La enfermedad que mata a los anfibios

31 marzo, 2019
Este artículo fue redactado y avalado por el veterinario Eugenio Fernández Suárez
501 son las especies afectadas por la enfermedad que mata anfibios, que ha provocado la extinción de cerca de un centenar de estos

Aunque muchas veces nos imaginamos que las amenazas de los animales salvajes son los incendios o la caza, hay peligros mucho menos visibles y, en ocasiones, más importantes: la enfermedad que mata a los anfibios del planeta es un ejemplo de ello.

La enfermedad que mata a los anfibios del mundo

La enfermedad que mata a los anfibios viene de un hongo conocido como Batrachochytrium dendrobatidis, causante de la quitridiomicosis. Esta enfermedad puede afectar a casi todos los anfibios del planeta, y es que 500 especies de este grupo han sido afectadas por este hongo, de las cuales se han extinguido 90.

Esto convierte al hongo causante de esta enfermedad que mata a los anfibios en la especie exótica invasora más dañina del planeta. Y es que este hongo es originario de África, donde apenas afecta a las ranas y otros anfibios.

Quitridiomicosis en anfibios

Sin embargo, sí lo hace en el resto de continentes: la quitridiomicosis afecta a la piel de los anfibios, básica para su supervivencia al intervenir en la respiración. La piel de los anfibios es imprescindible para su homeostasis gaseosa e hídrica, además de su defensa inmunológica. Esta enfermedad termina por causar un fallo cardíaco en los animales, un proceso que se ha visto en más de 60 países del planeta.

Las cifras del hongo que acaba con los anfibios

Australia y Sudamérica son las zonas más afectadas; es muy difícil tratar de eliminar este hongo, ya que está presente en el ambiente y en otras especies a las que no les afecta. Un equipo de investigadores ha recopilado todos los taxones a los que afecta la enfermedad: son exactamente 501 especies de anfibios las que padecen la quitridiomicosis, algo que sufren sus poblaciones.

Pero el dato más alarmante es el de 90 especies que han desaparecido de nuestro planeta por culpa de este hongo mortífero. Mucha gente desconoce la enorme biodiversidad del grupo de los anfibios: existen más de 8000 especies, un tercio de las cuales se encuentran en Sudamérica. Por desgracia, los anfibios de Sudamérica son de los más afectados.

Hongo que mata anfibios

El riesgo de que esta enfermedad llegue a lugares como los Andes dispara la preocupación de los científicos, que alertan de la importancia del tráfico de estas especies. Este hongo ha sido dispersado mediante este y otros movimientos realizados por el ser humano, aunque algunos animales como ciertas aves zancudas también tienen importancia en su distribución.

Se desconoce exactamente la causa directa de esta distribución. Y, de hecho, algunos investigadores creen que este hongo siempre ha estado distribuido en el ambiente en muchos países, pero que afectaría ahora debido a inmunodeficiencias que sufren estos animales por la actividad humana, algo que parece bastante improbable.

Una de las teorías más extendidas es que una rana africana conocida como rana de uñas cortas es la responsable, o mejor dicho, su uso por parte del hombre: durante 30 años esta rana fue usada para realizar test de embarazo, motivo por el cual se distribuyó por todo el planeta junto con los hongos que portaba. Hoy es una de las enfermedades que más preocupa en la conservación de fauna.

Longcore, J. E., Pessier, A. P., & Nichols, D. K. (1999). Batrachochytrium dendrobatidis gen. et sp. nov., a chytrid pathogenic to amphibians. Mycologia91, 219-227.