¿Por qué explotan las ballenas muertas?

Yamila · 12 febrero, 2019
Resulta que explotan las ballenas fallecidas debido a que su sistema digestivo sigue en funcionamiento, pero este 'fenómeno' no se queda ahí...

No sucede con todas, pero se han documentado varios casos en los que explotan las ballenas después de muertas. En este artículo te informamos sobre este ‘fenómeno’ que llama la atención de investigadores y transeúntes.

Por qué encallan las ballenas

El varamiento o encallamiento de las ballenas –entre otros cetáceos– es una de las razones por las cuales estos grandes mamíferos marinos fallecen. No se trata de algo nuevo, ya que existen registros de ballenas varadas desde la antigüedad. En muchos casos, ellas mismas decidían trasladarse a las costas cuando estaban enfermas o eran ancianas.

También puede deberse a que por algún motivo se desorientan –por ejemplo, tras chocar con un conjunto de rocas– o incluso que al tratar de huir de algún peligro mar adentro terminan frente a las costas, donde luego no pueden escapar y finalmente mueren.

Debemos también añadir otros motivos de varamiento, en los que el humano es completamente responsable. Por ejemplo, la contaminación de los océanos ha cambiado el color, temperatura y apariencia de las aguas. Además, debido al calentamiento global las áreas frías del planeta –los polos– están desapareciendo y las ballenas no saben a dónde dirigirse en determinadas épocas del año.

Cómo explotan las ballenas muertas

¿Por qué explotan la ballenas cuando mueren?

Esta situación ha sido documentada en varias ocasiones y en diferentes áreas del mundo, por lo que no se trata de un caso aislado o de algo ‘accidental’. Para explicarlo, tenemos que saber que cuando un ser vivo muere, una parte de su cuerpo aún sigue con vida, como es el caso del sistema digestivo. El estómago y los intestinos no ‘se enteran’ de que el organismo ha muerto y continúan trabajando con lo que tienen disponible.

Por este motivo, se produce una acumulación de gases como el sulfuro de hidrógeno y el metano. Sumado a la reproducción microbiana relacionada con la descomposición del cuerpo, lo que trae como resultado una gran hinchazón que puede terminar en explosión.

Esto no quiere decir que todas las ballenas que encallan o mueren en las costas explotan, porque hay varios factores que deben ‘cumplirse’. Por ejemplo, el tipo de bacterias que haya en el estómago del animal, la causa de la muerte, qué alimentos ha ingerido en los últimos días, las lesiones pre y postmortem y cuáles son las condiciones climáticas: con temperaturas elevadas es más probable que se produzcan gases que si hace frío).

A su vez, debemos tener en cuenta que el cuerpo hinchado y en estado inicial de putrefacción de una ballena encallada en la costa puede sufrir lo que se conoce como ‘estrés mecánico’ cuando se intenta retirarlo con una grúa.

En ese momento, los gases y líquidos del interior del cadáver generan una presión contra las paredes estomacales y puede llevar a la explosión y la expulsión de todo ese contenido putrefacto.

Varamiento de ballenas

Ejemplos ‘famosos’ de ballenas que explotan

Si buscamos episodios en los cuales las ballenas han explotado, seguramente hallemos lo sucedido en los años 70 en Oregón, Estados Unidos. Pero en ese caso, la explosión no fue natural, sino que se decidió colocarle dinamita al cadáver para poder quitarlo de la costa.

Sí, podemos hablar de lo sucedido en Taiwán, precisamente en Tainan, donde en 2004 la acumulación de gases dentro de un cachalote de 17 metros y 50 toneladas en descomposición causó un gran estallido.

Dicha explosión salpicó de entrañas y sangre a todos los transeúntes, tiendas, coches y calles de los alrededores. Olor fétido y viscosidad fueron las palabras que usaron los testigos para informar sobre el suceso.

Algo similar sucedió en Islas Feroe en 2013 y fue documentado por un canal local. Cuando un operario intentaba manipular el cadáver de un mamífero marino muerto en la orilla de la playa, este explotó debido a la acumulación de gases en su estómago.

En aquellos sitios donde es común que encallen ballenas y cetáceos suelen realizar un corte en el vientre del animal ya muerto para evitar este tipo de situaciones. Lo malo de dicha práctica es que la expulsión de los fluidos internos atrae a las aves e incluso a los tiburones muy cerca de la orilla.

Ketten, D. R., Lien, J., & Todd, S. (1993). Blast injury in humpback whale ears: Evidence and implications. The Journal of the Acoustical Society of America. https://doi.org/10.1121/1.407688