Fauna extinta: el león de las cavernas

Eugenio Fernández · 7 noviembre, 2018
El león de las cavernas fue uno de los últimos grandes depredadores de megafauna que pisó por Europa. ¿Quieres saber más sobre él?

Hubo un tiempo en el que en las sierras de Burgos y otros territorios de Europa había leones al acecho. El temido y admirado león de las cavernas fue uno de los últimos grandes depredadores de megafauna que caminó por estas tierras.

El león de las cavernas fue descubierto en 1810 en una cueva de Alemania, y desde entonces se ha especulado mucho acerca de su biología. Al igual que otros animales, como diversas especies de caballo prehistóricoel león de las cavernas ha llegado a nuestros días gracias a restos fósiles y pinturas rupestres.

Características del león de las cavernas

Gracias a ambos hallazgos podemos saber un poco más acerca del aspecto de este depredador: el león de las cavernas era de mayor tamaño que los leones africanos actuales, y podía superar el peso de un tigre siberiano adulto, por lo que ostentaría sin dificultad los 350 kilogramos.

Algunos dibujos de arte rupestre son especialmente reveladores: en la cueva de Chauvet, en Francia, aparecen dos leones: uno con escroto y otro sin él. El segundo es de menor tamaño que el primero, y esa es su única diferencia, por lo que probablemente los machos eran de mayor tamaño que las hembras, pero carecían de melena, aunque tal vez tenían una ligera capa de pelo largo como los machos de león africano juveniles.

En cuanto a su color, se sabe por restos de animales congelados que poseían un pelaje similar al del león africano, pero es probable que fuera ligeramente más pálido, aunque pudieron existir distintas variaciones en el pelaje.

Gruta en una cueva.

Comportamiento del león de las cavernas

Con respecto a la alimentación de estos grandes depredadores, sabemos que podían abatir bisontes, caballos, renos o cervidos, aunque también atacaban a rinocerontes lanudos y mamuts juveniles.

Asociamos a todos estos animales con un clima frío con grandes cantidades de nieve, aunque pudo convivir con otros animales como las hienas en Europa, tal vez de forma similar a los actuales leones africanos, que compiten con este carroñero.

Este esplendoroso animal vivió hasta hace no mucho, y los últimos restos de este felino datan de hace 13 000 años. Su distribución se puede averiguar por sus restos, que se han encontrado desde la Península Ibérica hasta Alaska.

Desaparición del león de las cavernas

Existen muchas teorías acerca de la desaparición del león de las cavernas y por qué no sobrevivió hasta nuestros días. Parece razonable que tras la desaparición de presas como los últimos mamuts, su extinción era probable, pero lo cierto es que el león de las cavernas desapareció antes que estos animales.

Al igual que para otros casos de extinciones del Pleistoceno, algunos hablan del cambio climático; sin embargo, otros factores tuvieron que influir, pues son muchas las especies extintas en estos períodos sin necesidad de coincidir con los cambios del clima.

Arqueóloga en un yacimiento.

Una hipótesis bastante popular es que su desaparición se vio comprometida por la competición con otras especies. La expansión del ser humano coincide además con la del lobo, y existen registros de seres humanos cazando leones de las cavernas o al menos consumiéndolos, como ocurre en Atapuerca.

Lo que está claro es que, aunque desconozcamos la razón, el león de las cavernas está extinto. Aún así, nos recuerda que este felino no solo influyó sobre la cultura africana y asiática, sino también sobre las primeras culturas europeas, que temieron a este enorme animal y lo erigieron como uno de los símbolos más representados y venerados de la prehistoria.

Stuart, A. J., & Lister, A. M. (2011). Extinction chronology of the cave lion Panthera spelaea. Quaternary Science Reviews30(17-18), 2329-2340.