Los elefantes son animales sociales

16 enero, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por la veterinaria Érica Terrón González
Muchas especies animales deciden subsistir de forma grupal, mientras consideran qué es lo más conveniente para su supervivencia, lo que suele ser un signo de inteligencia

Los elefantes son animales sociales, y eso significa que son organismos altamente interactivos con otros miembros de su especie. Esto es posible gracias a que son seres tremendamente inteligentes y capaces de crear una sociedad reconocible en la manada.

La inteligencia de los elefantes

En psicología animal, la inteligencia es la habilidad de resolver problemas. Esto se aprecia en la naturaleza por la presencia de animales en ambientes muy variados, lo que demuestra que se han resuelto problemas de supervivencia y reproducción.

El concepto humano de inteligencia hace que nos fijemos más en la habilidad de resolución de problemas complejos y no simples retos evolutivos. No nos damos cuenta de que, en el reino animal, la inteligencia es la capacidad de adaptarse a los cambios.

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¿Por qué son considerados los elefantes seres inteligentes?

Sabemos que son animales longevos, que viajan mucho durante su vida y que poseen un sistema nervioso central muy desarrollado ya al poco de nacer. Y todas estas son características que, habitualmente, se asocian con la capacidad de resolver problemas. Otros factores que hay que tener en cuenta son:

  • Su capacidad de manejar herramientas, tanto en la naturaleza como en cautividad. Se asocia con una mayor aptitud cognitiva y con la habilidad de superar retos. Por ejemplo, utilizan la trompa para pelar la corteza de los árboles o elegir las mejores hojas.
  • La consciencia de sí mismos. Se han realizado experimentos donde se colocaba a un elefante delante de un espejo y este lo utilizaba para encontrar comida escondida.
  • Y, finalmente, la memoria. Los elefantes siempre han sido reconocidos como animales con buena memoria. Aprenden rápido y almacenan el conocimiento para darle uso en el futuro.

Todos estos datos han de ser tenidos en cuenta a la hora de aproximarse a un elefante. Como seres inteligentes, son capaces de resolver cualquier situación considerada como potencialmente peligrosa.

Los elefantes son animales sociales

Estructura familiar y aprendizaje

Los elefantes tienen una estructura familiar formada por un grupo de hembras con una matriarca al frente, normalmente la elefanta más mayor. Los grupos formados no son excesivamente numerosos.

Por ejemplo, tanto el elefante africano de sabana (Loxodonta africana) como el elefante asiático (Elephas maximus) forman grupos de 8-12 individuos. Y el elefante africano de selva (Loxodonta cyclotis) forma grupos aún menos numerosos, normalmente con solo una hembra y sus crías.

Los elefantes son animales sociales

Dentro del núcleo familiar, las hembras jóvenes no paridas son consideradas como matronas. De esta manera, ayudan al aprendizaje de las crías, a la vez que se benefician de esta relación. Pero si hay alguien que influye en este aprendizaje, esa es la matriarca. Al ser la hembra más mayor, el resto de hembras imitan sus comportamientos y se los enseñan a las crías.

Los elefantes son animales sociales: jerarquía entre grupos familiares

En los grupos formados por hembras la edad, el tamaño, el parentesco… afectan al estatus de cada una de ellas. Y, debido a que suelen permanecer en el mismo grupo desde que nacen hasta que mueren, forman lazos muy fuertes.

Normalmente, la matriarca es la fuente principal de memoria del grupo, lo que ayuda a la supervivencia.

Instinto maternal animal en los elefantes

Por otro lado, las crías nacidas de hembras dominantes suelen sobrevivir mejor que el resto. Y esto parece ser debido a que las propias hembras disponen de preferencia a la hora de elegir la comida, lo que mejora la calidad de su leche.

¿Y qué pasa con los machos?

Los machos se alejan del grupo natal cuando son adolescentes. Normalmente, se los ve formando grupos de machos jóvenes con continuas peleas en busca de mejorar su estatus social.

Cuando los machos alcanzan los 18-20 años de vida, son físicamente más grandes que las hembras y se convierten en candidatos ideales para la cópula.

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Aquí entra en juego un periodo típico de los elefantes machos, el ‘must. Este periodo se caracteriza por el comportamiento altamente agresivo, acompañado de un aumento de las hormonas reproductivas. Y suele darse en invierno.

Aquellos machos en fase de ‘must’ son reproductivamente dominantes y tienen más probabilidades de aparearse con las hembras. Y, en caso de no haber ‘must’, los otros caracteres que dan dominancia son el tamaño y la edad.

  • Fowler M, Mikota S. Biology, Medicine, and Surgery of Elephants. Hoboken: John Wiley & Sons; 2008.