¿Qué son los primates?

Eugenio Fernández · 22 noviembre, 2017

Los primates son un orden de mamíferos en el cual estamos incluidos los humanos. Es un grupo muy variado, en el que tenemos desde los 30 gramos del lémur ratón, a los más de 200 kg de algunas especies de gorila.

Este grupo de animales se caracteriza, entre otras cosas, por tener cinco dedos en las extremidades; poseen clavícula, visión binocular, órbitas rodeadas de hueso, etc. La inmensa mayoría tienen uñas en lugar de garras, pulgar oponible y visión en color.

Por desgracia, también es un orden muy amenazado, y es que el 60% de los primates podrían desaparecer en 25 años, todas ellas por culpa de una única especie de primate: la especie humana.

Los primates de nariz húmeda

Los primates más alejados de nosotros en la escala evolutiva son los estrepsirrinos, cuyo nombre significa ‘nariz curva’. Este hecho se debe a que presentan nariz húmeda (rinario), pues aún mantienen el olfato como uno de sus sentidos más importantes.

Mono narigudo
Fuente: Charlesjsharp

A este grupo pertenecen las más de 100 especies de lémures que habitan en Madagascar, animales caracterizados por vocalizaciones muy características y una comunicación olfativa sorprendente. Entre ellos se encuentra el famoso y característico lémur de cola anillada.

También encontramos entre los estrepsirrinos a lórises y gálagos, muchos de los cuales son primates nocturnos. Las diferentes especies de loris están muy amenazadas debido al tráfico ilegal como mascotas.

Los primates de nariz simple

El resto de primates son conocidos como haplorrinos, es decir, de ‘nariz simple’, pues en este caso el rinario ya no está desarrollado, lo que permite la aparición de rostros reconocibles y con expresividad facial en muchos de los grupos.

Dentro de este grupo se encuentran los tarseros, caracterizados por grandes ojos, pies alargados y cuerpo pequeño. Su hábitat se restringe a Indonesia, donde son considerados animales diabólicos.

Dejando a los tarseros en su particular familia de primates, el resto de haplorrinos son los simiformes, y se encuentran divididos en monos del viejo mundo y monos del nuevo mundo.

Monos del nuevo mundo

Todos los primates de este grupo viven en América Central y América del Sur. Es en este grupo de monos donde encontraremos a los que tienen cola prensil, es decir, muchos de ellos pueden usar la cola como una quinta extremidad.

Esta cola prensil no solo permite a estos primates colgarse de los árboles, también podrán coger objetos y rascarse, pues tienen una gran sensibilidad en ella, por lo que podría considerarse como una auténtica mano extra. Un ejemplo de esta capacidad es el mono capuchino.

Este grupo de primates se alimenta en su mayoría de frutas, y poseen un hocico achatado con narinas laterales. Son primates muy ligados a los árboles y muy afectados por la deforestación.

En este grupo nos encontramos a los titíes, que son unos de los primates más pequeños; el tití pigmeo pesa poco más de 100 gramos. También encontraremos a los monos aulladores, los micos nocturnos o los monos araña.

Esta cola prensil no solo permite a estos primates colgarse de los árboles, también podrán coger objetos y rascarse, pues tienen una gran sensibilidad en ella, por lo que podría considerarse como una auténtica mano extra.

Monos del viejo mundo

Son los primates simiformes que habitan África y Asia, y dentro de ellos se encuentra la especie humana. También son llamados catarrinos, que significa ‘nariz hacia abajo’. Estos no tienen cola prensil y suelen presentar callosidades en las nalgas.

Nosotros, los humanos, nos encontramos entre los hominoideos, de los cuales hablaremos al final. La mayoría de los catarrinos pertenecen a un gran grupo llamado cercopitécidos, y cuentan entre sus filas con babuinos, macacos, cercopitecos y colobos. 

El más grande de todos ellos es el mandril, que puede llegar a los 50 kg. Sin embargo, también hay cercopitécidos pequeños, como los talapoines, que apenas llegan al kilo.

Hominoideos

Llegamos al grupo de primates sin cola, en donde nos encontramos junto a los gibones, un primate muy particular que se mueve por braquiación, es decir, el balanceo entre ramas, gracias a sus largos brazos.

Chimpance
Fuente: Carlos Octavio Uranga

El resto de hominoideos son los llamados grandes simios. Compartimos este grupo junto a gorilas, chimpancés, bonobos y orangutanes.

La mayoría de ellos se encuentran en África y, de hecho, gorilas, chimpancés y bonobos pueden compartir hábitat, aunque cada vez esta posibilidad es más remota. Los bonobos y chimpancés son muy parecidos físicamente, pero poseen culturas radicalmente distintas.

Este grupo se caracteriza por poseer las más altas capacidades cognitivas entre los primates. Existen miembros de muchas de estas especies que han sido capaces de comunicarse con humanos a través de la lengua de signos, y de realizar comportamientos similares a enterramientos.

Por desgracia, también es un orden muy amenazado, y es que el 60% de los primates podrían desaparecer en 25 años, todas ellas por culpa de una única especie de primate: la especie humana.

 

Fuente de la imagen principal: Manuel González Olaechea y Franco