Leucismo en las aves: 3 curiosidades

Las aves que viven en la ciudad tienen mayor probabilidad de presentar leucismo que las de vida silvestre. Esto puede ser ocasionado por la alta cantidad de sustancias genotóxicas que existen en los entornos urbanos, aunque todavía se desconoce si existe otra razón.
Leucismo en las aves: 3 curiosidades
Cesar Paul Gonzalez Gonzalez

Escrito y verificado por el biólogo Cesar Paul Gonzalez Gonzalez.

Última actualización: 26 marzo, 2022

La coloración de las aves se mantiene estable en la mayoría de los casos, por lo que no suelen existir patrones diferentes en una misma especie. Sin embargo, esta característica está mediada por genes específicos que son susceptibles a mutaciones. Por lo tanto, algunas aberraciones genéticas como el leucismo provocan un cambio en el patrón del color de las aves.

Aunque parezca increíble, estas mutaciones no solo aparecen desde el nacimiento, sino que también se producen al volverse seniles. De hecho, el leucismo es la causa de lo que se podrían llamar “canas” en las aves. Sigue leyendo este espacio y descubre más sobre este curioso fenómeno.

¿Qué es el leucismo?

El leucismo es una condición producida por la pérdida total o parcial del color en el plumaje de las aves. Dicha situación ocasiona que las plumas se observen blancas o transparentes, lo cual es una característica habitual de las “canas”. Este fenómeno se debe a la incapacidad que tiene el cuerpo para producir o colocar el pigmento llamado melanina.

Las células que elaboran el pigmento de las plumas necesitan transportarlo para hacerlo llegar a la ubicación correcta. Sin embargo, durante todo este proceso intervienen varias proteínas y cada una de ellas es producida por un gen diferente. Por lo tanto, si uno de ellos falla, la pluma perderá su color.

Mirlo con leucismo

¿Por qué se produce en las aves seniles?

Es claro que el leucismo es consecuencia de una mutación genética que afecta a la melanina. No obstante, es probable que aún no quede claro el por qué este fenómeno se produce también cuando un ave se hace vieja. La respuesta es sencilla y es probable que te sorprenda, las aberraciones genéticas ocurren con más frecuencia en la vejez.

Dicho de otra forma, conforme aumenta la edad, todos los animales comienzan a presentar mutaciones en sus genes. Esto ocasiona que se acumulen y provoquen diferentes fallos como la aparición de arrugas, problemas en algún órgano, la debilidad ósea, entre otros. En efecto, varios signos de la vejez son ocasionados por estas aberraciones genéticas.

Con las aves ocurre un proceso similar que los hace susceptibles al leucismo. Por lo tanto, mientras más seniles se vuelvan, más probabilidades tienen de comenzar a presentar plumas blancas. Claro está, esto es solo uno de los motivos por los que puede aparecer el leucismo.

Curiosidades del leucismo en aves

Este fenómeno es bastante peculiar por sí mismo, pero existen ciertas características que lo hacen aún más curioso. Algunas de ellas se listan a continuación.

1. No solo se pierde melanina

Los mecanismos biológicos suelen estar controlados por muchas proteínas y sus variantes, lo que hace complejo explicar bien cada uno de ellos. Esto mismo sucede con la producción de la melanina. Aunque es normal pensar que existe solamente un tipo de este pigmento, en realidad existen dos.

La eumelanina y la feomelanina son dos variantes de la melanina que se parecen mucho entre sí. Sin embargo, la primera se encarga de producir las tonalidades oscuras como grises y negros, mientras que la segunda muestra los colores amarillos y rojizos. Para producir la gran gama de plumajes que existen, ambos se combinan en diferentes cantidades y en ciertas partes específicas del cuerpo.

2. Los hace susceptibles a la depredación

Es importante recalcar que la coloración de las aves casi siempre está relacionada con su hábitat, pues les permite camuflarse y pasar desapercibidos. No obstante, en el momento que aparecen estas plumas blancas por el leucismo, los ejemplares se vuelven más evidentes y los depredadores pueden cazarlos con facilidad.

3. El leucismo es diferente del albinismo

Es normal creer que el leucismo tiene relación con otro fenómeno similar denominado albinismo, ya que ambos ocasionan que el organismo se vuelva blanco. Aunque es fácil confundirlos, los dos se distinguen entre sí porque el leucismo solo produce la pérdida de melanina en una parte concreta del cuerpo. Mientras que el albinismo se refiere a la carencia total de este pigmento.

En otras palabras, un ave con leucismo puede observarse blanca en una pequeña parte o en todo su plumaje, pero sus ojos y la piel mantienen su coloración. Por el contrario, el albinismo ocasiona que el organismo pierda por completo el color de todo su cuerpo.

Pepitero verdoso con leucismo

¿El leucismo es malo para las aves?

Ante la vista de los humanos, es probable que las aves con leucismo parezcan hermosas e incluso fascinantes. Sin embargo, para ellas es una condición perjudicial que les provoca serias consecuencias en su vida diaria. Aparte de que son más propensas a la depredación, también se enfrentan a lo siguiente:

  • Plumaje menos resistente: la melanina también cumple una función especial en la estructura de la pluma. Al desaparecer, la constitución del plumaje se vuelve un poco más susceptible al desgaste y ocasiona que sea difícil volar.
  • Incapacidad de conseguir pareja: el color es fundamental para algunas especies de aves, pues con el plumaje logran atraer a su pareja y consiguen procrear. En el caso de las aves con leucismo, esta condición les impide llamar la atención de las hembras.

El leucismo suele tener poca incidencia en las aves, pero es mucho más común que el albinismo. Aun así, es claro que ambos son un fenómeno curioso que ocasiona serias consecuencias en los ejemplares. Esto es entendible, pues la mayoría de las mutaciones genéticas ocasionan efectos deletéreos en el organismo. Sin embargo, esto es una prueba más de que el proceso evolutivo existe y que se lleva a cabo la selección natural.

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