Los chimpancés usan herramientas en el zoo

17 mayo, 2019
Este artículo fue redactado y avalado por el veterinario Eugenio Fernández Suárez
Los chimpancés usan herramientas tanto en cautividad como en estado silvestre, lo cual tiene consecuencias muy interesantes para el estudio de estos animales

Que los chimpancés usan herramientas es algo muy conocido, y es que, de hecho, son unos de los animales más hábiles en cuanto a dicha actividad se refiere.

El uso de herramientas en chimpancés

Fue Jane Goodall la que descubrió que los chimpancés usaban herramientas en la naturaleza, lo que abrió todo un campo de estudio sobre la inteligencia de los primates y otras especies.

De hecho, este descubrimiento hizo que se debiera redefinir al ser humano, ya que hasta entonces en muchos diccionarios aparecía como el que crea herramientas. El famoso Louis Leakey llegó a decir lo siguiente: «Ahora tenemos que redefinir herramienta, redefinir ser humano o considerar a los chimpancés como tal».

Pero los chimpancés usan herramientas también en otros entornos, como cuando se encuentran en cautividad. En zoos y santuarios se puede observar a estos animales practicar el uso de herramientas en animales, lo que permite observar mejor esta práctica.

De hecho, son muchos los centros que usan el enriquecimiento ambiental para fomentar que los primates usen herramientas en cautividad, lo que mejora su bienestar y permite que los visitantes vean conductas naturales de las especies de las que vienen a aprender.

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Un estudio en cautividad

Esto ha ocurrido con un equipo de investigadores que ha estudiado el uso de herramientas en un zoo de Noruega. El equipo internacional en el que participa la española Alba Motes ha estudiado diversas formas de obtener comida subterránea por parte de un grupo de chimpancés, lo que les ha llevado a publicar sus resultados en PLOS ONE.

Esta conducta de buscar tubérculos y otros alimentos bajo tierra ya había sido observada. En la naturaleza se ha visto que los chimpancés usan herramientas, aunque nunca se ha observado la conducta; únicamente encontramos pruebas como las propias herramientas.

Esto demuestra que podemos estudiar conductas de este tipo en cautividad de manera mucho más eficaz. Hasta ahora, en la naturaleza se han observado zonas excavadas por herramientas rodeadas de heces y huellas de chimpancés.

En la primera fase del experimento, los investigadores pusieron alimento en agujeros. Posteriormente los cerraron, además de proporcionar a los chimpancés las herramientas.

Pero en el segundo experimento esto ya no era necesario, y fueron los chimpancés los que buscaron y utilizaron herramientas, lo que los llevó a usar seis técnicas distintas para desenterrar el alimento oculto.

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Así que en esta segunda fase los primates buscaron palos, piedras y otros elementos de su instalación que les permitiesen llegar hasta el preciado alimento oculto.

Se ha visto cómo los chimpancés eligen las herramientas más largas y consiguen llegar a la fruta, ya sea cavando, dando golpes de martillo o sondeando con un elemento largo, lo cual dependía del chimpancé que buscaba el alimento.

También se ha visto cómo los chimpancés usan herramientas por turnos para llegar al alimento y que pueden compartirlo al final.

Se cree que los primeros homínidos pudieron descubrir el uso de herramientas para desenterrar alimento de forma similar. Las raíces y tubérculos constituyen un alimento muy importante, especialmente en aquellos ecosistemas complicados.

Aun así, los investigadores recuerdan que no se puede extrapolar este estudio a chimpancés salvajes, ni mucho menos a los primeros seres humanos. Pero no deja de ser llamativo cómo han conseguido que estos chimpancés descubran cómo desenterrar alimento.

Motes-Rodrigo A, Majlesi P, Pickering TR, Laska M, Axelsen H, Minchin TC, et al. (2019) Chimpanzee extractive foraging with excavating tools: Experimental modeling of the origins of human technology. PLoS ONE 14(5): e0215644. https://doi.org/10.1371/journal.pone.0215644