Proteger a los elefantes de la caza furtiva

El fantástico proyecto de conservación que Murray y su equipo han creado para evitar el furtivismo en Zimbabwe ha salvado la vida de cientos de elefantes.
Proteger a los elefantes de la caza furtiva
Ana Díaz Maqueda

Escrito y verificado por la bióloga Ana Díaz Maqueda el 24 octubre, 2020.

Última actualización: 24 octubre, 2020

Nick Murray, un zoólogo galés, se ha autoimpuesto la misión de proteger a los elefantes de la caza furtiva desde hace más de 10 años. Tras mucho esfuerzo y un duro trabajo, su equipo y él han conseguido frenar a los perseguidores de elefantes africanos.

A pesar de este éxito, con la llegada del coronavirus y la reducción del turismo, Nick temía por la vida de los animales que tantos años lleva protegiendo. ¿Cómo han logrado él y su equipo evitar la muerte de elefantes? En las siguientes líneas te lo contamos.

Nick Murray y la vida silvestre

El zoólogo Nick Murray estudió en la universidad de Sudáfrica y, desde sus inicios como universitario, forjó un vínculo y una pasión muy fuertes por la vida silvestre. Por esta razón —y desde hace más de 23 años— ha sido guía de canoa por el río Zambezi, en Zimbabwe.

Según contó a la BBC, su primer interés por el mundo de la zoología surgió cuando su abuelo le obsequió con una revista sobre vida salvaje.

Más allá de esta pasión desmedida, la preocupación de Nick por el estado de conservación de los elefantes no apareció hasta que vivió una de las experiencias más traumáticas de su vida. Te la resumimos en unas pocas líneas.

Hace unos 10 años, Murray se encontraba guiando a un grupo de turistas, cuando una desagradable escena apareció ante sus ojos: un grupo de 12 elefantes muertos junto a un abrevadero envenenado por cazadores furtivos con cianuro.

Por fortuna, pudieron alertar a los guardaparques y, finalmente, los 11 cazadores furtivos fueron arrestados y llevados ante la ley. Desde ese momento, el zoólogo emprendió una batalla para proteger a los elefantes de la caza furtiva.

Una pila de marfil.

Los elefantes del Parque Nacional Mana Pools

Desde que Murray se asentó en África, las distintas poblaciones de elefantes dentro de la región de Zimbabwe han visto reducido su número a casi la mitad, desde unos 20 000 individuos iniciales a 12 000 ejemplares a día de hoy.

Según datos oficiales, los años 2008 y 2009 fueron los peores, pues se hizo habitual que los cazadores furtivos colocaran cianuro en los árboles de los que se alimentan los elefantes. No obstante, cuando esta acción no daba suficientes resultados, envenenaban los abrevaderos, con sus terribles consecuencias para flora y fauna.

Este tipo de acciones no solo matan a los elefantes, sino a todos los animales que beban de los abrevaderos contaminados, aunque no sean de interés para los furtivos que solo buscan el marfil. Además de esto, los animales carroñeros que se alimentan de los cadáveres también pueden perecer.

La importancia del marfil en el mercado

Los colmillos de los elefante están hechos con este preciado material que tiene un precio muy elevado en el mercado negro. Cuando hay bajadas en el turismo, ciertos grupos de personas locales deben buscarse la vida, de manera que muchos habitantes acaban siendo furtivos.

El incremento del turismo ecológico, los safaris y todo lo que potencia el mantenimiento de la vida salvaje en África da dinero a sus habitantes y seguridad a la vida silvestre.

En tiempos del coronavirus, al restringirse la circulación de personas, muchos conservacionistas han visto peligrar la seguridad de los elefantes en muchos Parques Nacionales africanos. Gracias al proyecto de conservación de los elefantes, la caída del turismo no ha causado un aumento de muertes por parte de los furtivos.

Proyecto de conservación para proteger a los elefantes

Nick Murray dirige —junto a su mujer Desiree— un gran proyecto de conservación de la vida silvestre de Zimbabwe, en el cual los elefantes son la especie objetivo.

Este programa, llamado Bushlife Conservancy, es muy complejo y peligroso, ya que involucra luchar activamente contra los furtivos, que además de matar animales, no dudan en acabar con las personas que los protegen.

Así, Bushlife Conservancy capacita a los guardaparques para que porten armas y así poder proteger a los animales. Además, estos profesionales también han adquirido automóviles para una acción más rápida.

Lo más interesante del proyecto es el monitoreo de los elefantes «toro», los machos más grandes y fuertes que suelen entrar y salir de las manadas. Por ello, son los que más riesgos corren. Asimismo, estos ejemplares suelen salir del Parque Nacional y adentrarse en las áreas de caza furtiva, donde son muy preciados por sus enormes colmillos.

Monitorizando la vida

Desde el año 2018, se han colocados collares GPS a nueve elefantes «toro» y se espera que en 2020 puedan utilizarse cinco collares más. El problema de este tipo de monitoreo de animales es su elevado coste, ya que cada collar cuesta unos 5000 dólares y todo el dinero de la organización proviene de donaciones privadas.

Por fortuna, el trabajo de Nick Murray y todo su equipo llamó la atención del prestigioso Sir David Attenborough. Tanto ha sido así que Murray ha sido guía y asesor de los dos últimos documentales del emblemático naturalista.

Además del trabajo para proteger a los elefantes, la organización Bushlife Conservancy lleva otros proyectos de conservación, como el del perro salvaje o perros pintados y el del pangolín, ambas especies extremadamente amenazadas. 

Un elefante en el punto de mira.

Gracias a proyectos como el de Nick Murray, la vida silvestre puede tener otra oportunidad en un mundo que parece permanecer impasible al sufrimiento de los seres vivos.

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  • de Sales, A. R., Anastácio, R. S. S., & Pereira, M. J. (2020). The African Elephant (Loxodonta africana): Mini-Review of an Endangered Species. Natural Resources, 11(8), 317-350.
  • Leader-Williams, N., Smith, R. J., & Walpole, M. J. (2001). Elephant hunting and conservation. Science, 293(5538), 2203-2204.
  • Murray, M. (October, 2020). Elephants: 'My mission to stop poachers in Zimbabwe'. BBC News. Disponible en: https://www.bbc.com/news/uk-wales-54552670