tratamiento de daños cerebrales que afectan al habla.

Conoce a los ratones cantores

Los ratones cantores son roedores pequeños, de apenas unos 13 gramos de peso. Estos animales presentan un pelaje oscuro y una cola corta en comparación con otros roedores similares, además de poseer un olor bastante fuerte y característico. Pero lo que de verdad caracteriza a los ratones cantores son sus cantos llamativos, lo que da nombre a esta especie.

Los ratones cantores son animales que, como su nombre indica, hacen unas llamadas bastante curiosas, cuya variedad y duración ha permitido que sean denominadas como canto. Estos animales son capaces de hacer vocalizaciones incluso ultrasónicas.

Pero lo que de verdad llama la atención de esta especie es el contexto y la forma en la que estos animales usan sus cantos. Cuando los seres humanos tenemos una conversación, tomamos turnos para hablar: mientras un interlocutor habla, el otro escucha y posteriormente responde. Hasta ahí todo correcto y simple.

Y es que aunque esto parezca una obviedad, lo cierto es que en pocas especies animales se observa de forma clara, por lo que encontrar modelos de estudio para entender cómo conversamos los humanos es complicado.

Ratón cantor de Alston

No es el caso de estos roedores: en los ratones cantores, los machos se desafían a duelos de canto en los que ambos ratones mantienen una especie de conversación, en la cual se alternan para realizar estos llamativos cantos.

Tanto machos como hembras de esta especie emiten estos sonidos de gran duración, motivo por el cual se han categorizado como canciones, que combinan ultrasonidos con llamadas que sí puede escuchar el hombre.

En otras ocasiones, diversas especies de mono tití han sido empleadas para estudiar las conversaciones entre personas. Pero, ahora, este estudio ha decidido usar como modelo a los ratones cantores.

Un estudio sobre los ratones cantores

En esta ocasión, la Facultad de Medicina de la Universidad de Nueva York ha publicado un trabajo en la revista Science. Este estudio plantea que los ratones cantores pueden ser un modelo para estudiar cómo más de 100 músculos se coordinan tan rápido para responder en conversaciones.

Scotinomys teguina

Y es que estos mecanismos parecen vitales para estudiar daños cerebrales o enfermedades como el autismo que impiden a los pacientes tener conversaciones fluidas. El secreto podría estar en el cerebro de estos animales, que son capaces de un control vocal muy similar al de la especie humana.

Así, el equipo de Michael Long, autor principal del estudio, ha descubierto que los ratones cantores, por un lado, tienen áreas específicas del cerebro que ordenan a los músculos crear notas y, por otro lado, aquellos circuitos en la corteza motora que permiten esos cantos tan versátiles.

Esta capacidad, vista en especies como grillos, primates o pájaros, es similar a la que poseen los humanos. El estudio, realizado por electromiografías, permitirá guiar mejor los estudios de circuito del habla en seres humanos.

  • D.E. Okobi, A. Banerjee, A.M.M. Matheson, M.A. Long, S.M. Phelps. "Motor cortical control of vocal interaction in neotropical singing mice", Science.