Animales marinos eliminan virus presentes en el agua, según estudios

En el año 2020, un estudio de la revista Nature analizó el papel de los invertebrados filtradores en la retención de virus presentes en el agua. Los resultados son impresionantes.
Animales marinos eliminan virus presentes en el agua, según estudios
Samuel Sanchez

Escrito y verificado por el biólogo Samuel Sanchez.

Última actualización: 25 marzo, 2021

Los virus marinos son agentes críticos en los ciclos bioquímicos de los océanos, pues se presentan en órdenes de 108 partículas por cada mililitro de agua. Sorprendentemente, estudios recientes han descubierto que algunos animales marinos eliminan virus presentes en el agua, por lo que actúan como filtradores naturales de patógenos.

Esto puede sonar anecdótico, pero se trata de un descubrimiento esencial en lo que al conocimiento de las dinámicas oceánicas se refiere. Si quieres saber más sobre esta temática tan compleja como interesante, continúa leyendo.

Los animales filtradores de virus

El 23 de marzo del año 2020, la revista Nature publicó la investigación que aquí nos atañe: Marine virus predation by non-host organisms. En ella, se cuantifica la capacidad de retención vírica por parte del algunos invertebrados acuáticos, como son las esponjas, anémonas, tunicados, gusanos poliquetos y otros.

Para poder obtener valores concretos de algo tan abstracto, se tomó como modelo al virus algal marino PgV-07T, infectivo para un grupo de algas unicelulares microscópicas (Phaeocystis globosa). Como este virus se podía distinguir de forma sencilla mediante técnicas de citometría de flujo, fue el elegido para el experimento.

Con base en esta premisa, se calculó el porcentaje de efectividad de los supuestos animales que eliminan virus presentes en el agua. En la siguiente lista, te mostramos algunos de los resultados más interesantes:

  • Las esponjas marinas redujeron la carga viral del agua en un 98 % tras 24 horas.
  • En el mismo intervalo temporal, los cangrejos alcanzaron un valor del 90 %.
  • Tras ellos encontramos a los berberechos, con un porcentaje menor pero no menos impresionante, de un 43%.
  • En último lugar dentro del top 4 están las ostras, con un 12 % de purificación viral.

Si fijamos la atención en datos más concretos, es fácil reconocer que las esponjas marinas son los filtradores más efectivos. Los ejemplares aquí evaluados eliminaron el 94 % de los virus del agua circundante en solo 3 horas, un trabajo tan rápido como eficaz.

Esto pone en evidencia una realidad que a menudo no se tiene en cuenta. Muchos invertebrados marinos son capaces de reducir la carga viral de los ecosistemas acuáticos y, por tanto, por pequeños o evolutivamente simples que sean, deben ser preservados a toda costa.

Un grupo de mejillones bajo el agua.

El mecanismo filtrador de los animales marinos que eliminan virus

Los animales como las esponjas (Porifera) son famosos en el mundo de la zoología por su inusitada capacidad de filtración. Estas poseen un mecanismo que se basa en ostiolos —poros por los que ingresa el agua— y un ósculo, lugar por donde se expulsa el agua al exterior.

Las esponjas poseen unas células especiales que revisten sus huecos internos, conocidas como coanocitos. Estos cuerpos celulares presentan flagelos con los que mueven el agua y, además, atrapan la comida que será digerida por otras células y mantendrá vivo al animal. Se trata de un sistema primitivo de filtración, pero no por ello menos importante.

Con un acto tan simple como el dejar entrar agua y luego expulsarla, las esponjas son un verdadero tamiz de retención vírica a todos los niveles. Estos animales son capaces de filtrar hasta 1000 litros de agua al día según su tamaño, así que extrapola esta cifra a los datos mostrados con anterioridad.

La importancia de preservar la biodiversidad

Con base en todas estas premisas, entristece conocer que el 28 % de las especies analizadas en el mundo están en peligro de extinción. Según la Unión Internacional de la Conservación de la Naturaleza (IUCN), el 33 % de los corales y el 28 % de los crustáceos están amenazados, hecho que pone en evidencia la precaria situación del ecosistema marino.

Los vertidos tóxicos por parte de la sociedad humana, la esquilmación de especies para el consumo, la acumulación de plásticos y las subidas de temperatura propias del cambio climático son solo algunos ejemplos de lo que nuestra especie está haciendo a día de hoy con el mar. Frenar estos daños es vital, pues sin agua, no hay vida.

Un ejemplo de un tipo de arrecife de coral.

En resumen, este estudio nos muestra cómo animales tan evolutivamente simples como las esponjas o los moluscos bivalvos son esenciales para el mantenimiento de los ecosistemas. Si no preservamos a todas las especies de los ambientes, estos podrían colapsar y provocar daños irreversibles en la sociedad humana.

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  • Welsh, J. E., Steenhuis, P., de Moraes, K. R., van der Meer, J., Thieltges, D. W., & Brussaard, C. P. (2020). Marine virus predation by non-host organisms. Scientific reports, 10(1), 1-9.
  • Welsh, J. E., Steenhuis, P., de Moraes, K. R., van der Meer, J., Thieltges, D. W., & Brussaard, C. P. (2020). Marine virus predation by non-host organisms. Scientific reports, 10(1), 1-9.

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