Conoce todo sobre el rorcual: hábitat, características y reproducción

Aunque viven en el océano, los rorcuales necesitan respirar oxígeno para sobrevivir. Por esta razón, salen a la superficie cada cierto tiempo y expulsan el aire de sus pulmones.
Conoce todo sobre el rorcual: hábitat, características y reproducción
Cesar Paul Gonzalez Gonzalez

Escrito y verificado por el biólogo Cesar Paul Gonzalez Gonzalez.

Última actualización: 01 noviembre, 2022

Los rorcuales son enormes mamíferos marinos que se pueden encontrar casi en todos los océanos del mundo. Si bien es cierto que a algunos también se les conoce como “ballenas”, lo cierto es que pertenecen a un grupo único con características diferentes. De hecho, se le denomina rorcual a un total de 10 especies diferentes.

En específico, los rorcuales pertenecen a la familia Balaenopteridae, la cual abarca 3 géneros diferentes. Mientras que las ballenas no son consideradas un taxón formal, este grupo sí está sustentado de manera científica. Sigue leyendo este espacio y descubre todo lo que tienes que saber acerca del rorcual.

Hábitat y distribución de los rorcuales

Los rorcuales tienen una distribución mundial, aunque son más comunes en las aguas templadas de los trópicos. Claro está, todo depende de la especie que se hable, pero en cualquier caso existe al menos un rorcual en cada uno de los océanos. Además, tienden a presentar movimientos migratorios, por lo que sus desplazamientos amplían aún más su distribución.

Por lo común, la mayoría de los rorcuales tienen hábitos oceánicos. Esto significa que no suelen acercarse demasiado a las costas. No obstante, existen algunas excepciones, como la ballena jorobada, que pueden acercarse un poco a las orillas terrestres durante sus migraciones.

Rorcual aliblanco
Balaenoptera physalus.

Características del rorcual

Estos animales se caracterizan por poseer un cuerpo enorme que es más largo que ancho. Presentan dos aletas pectorales, una aleta dorsal y una cola. Su tamaño varía entre las diferentes especies, aunque por lo regular miden desde los 7 metros de longitud, hasta los 27 metros. En cuanto a su coloración, siempre exhiben un color blanco o claro en el vientre y una tonalidad oscura en el dorso.

Además, todos los rorcuales presentan una serie de pliegues (pliegues gulares) debajo de la mandíbula. Dichos surcos les permiten a los ejemplares ampliar la apertura de su boca, con lo cual son capaces de engullir una gran cantidad de agua y comida al mismo tiempo.

Especies de rorcual

Como se mencionaba, existen 10 especies reconocidas como rorcuales en todo el mundo. Cada una se enlista a continuación:

  • Rorcual común (Balaenoptera physalus).
  • Rorcual boreal (Balaenoptera borealis).
  • Yubarta o ballena jorobada (Megaptera novaeangliae).
  • Rorcual de Bryde (Balaenoptera brydei).
  • Rorcual tropical (Balaenoptera edeni).
  • Gran rorcual azul o también llamada ballena azul (Balaenoptera musculus).
  • Rorcual minke o rorcual enano (Balaenoptera acutorostrata).
  • Rorcual austral (Balaenoptera bonaerensis).
  • Ballena gris (Eschrichtius robustus).
  • Rorcual de Omura (Balaenoptera omurai).

Comportamiento

El comportamiento de las especies varía según su tamaño y su distribución. Mientras que los ejemplares más voluminosos tienden a ser lentos y tranquilos, los más pequeños se mueven a gran velocidad y se desplazan largas distancias. Asimismo, la mayoría tiende a usar las regiones tropicales como zona de crianza, lo que deja al territorio polar como un área de alimentación.

Una característica que comparten los rorcuales con las ballenas es su curioso canto de baja frecuencia. Estos animales producen una serie de vocalizaciones que duran entre 1 y 2 segundos, por lo que se asemejan más a pulsos secuenciales. Por lo regular, este tipo de comunicación se utiliza durante la época de apareamiento, pero las crías de algunas especies de rorcual también lo emplean para llamar a su madre.

Alimentación

El rorcual se alimenta por estocada. Esta estrategia consiste en succionar una gran cantidad de agua por su boca y filtrarla con ayuda de unas pequeñas cerdas que se encuentran dentro. Gracias a este movimiento, los ejemplares logran atrapar diferentes peces, zooplancton e invertebrados como el kril, lo cual conforma su dieta principal.

Rorcual común o Balaenoptera physalus
Balaenoptera physalus.

Reproducción

Al igual que otros mamíferos, los rorcuales son organismos vivíparos que dan a luz crías vivas. Su período de gestación es uno de los más largos del reino animal, ya que dura alrededor de 11 o 12 meses. Por si fuera poco, algunas especies no se reproducen de manera anual, sino que tardan 2 o 3 años en volver a aparearse.

Una vez que nacen, las crías se mantienen cerca de la madre por al menos 6 meses. En algunos casos, se forma un pequeño grupo de “niñeras” que se encarga de vigilar a las crías mientras las demás comen o realizan otras actividades. Sin embargo, esto no aplica para todos los casos, pues la ballena jorobada también es capaz de criar a su descendencia por su cuenta.

Como te puedes dar cuenta, los rorcuales son ejemplares bastante curiosos y diversos. Aunque se les suele confundir con las ballenas, presentan características únicas e increíbles que permite distinguirlas entre sí. Claro está, aún existen ciertos enigmas acerca de su taxonomía, por lo que es probable que en el futuro el grupo se amplíe o se reduzca.

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