El curioso y peligroso efecto del cambio climático en las tortugas

Eugenio Fernández · 19 noviembre, 2018
El cambio climático está causando estragos en el mundo entero, pero sobre todo afecta a gran parte de nuestros animales.

El cambio climático en las tortugas está afectando negativamente a las poblaciones silvestres, al igual que en miles de especies animales. Sin embargo, el efecto en estos reptiles es curioso y poco conocido para muchos.

¿Cuál es el efecto del cambio climático en las tortugas?

Para entender porque el cambio climático en las tortugas y en otros reptiles es de especial importancia, hay que hablar de su incubación: en muchas especies de reptiles, la temperatura a la que se incuban los huevos determina el sexo e las crías.

Aunque esto parezca increíble, es cierto: ¿cómo es posible entonces que las tortugas tengan crías de varios sexos?. Normalmente no todos los huevos están a la misma temperatura, por lo que suele haber variedad en la puesta.

Sin embargo, esto está cambiado con el cambio climático, y es que los huevos cada vez se incuban a temperaturas mayores. Normalmente, a mayores temperaturas nacen más hembras aunque esto depende de la especie. Este fenómeno se conoce como feminización, y los científicos alertan de su peligro.

Tortuga marina.

Un estudio alerta sobre los efectos del cambio climático en las tortugas

Un estudio alerta sobre ello, y es que se ha visto que una población del norte de la Gran Barrera de Coral, situada en Australia, tiene una aplastante feminización de su población: el cambio climático en las tortugas de esta zona de Oceanía ha causado que el 99% sean hembras.

La endocrinóloga Camryn Allen alerta de que los aumentos previstos para finales de siglo, de casi tres grados, llevarían a muchas poblaciones de tortugas marinas a una feminización total, lo que llevaría a la extinción a estos animales.

Los datos son aplastantes, y afectan a la tortuga verde: en las regiones más cálidas, nace un macho por cada 116 hembras, frente a un macho por cada dos hembras en las más frías. En animales adultos, el 87% son hembras en las zonas más cálidas, lo que hace ver que el efecto va siendo cada vez más acusado.

Estudios similares se han realizado con tortugas laúd en el Caribe, o incluso con la amenazada tortuga boba. Las estimaciones son claras, y en pocos años podríamos tener grandes porcentajes de un solo sexo en muchas poblaciones, lo que hace inviable la conservación de estas especies.

Tortugas marinas.

Amenazas de las tortugas marinas

Por supuesto, a las tortugas marinas les afecta el cambio climático de otras formas como al resto de animales. Junto a la sobrepesca y a la polución marítima, hacen que las tortugas sean uno de los grupos de animales más amenazados.

¿Cómo sería un mundo sin tortugas? Hay que recordar que toda especie es importante en la naturaleza, y muchas semillas o animales dañinos para el hombre son controlados por estos animales. Posiblemente las plagas de medusas no fueran tan acusadas en la costa española si tuviéramos una buena población de tortugas marinas.

Si sumamos estos problemas al de la feminización, la realidad pinta bastante oscura para nuestros amigos del caparazón. ¿Conseguiremos salvar a las tortugas marinas de la extinción, o veremos perecer a la última generación de hembras de tortuga marina?

Jensen, M. P., Allen, C. D., Eguchi, T., Bell, I. P., LaCasella, E. L., Hilton, W. A., ... & Dutton, P. H. (2018). Environmental warming and feminization of one of the largest sea turtle populations in the world. Current Biology28(1), 154-159.