La mariposa monarca está en peligro de extinción

La mariposa monarca es el único insecto que realiza un viaje migratorio tan increíble. Por desgracia, las prácticas humanas están provocando su desaparición.
La mariposa monarca está en peligro de extinción
Francisco Morata Carramolino

Escrito y verificado por el biólogo Francisco Morata Carramolino el 06 junio, 2021.

Última actualización: 06 junio, 2021

La mariposa monarca es uno de los lepidópteros y uno de los insectos más conocidos del mundo. Con su aspecto naranja y negro icónico y su odisea migratoria, este invertebrado se ha ganado el corazón de toda América. Allí, se ha convertido en un símbolo del paso de las estaciones y forma parte de importantes tradiciones culturales.

Sin embargo, la mariposa no está pasando por su mejor momento. Diversas acciones de origen humano amenazan su existencia y reducen sus poblaciones. De no poner manos en el asunto, el planeta podría perder a este fantástico animal. Si quieres aprender más sobre la mariposa monarca, su estado de conservación y sus amenazas, te invitamos a seguir leyendo.

Características de la mariposa monarca

La mariposa monarca, de nombre científico Danaus plexippus, es un lepidóptero de la familia Nymphalidae. Este invertebrado es fácilmente reconocible gracias a sus 2 pares de alas, que le otorgan una envergadura de entre 7 y 10 centímetros.

Las alas son de un naranja intenso. Están bordeadas por márgenes negros anchos y atravesados por una serie de venas negras más finas. Los márgenes están adornados por una serie de puntos blancos. El resto del cuerpo también es negro y presenta algunos de estos patrones de color.

Las venas de las alas son más finas en los machos que en las hembras. Estos también cuentan con un punto negro que atraviesa una de las venas de cada ala trasera.

Una de las características más llamativas de estos insectos es su increíble viaje migratorio, que recorre continentes enteros y requiere varias generaciones sucesivas de mariposas para completarse. Danaus plexippus es la única mariposa conocida que realiza este tipo de migración.

Una mariposa monarca sobre un fondo naranja.

¿Por qué está en peligro la mariposa monarca?

Estos lepidópteros solían ser increíblemente abundantes. Tanto era así que, durante las migraciones masivas, el sonido de su aleteo recordaba al agua de un arroyo o una lluvia de verano, según indica el Centro para la Biodiversidad Biológica.

Sin embargo, la población total de la mariposa monarca podría haberse reducido en torno a un 90 % desde 1990. Como es cada vez más habitual, este declive está mediado por las acciones del ser humano, que frecuentemente se llevan a cabo sin considerar sus impactos sobre el medio ambiente. Entre las causas de esta marcada pérdida, se encuentras las siguientes.

Pérdida del hábitat

La destrucción de los hábitats es una de las amenazas más frecuentes y más dañinas para las especies silvestres. En los Estados Unidos, gran parte del hábitat reproductivo de las monarcas ha sido eliminado por las prácticas agrícolas modernas, que son nefastas para el medio natural.

Uno de los problemas más relevantes es la desaparición de las plantas del género Asclepias, llamadas en inglés milkweed. La monarca depende de estas plantas para sobrevivir, ya se alimentan exclusivamente de ellas cuando son larvas.

La expansión de la agricultura moderna y la eliminación sistemática de la vegetación en los bordes de caminos, carreteras y parcelas agrícolas son responsables de la pérdida de Asclepias y, por tanto, de mariposas.

Los hábitats de invernada de esta especie en México también están siendo destruidos. La industria maderera, tanto legal como ilegal, está degradando los bosques que usan las mariposas y causando deforestación. La expansión de la industria agrícola también contribuye a este fenómeno.

Pesticidas y transgénicos

El uso de herbicidas es otra de las prácticas extendidas de la agricultura moderna que presenta grandes problemas para la conservación de especies. Estos químicos tóxicos, aunados con el uso de cultivos transgénicos que los resisten, impiden el crecimiento de Asclepias.

Los pesticidas también son muy comunes en la agricultura y la gestión de jardines. Aunque se usan para controlar insectos considerados dañinos, también perjudican a las mariposas y a muchos otros insectos polinizadores.

Algunos cultivos transgénicos empleados hoy en día también contienen toxinas de origen bacteriano, que pueden dañar a la mariposa monarca.

Cambio climático

Los animales migratorios son especialmente vulnerables al cambio climático. Su supervivencia depende que sus desplazamientos, que están regulados por condiciones ambientales concretas. Estos eventos de movilización masiva coinciden con épocas de bonanza en los lugares de destino.

A medida que el cambio climático altera las condiciones ambientales, la coordinación de los viajes migratorios con los parámetros óptimos podría perderse. Los ecosistemas que esta especie necesita podrían perderse o alterarse hasta el punto de no ser utilizables.

Es posible que las mariposas tengan que alterar sus rutas migratorias para sobrevivir. Es difícil predecir lo que pasará con el cambio climático, pero el futuro de esta especie no parece muy alentador a largo plazo.

¿Cómo evitar la extinción de la mariposa monarca?

Para evitar la extinción de estos insectos, es imprescindible implementar una mejor gestión de las tierras agrícolas, jardines, bordes de caminos y espacios verdes similares. Esta gestión debería permitir recuperar las Asclepias y otras flores silvestres que solían ser muy comunes.

Las erróneamente consideradas ‘malas hierbas’, que tanto nos empeñamos en eliminar, son en realidad especies nativas valiosas. Estos vegetales y arbustos benefician a la biodiversidad en general y a los insectos polinizadores en concreto. Por tanto, también son muy ventajosos para las personas.

Las mariposas monarcas son animales migratorios.

La protección de los espacios que utilizan estos lepidópteros frente al avance desmedido de las industrias también es de innegable importancia. Además, es necesario apoyar políticas medioambientales robustas que minimicen la emisión de gases contaminantes y frenen el cambio climático.

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