La enfermedad de los ciervos zombies

Eugenio Fernández · 3 diciembre, 2018
Se trata de una patología neurológica que provoca pérdida de peso, debilidad, apatía y descoordinación en los cérvidos

Una enfermedad bautizada como la enfermedad de los ciervos zombies, también conocida como caquexia crónica o CWD, parece estar afectando a muchos cérvidos de Estados Unidos. Ciervos, alces y renos de hasta 23 estados están afectados por esta enfermedad neurológica.

¿Qué es la enfermedad de los ciervos zombies?

Este síndrome fue descubierto en los años 60 en cautiverio, aunque no fue hasta el año 1981 cuando se vio el primer caso en estado silvestre. Con la entrada del siglo XXI se han producido nuevos focos que han hecho que se distribuya por gran parte de Estados Unidos.

Los causantes de la enfermedad de los ciervos zombies serían priones, unas proteínas que pueden tardar hasta un año en dar síntomas al animal. Los animales sufren varios síntomas neurológicos, principalmente debilidad y descoordinación, además de apatía y pérdida de peso.

Esta enfermedad carece de tratamiento y suele acabar con la vida de los animales. Actualmente la enfermedad no ha afectado a las personas, aunque estudios en primates no humanos sí muestran que el consumo de carne o cerebro de animales infectados puede ser peligroso.

En estado silvestre, las poblaciones apenas llegan a un 10% de animales infectados. Sin embargo, en poblaciones criadas en cautividad esta tasa de infección puede llegar al 79% de la cabaña.

Ciervo zombie: enfermedad

Es probable que los animales se infecten entre sí a través de fluidos como las heces, la saliva, la sangre o la orina. Los priones resisten mucho tiempo en el ambiente, por lo que podrían verse infectados por animales ya muertos hace tiempo.

Esta enfermedad está poniendo en peligro las poblaciones de cérvidos de todo Estados Unidos, y se plantea como una amenaza para los países nórdicos. En alguno de ellos la enfermedad ya ha llegado, en un lugar donde los pastores de renos aún perduran.

Los lobos: ¿la barrera contra los ciervos zombies?

Son varios los profesionales que han apuntado a los lobos como el mejor control contra esta enfermedad. La estrategia de caza de los lobos se basa en agotar a las presas más débiles de las manadas de cérvidos, como aquellas afectadas por esta enfermedad.

Un estudio publicado en 2011 analizó mediante modelos matemáticos diferentes estrategias en cuanto al control de la enfermedad se refiere. La selección realizada por depredadores como el lobo parece mucho más efectiva que la realizada por cazadores, y podría llevar a la desaparición de la enfermedad bajo ciertas condiciones.

Enfermedad del ciervo zombie

El estudio también señaló que la presencia de estos depredadores podría eliminar la aparición de la enfermedad de los ciervos zombies en nuevas localizaciones, lo que sugiere que las zonas libres de lobos podrían fomentar enormemente la diseminación de la enfermedad.

Dado el potencial riesgo que supone la enfermedad, especialmente ante su posible mutación, los lobos y otros depredadores demuestran una vez más que mantienen un equilibrio natural y que pueden controlar enfermedades peligrosas para el hombre.

Así, la importancia de la cadena trófica en la naturaleza también se traslada a la salud de nuestra especie, por lo que conviene recordarlo cuando se plantean controles poblacionales de animales salvajes como el lobo.

Mathiason, C. K., Powers, J. G., Dahmes, S. J., Osborn, D. A., Miller, K. V., Warren, R. J., ... & Wild, M. A. (2006). Infectious prions in the saliva and blood of deer with chronic wasting disease. science314(5796), 133-136.