20 animales que tienen un olfato altamente desarrollado

Hace poco, un grupo de científicos, estudiaron cómo los genes codifican el olfato y así saber qué animales huelen más. Los integrantes de esta lista te sorprenderán.
20 animales que tienen un olfato altamente desarrollado
Ana Díaz Maqueda

Escrito y verificado por la bióloga Ana Díaz Maqueda.

Última actualización: 03 enero, 2022

El olfato es uno de los muchos sentidos que poseen los animales. A través de él, los organismos pueden detectar y analizar moléculas que son transportadas por el aire. Estas entran a través de los conductos nasales hasta el bulbo olfativo, en el que se encuentran proteínas receptoras de olores. Desde aquí, la información viajará hasta el cerebro.

Cada tipo de receptor puede detectar una sustancia, pero la combinación de varios receptores dan la posibilidad de olor un sinfín de sustancias. Los animales que poseen un olfato altamente desarrollado lo tienen gracias a la gran cantidad de genes que codifican las distintas proteínas receptoras.

En un estudio relativamente reciente, llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Tokyo, se analizaron los genes encargados del olfato en 13 mamíferos placentarios. Los resultados fueron sorprendentes. Aquí te mostramos a 20 animales que tienen este sentido desarrollado, basándonos tanto en la investigación citada como en otras fuentes de conocimiento. ¡No te lo pierdas!

1. Elefantes africanos

El elefante africano (Loxodonta africana) es uno de los mamíferos con mejor olfato. Este impresionante animal habita en al menos 37 países de áfrica subsahariana. Además, al ser un animal que realiza migraciones, puede cubrir una gran variedad de hábitats en su zona de distribución original. 

En la actualidad, las distintas poblaciones de estos animales se encuentran fragmentadas. Sin embargo, gracias a los trabajos de conservación, parece que el número de individuos está aumentando.

Según el estudio mencionado, el elefante africano posee alrededor de 1948 genes destinados a configurar receptores olfativos. Este olfato tan desarrollado puede deberse a su larga trompa, que usa como una mano. De todas formas, los receptores no se encuentran en esta estructura tan llamativa, sino en la cabeza.

La trompa es esencial para el reconocimiento de elementos y alimento, pero está bastante alejada del campo de visión del animal. Por ello, los elefantes necesitan un buen olfato con el fin de asociar el estímulo táctil a la esencia de lo que están manipulando. Además, puede que este potente olfato esté relacionado con la buena memoria de los paquidermos.

El olfato del elefante africano es excepcional.

2. Ratas y ratones

Las ratas y los ratones (géneros Mus y Rattus) son mamíferos roedores nocturnos. En general, los animales con este estilo de vida suelen presentar una visión pobre y un olfato altamente desarrollado. Esto puede deberse a que, en la oscuridad, la vista no es tan importante y suelen utilizarse otros sentidos como el oído, la termorrecepción (percepción de las fuentes que emiten calor) o el olfato.

Las ratas tienen 1207 genes olfativos y los ratones 1130 genes. De hecho, existe una especie de rata muy singular, la africana (Cricetomys gambianus), que puede ser entrenada para rastrear y encontrar minas antipersonas.

Una de las ratas domésticas.

3. Vacas

Las vacas (Bos primigenius taurus) son las siguientes en la lista de animales con un olfato altamente desarrollado, pues cuentan con 1186 genes olfativos. Tanto es así que pueden llegar a detectar olores que se encuentran a más de 10 kilómetros de distancia. Esta cualidad es muy útil para un animal herbívoro, ya que necesita detectar a sus depredadores cuando aún estén lejos. 

Hoy en día, tras la domesticación hace unos 10 000 años a partir del uro salvaje (Bos primigenius), las vacas están protegidas por el ser humano. Sin embargo, en el pasado necesitaban este tipo de estrategias para evitar la depredación. Su papel como presa en el ecosistema natural continúa engranado en sus genes y en su percepción sensorial. 

La vaca tiene muy buen olfato.

4. Caballos

Del mismo modo que ocurre con las vacas, los caballos (Equus ferus caballus) también necesitan un buen olfato, ya que son animales presas. Estos equinos poseen 1066 genes olfativos. Este sentido les permite, incluso, encontrar agua cuando esta no se encuentra en la superficie del ecosistema. Esta habilidad es muy útil para aquellos caballos que habitan los desiertos, puesto que necesitan mucha agua para sobrevivir.

Además, estos animales usan el olfato para hacer amigos y detectar a las yeguas en celo a través de la orina o el estiércol. Sin duda, es un sentido esencial para ellos.

Uno de los animales con el sentido del olfato más desarrollado.

