6 curiosidades que no conocías de las mariposas

Las mariposas son insectos admirados por su belleza, pero van mucho más allá de eso. Muchas de ellas se han adaptado a condiciones vitales muy concretas.
6 curiosidades que no conocías de las mariposas
Silvia Conde

Escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde el 26 enero, 2021.

Última actualización: 26 enero, 2021

Por su belleza, las mariposas son unos de los insectos más admirados por todos. Los patrones y colores de sus alas muestran una gran variedad de tonos y diferencian a las distintas especies que conocemos hoy en día.

Las mariposas se pueden encontrar en cualquier parte del mundo, a excepción de la Antártida, debido a sus bajas temperaturas. Estos insectos se desarrollan mejor en climas cálidos, es por ello que en los ecosistemas selváticos y tropicales se encuentran los especímenes más sorprendentes.

Los lepidópteros más aclamados

Las mariposas pertenecen al orden de los lepidópteros. Las más conocidas de este grupo son las mariposas diurnas, pero la mayoría de especies son nocturnas —como las polillas— y pasan más inadvertidas, incluso a muchas personas les causan rechazo.

Los lepidópteros son el segundo orden con más especies entre todos los insectos conocidos. Este taxón cuenta con más de 165 000 especies repartidas por casi todo el globo.

1. Las mariposas son insectos holometábolos

Los insectos holometábolos son aquellos que presentan varias fases en su desarrollo: embrión, larva, pupa e imago o adulto. En las especies aladas, como la mariposa, las alas solo están presente en los adultos.

Las larvas de mariposas son muy diferentes del adulto. Además de pasar por varios estadios de muda, durante la fase de pupa dejan de comer y se inmovilizan en una cubierta protectora hasta convertirse en individuos sexualmente maduros. La metamorfosis implica grandes cambios estructurales y fisiológicos.

2. Tienen una vida media de un mes

La esperanza de vida varía según la especie de mariposa, el hábitat, la presencia de depredadores, el clima y otros muchos factores. De todas formas, la media se encuentra en unas cuantas semanas, aunque hay casos excepcionales.

Las mariposas monarcas (Danaus plexippus) que nacen en el verano tardío pueden llegar a vivir hasta 8 meses y pasan una gran parte de este tiempo realizando una gran migración. Esta es una de las especies más longevas.

Las especies que presentan estrategias de defensa ante depredadores o camuflaje en su entorno también suelen tener mayor esperanza de vida. Un ejemplo de ello es la especie Gonepteryx rhamni, que es capaz de confundirse fácilmente con una hoja.

Algunas mariposas pueden mimetizarse.

3. La migración multigeneracional de la mariposa monarca

Las mariposas migran utilizando el campo magnético terrestre, el sol y la luz polarizada como clave orientativa. En el ciclo completo de la especie migradora anteriormente nombrada (Danaus plexippus) participan 4 generaciones.

En octubre, en México, las mariposas se mantienen en diapausa —estado fisiológico de inactividad— sobre los oyameles, los árboles preferidos por las monarcas para hibernar. Sobre marzo, viajan al sur de Estados Unidos, donde las hembras depositan los huevos y mueren al poco tiempo.

Los huevos eclosionan y salen las orugas. Cuando esta segunda generación llega a adulta, los ejemplares sexualmente activos se aparean y siguen con el proceso migratorio hacia el norte en busca del algodoncillo, que supone tanto su alimento como el lugar de puesta. El veneno de esta planta protege a las mariposas de los depredadores.

Entonces, nace una tercera generación que realiza un viaje de 3000 kilómetros para regresar a México en septiembre. Estos aguerridos ejemplares sobreviven varios meses en diapausa, hasta reproducirse y completar de nuevo el ciclo.

4. Las mariposas se alimentan a base de néctar

La alimentación de las mariposas depende del estadio en el que se encuentren. Las larvas presentan un aparato bucal masticador, así que su dieta consiste en hojas, flores, frutos, tallos, raíces y otros vegetales. Por esta razón, algunas orugas se consideran plagas para los cultivos.

En su forma adulta, la mariposa desarrolla una espiritrompa, un aparato bucal lamedor-chupador, con el que liba el néctar de las flores u otras sustancias líquidas. Hay excepciones, pues ciertas especies de mariposas mantienen su capacidad masticatoria en la forma de imago y otras no llegan a alimentarse durante esta fase.

5. ¿Tienen escamas?

Las mariposas no tienen un polvillo que recubre sus alas, sino que estas están formadas por unas diminutas estructuras, similares a escamas. Actúan como aislantes térmicos en los insectos nocturnos y ayudan a concentrar o reflejar la radiación solar en los diurnos, lo que permite elevar o disminuir su temperatura corporal.

Las escamas también determinan la coloración de las alas, por acumulación de pigmentos o por la difracción de la luz sobre ellas, lo que produce una coloración iridiscente que cambia según el ángulo de observación. Algunas escamas están modificadas y se asocian a glándulas exocrinas, que dispersan feromonas sexuales.

Estas estructuras también son importantes en el reconocimiento de los diferentes grupos de lepidópteros, ya que cambia el tamaño, la forma, la textura y otros parámetros según el taxón consultado.

6. La mariposa más grande del mundo supera los 30 centímetros

Son muchas las especies de mariposas que se camuflan perfectamente con su entorno o toman el aspecto de un depredador. También existe una gran variedad de tamaños y colores diferentes en este grupo.

Ornithoptera alexandrae es la especie de mariposa diurna más grande del mundo y habita en Nueva Guinea. Las hembras pueden alcanzar una envergadura de 31 centímetros y llegar a pesar 12 gramos.

Estas son unas proporciones enormes para una mariposa, sobre todo si las comparamos con los ejemplares de Brephidium exilis, una de las especies más pequeñas que se conocen con una envergadura de 12 a 20 milímetros. 

Algunas de las curiosidades de las mariposas incluyen su tamaño.
La mariposa diurna más grande del mundo.

A pesar de su vida efímera como adultas, la vida de las mariposas está llena de secretos y adaptaciones evolutivas. En su gracilidad se encuentra el secreto de la vida: a veces, lo más bonito perdura por poco tiempo.

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  • GARCÍA-BARROS, E. 1999. Evolución y filogenia de Arthropoda: filogenia y evolución de Lepidoptera. Boletín de la Sociedad Entomológica Aragonesa, 26: 475-483.
  • National Geographic. Great Migrations, documental.