El papel de la hormiga reina en las colonias

Las hormigas son conocidas por el reparto de papeles en su comunidad, así como por la efectividad de su coordinación; una de las figuras más importantes de esta vida en ‘eusociedad’ es la de la hormiga reina

Las hormigas son unos de los pocos animales que viven en una sociedad eusocial. Una de las características de una eusociedad es la presencia de una reina que lidera a todos los demás integrantes de la comunidad. A continuación, veremos cuál es el papel de la hormiga reina y por qué su existencia es esencial para la colonia.

¿Qué es la eusociedad?

La eusociedad es la más compleja forma de organización social observada en el reino animal. Su estructura está basada en el reconocimiento de castas, donde cada individuo cumple su rol previamente determinado para el funcionamiento armonioso de su comunidad.

Por lo general, las sociedades eusociales suelen ser asociadas a algunas especies de insectos, como las hormigas, abejas y avispas. No obstante, la rata topo desnuda (mamífero) y algunas especies de crustáceos también se organizan bajo eusociedades.

Las sociedades eusociales se organizan como una especie de matriarcado; en estas colonias las reinas siempre ocupan el rol central de liderazgo. También se observa una casta infértil que se dedica a los trabajos de base, la cual suele ser llamada como ‘casta obrera’.

Pero una de las características típicas de la eusociedad en las hormigas es la existencia de una casta intermedia, en la que se encuentran las hormigas soldados.

¿Cómo se estructuran las hormigas en una eusociedad?

Para sobrevivir, las hormigas deben construir un refugio, popularmente conocido como hormiguero, donde desarrollarán su comunidad. Un hormiguero pude llevar hasta cuatro años para estar totalmente construido y con todas sus castas desarrolladas.

Hormiga en una eusociedad

En el interior de cada hormiguero se conformará una sociedad eusocial dividida en tres castas: la reina, las obreras y los soldados. Cada uno de estos individuos realizará un trabajo determinado, de cuya perfecta ejecución depende el bienestar general de la colonia.

Gracias a esta organización, el hormiguero funciona como un organismo, en el que cada pieza debe ejercer su función para la integridad del todo.

Ahora veremos las funciones de cada casta dentro de la estructura dinámica de un hormiguero. De esta forma, podremos comprender mejor el rol específico de la hormiga reina.

La hormiga reina: gran madre y líder del hormiguero

En las sociedades eusociales siempre existe la figura protagonista de la ‘reina’, que es la gran madre y líder de su colonia. Por lo general, cada comunidad tiene una sola reina, como es el caso de las abejas y avispas.

No obstante, en muchas especies de hormigas se observa que varias reinas comparten el mismo hormiguero: conforman una colonia poliginia. La hormiga reina resulta fácil de identificarse, ya que es mucho más grande y robusta que los demás insectos de la comunidad.

Las hormigas reinas son las únicas hembras fértiles de los hormigueros; de ellas nacen todos los demás individuos de la colonia. Su función más importante es transmitir su material genético a sus descendientes, para asegurar que la especie permanezca fuerte y apta para sobrevivir.

Papel de la hormiga reina

Otro rol esencial de la hormiga reina es garantizar que su casta no quede vacía, ya que ello llevaría al exterminio de su colonia. Una hormiga reina puede llegar a vivir hasta 15 años, mientras las obreras solo viven algunos días o semanas.

Antes de morirse, la hormiga reina pone unos huevos especiales que están mediados por ciertas hormonas. De estos nacerán larvas que las obreras cuidarán y alimentarán de forma especial para que, cuando alcancen su madurez, luchen para definir quién será la nueva hormiga reina.

Funciones de las hormigas obreras y soldados

Las obreras son las hembras infértiles que se responsabilizan de los trabajos de base en el hormiguero. Entre sus principales funciones están la colecta de alimentos, la crianza de las larvas y el manteniendo diario del hormiguero. Estas son las hormigas más pequeñas dentro de la comunidad, pero pueden cargar hasta 40 veces su propio peso corporal.

A su vez, las hormigas soldados se dedican a proteger y defender el hormiguero de toda clase de amenazas. Se trata de una clase intermedia, en relación tanto a su tamaño como a su función social en la colonia.

Como el hormiguero funciona como un organismo, la supervivencia de sus miembros depende del correcto funcionamiento de su estructura, por lo que todos los individuos son esenciales. Si bien la hormiga reina es la casta más noble, su existencia también depende de las obreras y de los soldados.

http://naturalezacienciaysociedad.org. 2016. Mito de la hormiga reina. Extraído de: http://naturalezacienciaysociedad.org/wp-content/uploads/sites/3/2016/08/Johnson-cap1.pdf UEB, Unidad extinción biológica. Actividad del hormiguero. Extraído de: http://www.uacj.mx/ICB/UEB/Documents/Publicaciones/Actividad%20Hormiguero.pdf