14 animales que tienen un olfato altamente desarrollado

23 febrero, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por la bióloga Ana Díaz Maqueda
Hace poco, un grupo de científicos, estudiaron cómo los genes codifican el olfato y así saber qué animales huelen más.

El olfato es uno de los muchos sentidos que poseen los animales. A través de él, los organismos pueden detectar y analizar moléculas que son transportadas por el aire. Estas entran a través de los conductos nasales hasta el bulbo olfativo, donde se encuentran proteínas receptoras de olores. Desde aquí, la información viajará hasta el cerebro.

Cada tipo de receptor puede detectar una sustancia, pero la combinación de varios receptores dan la posibilidad de olor un sinfín de sustancias. Los animales que poseen un olfato altamente desarrollado, lo tienen gracias a la gran cantidad de genes que codifican las distintas proteínas receptoras.

En un estudio reciente, llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Tokyo, se analizaron los genes encargados del olfato en 13 mamíferos placentarios. Los resultados fueron sorprendentes.

Elefante africano

El olfato del elefante africano es excepcional.

El elefante africano (Loxodonta africana) es el animal con mejor olfato. Este mamífero habita, al menos, 37 países de áfrica subsahariana. Además, al ser un animal que realiza migraciones, puede vivir en muchos hábitats, desde densos bosques hasta playas.

En la actualidad, las distintas poblaciones de estos animales se encuentran fragmentadas. Sin embargo, gracias a los trabajos de conservación, parece que el número de individuos está aumentando.

Según el estudio mencionado, el elefante africano posee alrededor de 1948 genes destinados a configurar receptores olfativos. Este olfato tan desarrollado puede deberse a su larga trompa, que usa como una mano. Los receptores no se encuentran en la trompa, sino en la cabeza.

Sin embargo, con ella buscan alimento y, al estar tan alejada de su visión, necesitan un buen olfato. Por otro lado, puede que este potente olfato esté relacionado con la buena memoria de los elefantes.

Ratas y ratones

Las ratas y los ratones son mamíferos roedores nocturnos. En general, los animales con este estilo de vida suelen presentar una visión pobre y un olfato altamente desarrollado. Esto puede deberse a que, en la oscuridad, la vista no es tan importante y suelen utilizarse otros sentidos como el oído, la termorrecepción o el olfato.

Las ratas tienen 1207 genes olfativos y lo ratones, 1130 genes. De hecho, existe una especie de rata, la africana (Cricetomys gambianus), la cual puede ser entrenada para rastrear y encontrar minas antipersonas.

Vacas

Las vacas, son la siguiente en la lista con un olfato altamente desarrollado, con 1186 genes olfativos. Tanto es así, que pueden llegar a detectar olores que se encuentran a más de 10 kilómetros de distancia. Esta cualidad es muy útil para un animal herbívoro, que necesita detectar a sus depredadores cuando aún estén lejos. 

Hoy en día, tras la domesticación hace unos 10 000 años, a partir del uro salvaje (Bos primigenius). Las vacas están protegidas por el ser humano. Sin embargo, en el pasado, necesitaban este tipo de estrategias para evitar la predación.

La vaca tiene muy buen olfato.

Caballos

Del mismo modo que ocurre con las vacas, los caballos también necesitan un buen olfato, ya que son animales presas. Estos equinos poseen 1066 genes olfativos. Este sentido les permite, incluso, encontrar agua cuando esta no se encuentra en la superficie. Esto es muy útil para aquellos caballos que habitan los desiertos, ya que necesitan mucha agua para sobrevivir.

Además, estos animales usan el olfato para hacer amigos y detectar a las yeguas en celo a través de la orina o el estiércol.

Perro

Hemos oído hablar tanto del olfato de los perros que casi nos esperábamos que estuviera en cabeza de la lista. No obstante, los canes tienen 811 genes olfativos. Pueden parecer pocos en comparación con el elefante, pero tienen más del doble que el ser humano, que tan solo posee 396 genes.

La particularidad de los perros es que, a pesar de tener menos genes, los receptores olfativos son increíblemente sensibles. Por esta razón pueden diferenciar olores con tanta exactitud como para detectar un cáncer en estado primario.

Conejillo de indias o cobaya

Las cobayas son unos roedores muy conocidos como mascotas, pero también como modelo animal en los laboratorios. Provienen de Perú, donde también forman parte de la gastronomía local.

Poseen 796 genes olfativos y utilizan el olfato para reconocerse entre ellos. Por esta razón, si tienes una cobayo como mascota, es importante que no uses jabón antes de tocarla, ya que no detectará tu olor natural.

Más animales con un olfato altamente desarrollado

Para finalizar, os mostramos una lista de más animales con el olfato altamente desarrollado, de mayor a menor grado:

  • Tortugas Chinas de Caparazón Blando.
  • Rana occidental de uñas.
  • Ser humano.
  • Chimpancé.
  • Mono tití.
  • Conejo.
  • Orangután.
  • Blanc, J. 2008. Loxodonta africana . The IUCN Red List of Threatened Species 2008: e.T12392A3339343.
  • Grossman, S. Y., & Sisson, S. (1982). Anatomía de los animales domésticos.
  • Kennerley, R. 2019. Cricetomys gambianus . The IUCN Red List of Threatened Species 2019: e.T112169507A50534302. 
  • Niimura, Y., Matsui, A., & Touhara, K. (2015). Corrigendum: Extreme expansion of the olfactory receptor gene repertoire in African elephants and evolutionary dynamics of orthologous gene groups in 13 placental mammals. Genome research, 25(6), 926.
  • OMalley, B. (2007). Anatomía y fisiología clínica de animales exóticos. Zaragoza: Servet.