La tortuga caimán: todo lo que debes saber

31 mayo, 2019
Este artículo fue redactado y avalado por la bióloga Paloma de los Milagros
La caza furtiva es la principal responsable de la progresiva extinción de la tortuga caimán

La tortuga caimán es una de las tortugas más grandes del mundo. Su caparazón puntiagudo y su prominente mandíbula le otorgan una apariencia voraz y prehistórica.

La tortuga caimán denominada científicamente como Macrochelys temminckii pertenece a la familia de los quelídridos, compuesta por algunas de las especies americanas. Concretamente, esta se caracteriza por ser la tortuga de agua dulce más grande de Norteamérica, y es que alcanza un peso medio de 80 kilogramos y unos 70 centímetros de longitud.

Morfología y conducta de la tortuga caimán

Este reptil presenta una cabeza dotada de una mandíbula de gran dimensión, al igual que su potente y escamosa cola cuya longitud es similar a la del caparazón. Este último destaca por su anchura y por componerse de tres filas de crestas puntiagudas. Sus tonalidades abarcan desde los marrones hasta los grises, con una parte ventral más clara.

Morfológicamente, la tortuga caimán suele confundirse con la tortuga mordedora, Chelydra serpentina, que también presenta una gran cabeza y un caparazón con protuberancias afiladas. Sin embargo, su peso ronda los 30 kilogramos y son mayormente terrestres.

La boca de la tortuga caimán cuenta con una lengua vermiforme cuyo movimiento está destinado a atraer la atención de los peces, su principal presa. Son carnívoros oportunistas, de forma que su dieta se caracteriza por su gran diversidad, y es que comen desde anfibios, pequeños mamíferos, aves, insectos, hasta carroña y plantas.

Macrochelys temminckii

Normalmente, la puesta de huevos se produce entre los meses de abril y junio, con nidadas que alcanzan los 50 ejemplares. La deposición ocurre en cavidades próximas al agua y la eclosión tiene lugar pasados los tres meses, cuando las crías se dirigen por sí solas a la orilla.

El momento de la anidación es uno de los pocos instantes en los que la tortuga caimán abandona el medio acuático. El resto del tiempo suele permanecer en el agua, con la cabeza sobre o bajo la superficie buscado comida.

A pesar de que su carácter es menos agresivo que el de la tortuga mordedora, su potente mandíbula puede causar grandes lesiones o incluso la muerte.

Hábitat y conservación

La tortuga caimán pasa la mayor parte de su vida bajo el agua y, aunque puede encontrarse en todo tipo de lagos, pantanos, estanques o arroyos, tiene preferencia por los ríos caudalosos de cierta profundidad. A la hora de anidar, o ante una posible amenaza, busca refugio entre hojas, ramas o sumergida.

Su distribución se extiende por el sur de Georgia, oeste y este de Texas, la zona norte del río Mississippi y el sureste de Iowa. En el estado de Indiana se consideran en peligro de extinción.

Quelídrido

Esta especie apenas cuenta con depredadores, sobre todo cuando alcanza la madurez. Sin embargo, el ser humano es el que ha contribuido a su acelerada declinación en cuanto a número de individuos se refiere.

Su caza furtiva tiene por objetivo la venta de carne y del caparazón en el mercado negro. Además, la acción antrópica también es responsable de la pérdida de hábitat, tanto por la deforestación como por la contaminación de ecosistemas acuáticos.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) considera que la tortuga caimán se encuentra en estado vulnerable, dato que se recoge en la denominada lista roja. Esta situación ha llevado a que diversos estados hayan regulado legalmente la prohibición de su captura, ya sea con fines comerciales o no.

En los últimos años, el endurecimiento de la ley junto con algunas medidas, como la cría en cautiverio, han logrado que incremente, aunque muy lentamente, su población. No obstante, el ser humano debe ser consciente de que su acción es la mayor amenaza para el planeta y sus integrantes.

  • In.gov. Indiana Department of Natural Resources: Alligator snapping turtle. (s.f). Recuperado de https://www.in.gov/dnr/fishwild/8453.htm
  • IndianaHerpAtlas. Alligator snapping turtle. (s.f). Recuperado de https://www.inherpatlas.org/species/macrochelys_temminckii
  • NationalGeographic. Alligator snapping turtle. (s.f). Recuperado de https://www.nationalgeographic.com/animals/reptiles/a/alligator-snapping-turtle/