Motivo por el que los gatos no rugen como los leones

Alejandro Rodríguez · 8 enero, 2019
Los gatos emiten distintos sonidos como el maullido y el ronroneo, pero no rugen... ¿Quieres saber por qué?

Los mininos son capaces de emitir hasta 100 sonidos diferentes para expresar distintas emociones o estados. Sin embargo, los gatos no rugen como lo hacen sus parientes más grandes.

¿Qué es y cómo se produce un rugido?

Uno de los sonidos más imponentes e impresionantes que la naturaleza nos ofrece es el rugido de un león. Este profundo y explosivo sonido lo producen determinadas especies de animales del género Panthera, como puede ser el tigre, el leopardo, el jaguar y, como no, el león (Panthera leo), cuyo rugido es el más potente e icónico.

El rugido genera un sonido forzado a través de la boca abierta, y el responsable de este es el hueso hioides. Este pequeño hueso flotante, localizado en la garganta, es relativamente flexible y está parcialmente osificado en los animales que son capaces de rugir.

La vibración del hueso hioides, junto con una disposición de las cuerdas vocales y la laringe en el momento oportuno, son las que permiten el rugido.

El rugido suele estar definido por un patrón dividido en tres secciones con distintas frecuencias. El rugido más característico de todos, el del león, se compone de unos primeros rugidos largos y graves, que dan paso a una serie de rugidos más cortos, que pueden llegar a oírse a ocho kilómetros de distancia.

¿Por qué los gatos no rugen como los leones?

A pesar de su similitud con los grandes felinos, los gatos no son capaces de emitir rugidos. Y no fue hasta 1834 cuando un investigador llamado Richard Owen descubrió la razón biológica que se escondía detrás de este enigma.

Gato maúlla

A pesar de contar también con un hueso hioides que da soporte a la lengua y la laringe, Owen descubrió que, en los gatos, este hueso es mucho más duro que el de los grandes felinos, además de estar completamente calcificado. Esto les impide emitir rugidos como tal.

Pero existen más diferencias morfológicas entre felinos, y son el grosor de las cuerdas vocales. Los animales que son capaces de rugir, como el león o el tigre, poseen unas cuerdas vocales mucho más gruesas que, por ejemplo, el gato doméstico o el leopardo de las nieves.

Si bien nuestros amigos felinos no rugen, son capaces de emitir un sonido en el que también intervienen el hueso hioides y las cuerdas vocales: el ronroneo.

Ronroneo de los gatos: sonido

¿Cómo ronronea un gato?

Aunque todavía no se sabe con exactitud, los últimos estudios sugieren que los gatos aprovechan la rigidez de su hueso hioides para emitir el ronroneo.

Adicionalmente, se cree que los gatos hacen vibrar sus cuerdas vocales a razón de 26 veces por segundo mientras inhalan y exhalan aire, mientras consiguen emitir ese sonido tan característico y tranquilizador.

El ronroneo no es característico de los gatos domésticos, ya que algunos parientes como el guepardo o algunos más lejanos como la mangosta también son capaces de ronronear.

Un dato relevante es que los felinos que emiten ronroneos son incapaces de rugir, y a su vez, los grandes felinos que rugen son incapaces de ronronear. Curioso, ¿verdad?

Weissengruber, G. E., Forstenpointner, G., Peters, G., Kübber‐Heiss, A., & Fitch, W. T. (2002). Hyoid apparatus and pharynx in the lion (Panthera leo), jaguar (Panthera onca), tiger (Panthera tigris), cheetah (Acinonyx jubatus) and domestic cat (Felis silvestris f. catus). Journal of anatomy201(3), 195-209.