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Zorro culpeo: hábitat y características

El zorro culpeo es un llamativo cánido depredador. Sin embargo, incluye en su dieta carroña y plantas, por lo que ejerce un rol como dispersador de semillas en el ecosistema.

Escrito y verificado por la bióloga Georgelin Espinoza Medina.

Última actualización: 30 noviembre, 2021

Los cánidos (Canidae) representan a una familia de mamíferos de hocico largo y cuerpo elegante. Un ejemplar abanderado en este grupo es el conocido como zorro culpeo, colorado o andino común. A pesar de su nombre, se encuentra más emparentado con los lobos que con otros caninos, por lo que también se le llama lobo de páramo. ¿Quieres conocerlo?

Su denominación científica es Lycalopex culpaeus y es nativo de América del Sur. Además, se trata de uno de los cánidos más grandes del continente. Descubre en las próximas líneas todo lo referente a esta especie, incluyendo su hábitat, sus características, su comportamiento y su estado de conservación.

Hábitat y distribución del zorro culpeo

Como hemos dicho en líneas previas, el zorro andino es nativo de Sudamérica. Se encuentra distribuido por la cordillera de los Andes, desde Colombia hasta Tierra del Fuego, pasando por los países de Bolivia, Ecuador, Perú, Chile y Argentina.

Su hábitat es variado. Incluye matorrales, pastizales, valles, zonas montañosas, desiertos, mesetas altas y diversos tipos de bosques. De igual manera, se le puede encontrar en espacios humanizados, como las áreas ganaderas y las plantaciones forestales. Se ubica desde el nivel del mar hasta los 4800 metros de altura.

Características del zorro culpeo

El zorro colorado es el segundo cánido más grande de América del sur, con un tamaño de entre 44 y 92 centímetros de largo, mientras que la cola ronda entre los 30 y los 45 centímetros. La masa muscular oscila de 5 hasta 14 kilogramos. Los machos suelen ser más grandes y pesados que sus compañeras, con una media de 11,4 kilos (y las hembras apenas de 7,8 kilos).

Estos zorros presentan una coloración variada. El cuerpo posee un pelaje denso grisáceo con tonos rojizos en cabeza, orejas, cuello y patas, mientras que el vientre y el mentón son blancos. La cola es tupida, de color gris, y por lo general con la punta negra.

Este zorro es un animal interesante y llamativo a la vista de cualquier espectador, gracias a su aspecto colorido y su cola peluda y larga.

Subespecies de Lycalopex culpaeus

En la actualidad se han reconocido 3 subespecies del lobo de páramo (aunque para algunos autores hay 6). Estas son las siguientes:

  • L. culpaeus andinus o zorro colorado altiplánico.
  • L. culpaeus culpaeus o zorro colorado común, es la especie nominal o de referencia.
  • L. culpaeus reissii o zorro colorado ecuatoriano.

Comportamiento del zorro colorado

Como otros tipos de zorros, este ejemplar es de hábitos solitarios. Sin embargo, convive en pequeños grupos en la época reproductiva (formados por la pareja y las crías). El periodo de actividad es variable con base en la ubicación geográfica. En algunos lugares el lobo de páramo es nocturno, pero en otros puede ser diurno y crepuscular.

Se conoce poco sobre las formas de comunicarse de estos zorros en la naturaleza. Sin embargo, en cautiverio se han observado diferentes estrategias al respecto, como la emisión de gruñidos y otros sonidos variables. De todas maneras, se estima que emplean otras señales (químicas, posturas o de comportamiento en general). Pueden llegar a los 11 años de vida.

Alimentación del zorro culpeo

L. culpaeus es un depredador oportunista que aprovecha los recursos del ambiente. Por ello, su dieta puede variar de acuerdo a su distribución y la época del año. Las presas incluyen roedores, lagomorfos como los conejos, aves, reptiles e invertebrados (hasta insectos). En algunos sitios puede incorporar organismos más grandes en su menú, como camélidos, cérvidos o corderos.

Su dieta también incluye carroña y vegetales, por lo que es un animal omnívoro.

En algunas regiones se comporta principalmente como carnívoro, sin embargo, las preferencias por una presa u otra varían con base en la ubicación geográfica. Así, por ejemplo, en un área protegida del sur de Chile son más representativos en su dieta los roedores, seguidos por lagomorfos. Por su parte, en el bosque seco del norte de Ecuador su predilección alimentaria se inclina hacia el conejo silvestre y las aves.

Los zorros también se conocen como consumidores de aves de corral o de sus huevos en los asentamientos humanos, por lo que se consideran dañinos para la industria ganadera.

Los vegetales que puede incluir en su dieta este cánido son variados, siempre con base en la disponibilidad y la época del año. Entre ellos se encuentran maíz, chirimoya, aguacate, guisantes, papaya o lechosa, curuba, peumo y pimiento. Por esta razón, los lobos de páramo tienen un rol importante como dispersadores de semillas en los ecosistemas.

Reproducción del zorro culpeo

Los zorros colorados son animales vivíparos y su periodo reproductivo ocurre entre los meses de agosto y octubre. Existen pocos datos acerca de su sistema de apareamiento, sin embargo, se estima que son monógamos como otras especies de zorros (es decir, que son fieles a una pareja).

El periodo de gestación se prolonga por 2 meses (alrededor de 60 días) y pueden nacer entre 2 y 5 cachorros por camada. Las crías llegan al mundo indefensas, sin pelos, con los ojos cerrados y con un peso aproximado de 170 gramos. Dependen del cuidado parental.

Los cachorros se alimentan de leche materna hasta los 2 meses de edad. A los 7 meses ya tienen el tamaño de un adulto, mientras que la madurez sexual se alcanza al año de vida.

Estado de conservación

Gracias a su extensa distribución, el zorro culpeo no está en peligro de extinción. Se encuentra dentro de la categoría de “Preocupación menor (LC)” según la lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN por sus siglas en inglés).

A pesar de dicha clasificación, su estado de conservación a escala local es variable, presentándose en algunas regiones como vulnerable (por ejemplo en Colombia). La principal amenaza es la caza y la captura por su pelaje. Además, este zorro también es perseguido y envenenado por los humanos para evitar la pérdida de aves de corral.

El zorro culpeo es un cánido solitario que durante la época reproductiva deja su soledad para cuidar a su pareja y sus crías. Es un animal oportunista, con un papel importante en el ecosistema como depredador. Además, porta un destacado rol como dispersador de semillas, una función que puede parecer extraña para este llamativo y colorado mamífero.

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