Cómo son los erizos de mar

Francisco María García · 26 enero, 2019
Los erizos de mar llaman la atención por sus púas, que contienen toxinas y con las que se defiende de sus depredadores

Los erizos de mar componen una peculiar orden de animales invertebrados conocidos como equinoideos (Echinoidea), que pertenecen al filo de los Equinodermos. Se caracterizan por su esqueleto externo recubierto por filosas púas que pueden contener una potente toxina. En este artículo hablaremos sobre las principales características de los erizos de mar, su hábitat y alimentación.

Aspectos morfológicos de los erizos de mar

Los erizos de mar se caracterizan por su cuerpo en forma discoidal o esférica (globosa), que carece de brazos o extremidades. Su esqueleto externo está formado por placas calcáreas, en cuya composición predomina el carbonato de calcio.

Esta estructura calcárea está recubierta por una dermis fina y también por una epidermis, que aportan doble protección al cuerpo del animal. En el interior de su esqueleto esférico o discoidal se encuentran los órganos vitales de los erizos de mar.

Si bien no demuestran la típica simetría pentaradial de los equinodermos a simple vista, sus órganos internos siguen este patrón. Por esta razón, también se incluyen en este grupo algunos invertebrados distinguidos por su simetría radial, tales como las estrellas de mar.

Otro rasgo típico de los erizos de mar es su sistema acuático vascular, cuya función es bombear agua al interior de su cuerpo para abastecer a los pies ambulacrales. A continuación, explicaremos mejor qué es el sistema ambulacral de los erizos de mar y por qué es tan importante.

Sistema ambulacral de los erizos de mar

El sistema ambulacral consiste en un conjunto de cámaras y tubos que recorren el organismo de los equinodermos. Este sistema desemboca en el medio exterior por medio de varios pies ambulacrales.

Animales invertebrados: erizo de mar

El cuerpo de los erizos de mar se divide en partes o mitades: la parte oral y la aboral. La parte oral, donde encontramos la boca del animal, es la que está dada vuelta al suelo.

En lo que respecta a la parte aboral, se encuentra el ano y el madreporito del erizo, el cual se conecta directamente con su sistema ambulacral.

El agua penetra en el cuerpo de los erizos a través del madreporito y se dirige hacia en canal anular que rodea su boca. Entonces, alcanza las ramificaciones del sistema ambulacral y se expande por todo el cuerpo de los erizos del mar.

Mientras el agua recorre el sistema ambulacral, se produce la nutrición con minerales y proteínas, que son nutrientes esenciales para la salud de estos invertebrados. Este sistema ayuda a llevar nutrientes y oxígeno a todos sus tejidos, así como a eliminar las toxinas de su cuerpo.

Hábitat de los erizos de mar

Los erizos de mar demuestran una estupenda capacidad de adaptarse a diferentes climas y ecosistemas marinos. Ello se debe a su capacidad de modificar su metabolismo y su alimentación según las características de su entorno.

En la actualidad, se conocen desde especies que habitan en mares muy cálidos hasta erizos que sobreviven en mares con temperaturas bajísimas. Además, estos invertebrados pueden habitar tanto en las profundidades como cerca de la superficie.

Remedio para la picadura de erizo de mar

No obstante, la mayor diversidad de erizos de mar se encuentra en las aguas tropicales y temperadas. En estas aguas encuentran abundante alimento, en especial algas muy ricas en proteínas de alta calidad y fácil asimilación que les permiten un rápido crecimiento.

Alimentación y depredadores naturales de los erizos de mar

Los erizos de mar se alimentan mayormente de algas, aunque también puedan consumir pequeños invertebrados para complementar su dieta. Las especies que componen su alimentación pueden variar según el ambiente en que se encuentra y la disponibilidad de alimentos en cada época del año.

Respecto a los depredadores naturales, los erizos cuentan con la excelente protección natural de sus púas que pueden contener toxinas. Por ello, no tienen una amplia gama de depredadores, aunque existan peces que se han especializado en ‘cazar’ erizos de mar.

La langosta, algunos cangrejos y la nutria de mar también son posibles depredadores naturales de los erizos de mar. Por otro lado, su carne es muy valiosa en la gastronomía internacional; por todo ello, la pesca o captura de erizos es hoy una de las mayores amenazas a su población.

Reproducción de los erizos de mar

La gran mayoría de las especies de erizos de mar se reproducen sexualmente, a través de fecundación externa. Machos y hembras tienen sexos definidos, producen sus gametos y, cuando llega la época, los liberan en el sitio elegido para la reproducción.

Curiosamente, los huevos fecundados desarrollan una especie de blástula solo algunas horas después de ser fecundados. Ello les da la capacidad para moverse y nadar libremente durante su desarrollo.