5. Perros

Hemos oído hablar tanto del olfato de los perros (Canis familiaris) que casi nos esperábamos que estuviera en cabeza de la lista. No obstante, los canes tienen 811 genes olfativos. Pueden parecer pocos en comparación con el elefante, pero tienen más del doble que el ser humano, que tan solo posee 396 genes.

La particularidad de los perros es que, a pesar de tener menos genes, cuentan con unos receptores olfativos increíblemente sensibles. Por esta razón pueden diferenciar olores con tanta exactitud como para detectar un cáncer en estado primario, tal y como indican investigaciones profesionales.

Los perros tienen 300 millones de receptores olfativos, en comparación con los 6 millones de los humanos. Se estima que pueden oler hasta 40 veces mejor que nosotros. 

6. Conejillos de indias o cobayas

Las cobayas (Cavia porcellus) son unos roedores muy conocidos como mascotas, pero también como modelo animal en los laboratorios. Provienen de Perú, donde también forman parte de la gastronomía local.

Estos mamíferos roedores poseen 796 genes olfativos y utilizan el olfato para reconocerse entre ellos. Por esta razón, si tienes un cobayo como mascota, es importante que no uses jabón antes de tocarlo, ya que no detectará tu olor natural. También son animales presas, así que huirán por naturaleza de todo aroma que no reconozcan de manera instantánea.

Crear juguetes para cobayas es más fácil de lo que parece.

7. Osos

Abandonamos el mundo de los genes y la cantidad exacta de los receptores olfativos, pero continuamos mostrándote algunos de los animales con un olfato altamente desarrollado. Según fuentes profesionales, los osos (género Ursus) son los mamíferos con mejor capacidad olfativa de toda la Tierra. Se estima que nos superan en este sentido por una magnitud de 2100 unidades.

Este extraordinario sentido del olfato permite que algunas especies de osos puedan atravesar hasta 18 millas en busca de alimento tras percibir su aroma. Por otro lado, los osos polares son capaces de detectar una presa tras un muro de hielo de 3 pies de grosor.

Uno de los animales con el sentido del olfato más desarrollado.

8. Tiburones

¿Quién nos iba a decir que bajo el agua también se encuentran ejemplares con un olfato excelente? Algunos tiburones (pertenecientes al superorden Selachimorpha) se ganan este puesto a pulso, pues son capaces de detectar sangre y otros compuestos de interés en una concentración de 1 entre 25 millones y 1 entre 1000 millones de partes de agua.

Como depredadores letales que son, los tiburones requieren un excelente sentido del olfato bajo el agua. 

¿Cuántos dientes tiene un tiburón?

9. Serpientes

Las serpientes (orden Ophidia) son reptiles que también se caracterizan por su gran sentido del olfato. De todas formas, cabe destacar que estos vertebrados no detectan muchos de los aromas mediante sus fosetas nasales, sino que lo hacen usando su órgano vomeronasal, situado en el hueso vómer (entre la nariz y la boca). Recogen las partículas de olor con la lengua e interpretan los olores en la estructura especializada.

Dicho de otro modo, las serpientes son capaces de “saborear” el aire cada vez que sacan la lengua.

Un ejemplar de Heterodon nasicus.

10. Kiwi

Los kiwis, aves incapaces de volar pertenecientes al género Apteryx, son conocidos por su bello aspecto y su ecología completamente inofensiva. Tal y como indican fuentes profesionales, estos seres vivos poseen 6 veces más genes olfativos que un canario común. Esto se debe a que requieren un buen olfato para poder forrajear y detectar a sus presas bajo el sustrato (son omnívoros y comen insectos).

Más animales con un olfato altamente desarrollado

Para finalizar, os mostramos una lista de más animales con el olfato altamente desarrollado:

  • Tortugas Chinas de Caparazón Blando.
  • Rana occidental de uñas.
  • Ser humano.
  • Chimpancé.
  • Mono tití.
  • Conejo.
  • Orangután.
  • Polillas.
  • Buitres calvos.
  • Musarañas.

¿Qué te ha parecido este listado general? Aunque te hemos mostrado en total 20 animales que destacan por su capacidad olfativa, debes tener en cuenta que no son los únicos. El reino animal está repleto de sorpresas y, sin duda, la selección natural equipa a los seres vivos con los sentidos que más les benefician en el ecosistema en el que habitan.

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  • Kennerley, R. 2019. Cricetomys gambianus . The IUCN Red List of Threatened Species 2019: e.T112169507A50534302. 
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  • OMalley, B. (2007). Anatomía y fisiología clínica de animales exóticos. Zaragoza: Servet.
  • Study shows dogs can accurately sniff out cancer in blood, Science Daily. Recogido a 3 de noviembre en https://www.sciencedaily.com/releases/2019/04/190408114304.htm
  • Do birds have a good sense of smell?, MAX PLANK. Recogido a 3 de enero de 2022 en  https://www.mpg.de/568503/pressRelease20080716