El nuevo camaleón, el reptil más pequeño del mundo

En los bosques de Madagascar habita un camaleón con el que tendrás que utilizar una lupa para ver sus detalles. Aquí te lo presentamos.
El nuevo camaleón, el reptil más pequeño del mundo
Sara González Juárez

Escrito y verificado por la psicóloga Sara González Juárez.

Última actualización: 17 mayo, 2022

Madagascar es el lugar donde se ha descubierto el reptil más pequeño del mundo. Se trata de un diminuto camaleón que se sostiene sobre la punta de un dedo y todavía sobra espacio. Aunque las hembras son más grandes que los machos, ninguno de los dos sexos llega a los 3 centímetros de longitud.

Estos hallazgos desafían los supuestos de los científicos y plantean más preguntas de las que responden. ¿Qué función evolutiva cumple ese pequeño tamaño? ¿Tiene el ambiente algo que decir en la adaptación de esta especie? En este espacio te contamos todo lo que se ha descubierto sobre estos pequeños reptiles, así que no te lo pierdas.

Madagascar, hogar de reptiles diminutos

Madagascar es la mayor isla del océano Índico y está situada en la costa sudeste de África. Su flora y su fauna son únicas, pues en ella viven gran cantidad de especies endémicas. Gracias a sus 80 millones de años aislada en el océano, sus especies han seguido un camino evolutivo muy diferente al de sus congéneres africanos.

El 80 % de las especies que habitan en Madagascar son endémicas, es decir, que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo.

Esta isla, además de dar cobijo al reptil más pequeño del mundo, también alberga la especie de camaleón más grande. Su nombre científico es Furcifer pardalis y se le conoce como camaleón pantera. Los machos, más grandes que las hembras, sobrepasan el medio metro de longitud y habitan diversos enclaves dentro de la isla de Madagascar, así como en Isla Mauricio y Reunión.

¿A qué se debe que en la misma isla coexistan el camaleón más pequeño del mundo y también el más grande de ellos? Los biólogos siguen investigando y, aunque todavía no se tiene una respuesta clara, los datos apuntan hacia la evolución convergente y la presión del medio. Sigue leyendo.

¿Cuál es el reptil más pequeño del mundo?

En Madagascar se conocía ya desde hacía años el género de camaleones Brookesia, que cuenta con las especies más pequeñas de este reptil. En 2021 se publicó un estudio en el que se detalla el descubrimiento de una nueva especie de este género, bautizada como Brookesia nana.

Estos pequeños reptiles son los más pequeños conocidos hasta la fecha. Su longitud, contando con la cola, no sobrepasa los 29 milímetros de longitud. Es decir, que si los depositas en la yema de un dedo, sobra espacio para que se acomoden.

Dimorfismo sexual y su sentido biológico

Estos camaleones diminutos muestran un claro dimorfismo sexual en cuanto a tamaño. Los machos son más pequeños que las hembras, ellos miden alrededor de 21 milímetros mientras que ellas llegan hasta casi los 29.

Se ha encontrado que para compensar esta diferencia de tamaño durante la cópula, los hemipenes del macho son de un tamaño bastante grande respecto a su cuerpo (ocupan un 18,5 % de su tamaño).

Por lo general, los machos de camaleón suelen ser más grandes que las hembras, pues tienen un carácter territorial y el tamaño corporal juega un papel clave a la hora de defender el terreno. Sin embargo, en el Brookesia nana es al contrario, lo que sugiere que esta especie tiene un temperamento más suave en cuanto a territorialidad. Las hembras, por tanto, deben ser más grandes para poder producir huevos.

Teorías sobre el tamaño del Brookesia nana

Cuando se les pregunta a los expertos sobre las ventajas adaptativas de tener el récord a reptil más pequeño del mundo, las teorías más aceptadas giran en torno a la convergencia evolutiva. Al estar Madagascar aislada desde hace tanto tiempo, las especies acaban por adaptarse al ecosistema concreto en el que viven.

Aunque la miniaturización parece improbable en una isla tan grande como Madagascar, lo cierto es que estos reptiles ocupan nichos ecológicos muy reducidos. De hecho, el área de distribución conocida para el Brookesia nana abarca pocas hectáreas de zona boscosa, por lo que sí podría ser una hipótesis válida.

Recién descubierto y ya en peligro

Este descubrimiento tan curioso traía de la mano una noticia nefasta, esa pequeña área que ocupa está amenazada por la deforestación. Al igual que muchas otras especies endémicas y que viven en un espacio reducido (como el ajolote, por ejemplo), el Brookesia nana muestra una alta especificidad a la hora de adaptarse a su entorno.

Esto es peligroso para el pequeño camaleón, ya que perder su área de distribución sería una sentencia de muerte. En la actualidad se está estudiando el incluir a este reptil en la lista de especies amenazadas para protegerlo.

Por el momento, la zona que habita se ha declarado como protegida. Este es un pequeño paso para garantizar la supervivencia del reptil más pequeño del mundo, pero no se debe bajar la guardia. Cualquier acción es poca cuando se trata de salvar las grandes y pequeñas maravillas de este mundo.

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