¿Duermen los mamíferos marinos?

Este artículo fue redactado y avalado por el biotecnólogo Alejandro Rodríguez
13 junio, 2019
Si te lo estabas preguntando, la respuesta es que los mamíferos marinos sí duermen, pero quizá la manera en la que algunos lo hacen te sorprenda

En la naturaleza, al igual que ocurre con los seres humanos, el sueño y el descanso es necesario. Pero, en el caso de los mamíferos marinos, este proceso es algo distinto y, sin duda, sorprendente. A continuación, te presentamos más detalles sobre el el sueño de los mamíferos marinos más representativos.

¿Qué mamíferos marinos existen?

Este grupo de animales comprende unas 130 especies distintas. Todas ellas están adaptadas en mayor o menor grado a la vida en el agua: cuerpos más hidrodinámicos y extremidades adaptadas que facilitan el movimiento, en la mayoría de los casos.

A nivel general, los mamíferos marinos se pueden dividir en tres grandes grupos:

  • Orden Sirenia o sirenios: en este grupo se encuentran, por ejemplo, los manatíes.
  • Cetáceos: donde se incluyen las ballenas, las belugas y los delfines, entre otros.
  • Los caniformes, donde podemos encontrar a los mamíferos que pasan algún tiempo en tierra firme. Aquí se incluyen las focas, otarios, morsas e incluso el oso polar.

¿Qué es el sueño?

Responder a esta pregunta de manera completa todavía es difícil. El sueño, para empezar, es un estado fisiológico y una necesidad. El sueño ayuda a equilibrar algunos procesos internos físicos y psíquicos, razón por la cual es de vital importancia.

Mamíferos marinos duermen

El sueño puede dividirse en cinco fases. En el transcurso de estas fases va ocurriendo algo: el movimiento voluntario y la actividad muscular va disminuyendo hasta verse interrumpidos. Esto implica que los músculos se relajan por completo, y la actividad cerebral también se ve alterada. Entonces, ¿cómo hacen los mamíferos marinos para poder dormir?

¿Cómo duermen los mamíferos marinos?

Para solventar el problema del movimiento, muchas especies de mamíferos acuáticos han recurrido al denominado sueño unihemisférico. Esta palabra tan larga puede significa lo siguiente: mientras una parte del cerebro está ‘durmiendo’, el hemisferio restante se encarga de estar alerta y activo.

Hay que señalar que este tipo de sueño no es solo exclusivo de animales marinos, ya que también se da en aves y especies concretas de reptil. Se ha demostrado también que los hemisferios se activan y desactivan alternativamente, de manera que ambos lados del cerebro reposan por igual.

Este mecanismo supone que, por ejemplo, los mamíferos marinos puedan seguir respirando. Mientras que en el resto de mamíferos la respiración es un proceso involuntario, en los cetáceos es totalmente voluntario. La solución cuando duermen es recurrir a la parte del cerebro activa para asegurarse de que la respiración sigue ocurriendo.

Ballena duerme

El sueño unihemisférico también permite a los mamíferos marinos nadar y mantenerse en movimiento. De esta forma, además de mantener su posición, ayudan en la tarea de subir a la superficie para respirar. Este fenómeno también les ayuda a mantener la temperatura corporal.

Curiosidades finales sobre el sueño en mamíferos marinos

Recientemente se ha descubierto parte de la biología detrás del fenómeno del sueño en este tipo de animales. Y tiene que ver con un componente muy ligado al cerebro denominado acetilcolina.

Los resultados, publicados en una prestigiosa revista científica, sugieren que este compuesto está en altas concentraciones en el lado ‘despierto’ del cerebro, y apenas hay en el lado dormido del mismo.

Como curiosidad final, no queremos dejar pasar por el alto el sueño de los delfines. Aparte de ser uno de los mamíferos marinos con sueño unihemisférico, es realmente curioso ver que los delfines duermen con un ojo abierto, que se va alternando según el hemisferio del cerebro que está activo. Esto les permite ver lo que pasa a su alrededor, y mantener un cierto estado de alerta frente a cualquier peligro.

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  • Howard, R. S., Finneran, J. J., & Ridgway, S. H. (2006). Bispectral index monitoring of unihemispheric effects in dolphins. Anesthesia & Analgesia103(3), 626-632.