Los científicos encuentran especies que no parecen envejecer

Los colibríes tienen una vida promedio de entre 3 y 5 años, ya que su metabolismo es bastante rápido y acelerado. Por el contrario, las tortugas tienen un comportamiento más sedentario y lento que les ayuda a alcanzar los 60 o 150 años, según la especie.
Los científicos encuentran especies que no parecen envejecer
Cesar Paul Gonzalez Gonzalez

Escrito y verificado por el biólogo Cesar Paul Gonzalez Gonzalez.

Última actualización: 29 julio, 2022

El envejecimiento es un proceso biológico inevitable que interrumpe la funcionalidad normal del organismo. En consecuencia, aparecen diversas afecciones que empeoran con el paso del tiempo. Aunque esto es bastante evidente en todos los seres vivos, un estudio reciente ha confirmado que existen algunas especies que parecen no envejecer.

Este nuevo descubrimiento confirma varias teorías sobre algunos animales con gran longevidad. Si bien lo anterior no significa que se mantengan jóvenes toda la vida, explica cómo es posible que ciertas especies superen los 100 años de edad con bastante facilidad. Sigue leyendo este espacio y conoce más sobre este tema.

¿Qué es el envejecimiento?

Por lo general, los procesos metabólicos generan una serie de moléculas que son tóxicas para la célula, las cuales la deterioran de manera progresiva.  Así, conforme pasa el tiempo, los daños se acumulan y ocasionan problemas en el funcionamiento normal del organismo. En consecuencia, los tejidos del cuerpo pierden elasticidad, aparecen las arrugas y se disminuye la resistencia, los cuales son signos del envejecimiento.

El metabolismo puede entenderse como cualquier reacción bioquímica que permite sustentar la vida. Esto significa que si se quiere evitar el envejecimiento, se deben detener todos los procesos metabólicos del cuerpo, lo cual conllevaría de manera inevitable a la muerte. Esto es lo que hace que el envejecimiento sea ineludible.

¿Por qué los seres vivos tienen diferentes esperanzas de vida?

Aunque existen ciertas similitudes, los procesos metabólicos son diferentes en cada uno de los seres vivos. Debido a esto, la velocidad a la que se generan las moléculas tóxicas varía en cada especie, lo cual ocasiona que el envejecimiento aparezca a diferentes tiempos.

Ahora bien, aunque el metabolismo es uno de los principales responsables del envejecimiento, el ambiente y la calidad de vida también afectan este proceso. Esto se debe a que cualquier factor que afecte al organismo, ocasiona daños adicionales a las células. Por lo tanto, el proceso de envejecimiento se acelera.

La esperanza de vida de una especie está dictaminada no solo por el ritmo de su metabolismo, sino también por su forma de vida y el ambiente que la rodea. Es por eso por lo que la esperanza de vida promedio no es más que un indicador de la posible edad que puede alcanzar el ejemplar. Sin embargo, no asegura que la vida del organismo dure hasta ese punto.

Hábitat de la tortuga mora.

Especies con grandes longevidades

A pesar de que el metabolismo, el ambiente y la forma de vida de una especie sean propicios para disminuir el envejecimiento, la realidad es que no lo detienen. Por ello, ningún animal es capaz de vivir para siempre o alcanzar la inmortalidad. No obstante, existen algunos seres que sobrepasan los 100 años, lo que es increíble cuando varias especies tienen dificultades de llegar a los 50 años (incluso el hombre).

Los humanos son quizá el mejor ejemplo de cómo luchar contra la vejez, ya que han duplicado su esperanza de vida en menos de 100 años. Durante 1930, las personas vivían en promedio 34 años, mientras que para el 2019 esta cifra aumentó a 75 años. Contrario a lo que se podría pensar, este resultado es ocasionado por los avances médicos que permiten remediar las consecuencias de la vejez, pero no la detienen.

Por otro lado, existen especies magníficas que, a pesar de no tener habilidades para remediar los efectos del envejecimiento, parecen no envejecer. Un ejemplo de ello son varios tipos de tortugas que superan los 60 años e incluso alcanzan los 150.

¿Por qué las tortugas pueden vivir tanto?

Si bien las tortugas no tienen la capacidad de medicarse o curarse a sí mismas, poseen un mecanismo biológico complejo que les ayuda a tener una gran longevidad. Durante años, se hipotetizó que el proceso metabólico de estos reptiles podría ser más lento que el de otros animales, lo que le daría la capacidad de retardar el envejecimiento. Sin embargo, no existía ningún estudio científico que afirmara o negara este hecho.

En el 2022, un estudio llevado a cabo por la Universidad de Dinamarca ha encontrado que varias especies de testudíneos (tortugas) presentaban pocos signos de envejecimiento. Visto de otra forma, de las 77 especies de tortugas analizadas, cerca del 75 % exhibían la capacidad de ralentizar el proceso de la vejez. Algunos de los ejemplares analizados fueron:

  • Tortuga mora (esperanza de vida: 20 años).
  • Tortuga gigante de Aldabra (esperanza de vida: 80-120 años).
  • Tortuga de las Galápagos (esperanza de vida: 100- 150 años).
  • Tortuga de las Galápagos negra (esperanza de vida: 16 años).
Una tortuga gigante mirando a cámara.

¿Por qué las tortugas no envejecen tan rápido?

Aún no existe una razón concreta que explique el por qué algunas especies de tortugas parecen no envejecer. Sin embargo, se creía que podría tener cierta relación con su incapacidad para generar su propio calor. Como bien se sabe, los reptiles no regulan su temperatura corporal y dependen por completo del sol para calentarse. Esto significa que su metabolismo se desgasta menos, lo cual podría retardar el envejecimiento.

No obstante, esto fue desmentido de manera reciente (2022) por un gran grupo de investigadores. En el estudio se menciona que no existe relación entre el envejecimiento de los animales y su capacidad de regular su temperatura (ectotermos y endotermos). Por lo tanto, aún no existe una razón concisa del por qué varias especies de tortugas parecen no envejecer tan rápido.

Si se logra descubrir el secreto detrás de la capacidad que tienen estas especies de tortugas para evitar envejecer, en el futuro se podría utilizar para mejorar la salud humana. Claro está, aún falta mucho tiempo para lograr encontrar las respuestas necesarias, pero es posible que esta sea una de las primeras pistas que nos lleven a la inmortalidad.

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