Una estructura similar a un diamante le da fuerza a algunos esqueletos de estrella de mar

Las estrellas de mar siguen desvelando sorpresas para la comunidad científica. Aquí te contamos el último descubrimiento sobre estos increíbles animales.
Una estructura similar a un diamante le da fuerza a algunos esqueletos de estrella de mar
Sara González Juárez

Escrito y verificado por la psicóloga Sara González Juárez.

Última actualización: 07 agosto, 2022

Las estrellas de mar son animales mundialmente conocidos, pero no todas las personas saben de las miles de increíbles peculiaridades que atesoran. ¿Sabías que tienen ocelos en la punta de sus brazos y que existe una estrella de mar que tiene un esqueleto con una estructura similar al diamante?

De esto último es precisamente de lo que vamos a hablar en este espacio. Se trata de un reciente descubrimiento que ha dejado al equipo de científicos con la boca abierta, pues al microscopio parecía una estructura fabricada de forma artificial. No te pierdas nada, pues vamos a explorar este increíble descubrimiento en las siguientes líneas.

Características de las estrellas de mar

Lo que comúnmente se conoce como “estrella de mar” hace referencia a la clase Asteroidea, perteneciente al filo de los equinodermos. Se trata de animales caracterizados por una simetría pentarradial, un cuerpo aplanado y cinco o más brazos. Existen cerca de 1900 especies conocidas de estrellas de mar.

Estos animales pueden regenerar miembros perdidos, y de esos miembros seccionados nace un nuevo individuo.

Las estrellas de mar habitan todos los océanos del mundo y, dependiendo de la especie, ocupan tanto hábitats bentónicos como profundidades abisales de más de 6000 metros. Por lo general, sus hábitos alimenticios son oportunistas, pero existen algunas excepciones que se alimentan por filtración o incluso por depredación, como la Acanthaster planci.

Estos animales no tienen sangre. En lugar de un sistema circulatorio, como el de otros animales, poseen un sistema hidráulico con el que hacen circular el agua por canales hidróforos hasta cada pie ambulacral (los brazos). De esta forma se facilita el movimiento y la circulación del oxígeno por el cuerpo de la estrella.

Uno de los tipos de estrellas de mar.

El esqueleto de las estrellas de mar

Aunque en ocasiones se piense en los equináceos como crustáceos, que poseen un exoesqueleto que protege sus órganos internos, no es de este modo. Las estrellas de mar cuentan con un endoesqueleto que hace las veces de cavidad para los órganos blandos, pero se encuentra debajo de la epidermis.

Este endoesqueleto está formado por placas calcáreas (de carbonato cálcico) que no están fusionadas entre sí. De esta manera son capaces de mostrar una cierta flexibilidad en los brazos y moverse con mayor libertad.

El esqueleto de las estrellas de mar presenta orificios a través de los cuales asoma el cuerpo, formando pápulas que funcionan como branquias. Además, presentan varios apéndices diminutos, llamados pedicelarios, que utilizan para mantener su cuerpo libre de suciedad.

La estrella de mar con un endoesqueleto de diamante

Por lo general, las placas calcáreas que forman el endoesqueleto de las estrellas de mar suelen ser porosas y frágiles. Sin embargo, no es el caso de la Protoreaster nodosustambién conocida como estrella de mar nudosa o estrella de chispas de chocolate.

Esta estrella, caracterizada por las oscuras protuberancias de su cuerpo (de donde le viene la referencia al chocolate), también es altamente resistente a los daños por presión. Teniendo en cuenta la fragilidad de los esqueletos de carbonato cálcico, el equipo de Ting Yang y Hongshun Chen se lanzó a estudiar la estructura celular para descubrir qué la convertía en una excepción.

Los resultados fueron fascinantes: al observar los osículos (las estructuras microscópicas que forman las placas óseas de la estrella de mar) al microscopio electrónico, descubrieron que se organizaban de una forma muy similar a la de los átomos del diamante. Esta disposición, casi perfecta, es lo que le daba la dureza y resistencia al esqueleto, al igual que la piedra preciosa es casi irrompible.

La observación se realizó a una escala de 50 micrómetros, aproximadamente la mitad del ancho de un cabello humano.

Una obra maestra de ingeniería natural

A pesar de todo, esta disposición de osículos similar a la del carbono en el diamante no explicaba al 100 % la resistencia del endoesqueleto de la estrella de mar, pues el material seguía siendo frágil. Por tanto, el equipo de investigación realizó una mirada más profunda.

Dentro de esa estructura, los átomos que formaban el carbonato cálcico también tenían una disposición especial: en este caso, creaban un patrón hexagonal, similar al de un panal de abejas. De esta forma, la debilidad intrínseca de este mineral se veía compensada, reforzando aún más la resistencia de la estrella de mar.

Aplicaciones interesantes de este descubrimiento

Que esta estrella de mar tenga un esqueleto con una estructura similar a la del diamante abre interesantes caminos para la ingeniería de materiales. De hecho, este mismo equipo se ha lanzado a estudiar estrellas vivas de la especie Protoreaster nodosus para averiguar cómo se forman estas placas óseas.

Comprender este proceso implicaría obtener información para crear materiales porosos más fuertes, como las cerámicas. A pesar de ser una criatura primitiva, la estrella de mar parece tener mucho que decir todavía a nuestra especie, por lo que nunca debemos dejar de escuchar.

Te podría interesar...
Los científicos encuentran especies que no parecen envejecer
Mis Animales
Leerlo en Mis Animales
Los científicos encuentran especies que no parecen envejecer

Existen especies que parecen no envejecer, ya que tienen la habilidad de retrasar demasiado este proceso. Conoce cuáles son en este espacio.



  • Yang, T., Chen, H., Jia, Z., Deng, Z., Chen, L., Peterman, E. M., ... & Li, L. (2022). A damage-tolerant, dual-scale, single-crystalline microlattice in the knobby starfish, Protoreaster nodosus. Science375(6581), 647-652.
  • WoRMS - World Register of Marine Species - Protoreaster nodosus (Linnaeus, 1758). (s. f.). WoRMS. Recuperado 29 de julio de 2022, de https://www.marinespecies.org/aphia.php?p=taxdetails&id=213285